Chronologie de l'histoire

George McClellan

George McClellan

George McClellan, général de l'Union pendant la guerre civile américaine, était le fils d'un chirurgien, né à Philadelphie le 3 décembre 1826. McClellan a fait ses études à l'Université de Pennsylvanie et à l'Académie militaire américaine de West Point, où en 1846 il est diplômé deuxième de sa classe.

McClellan a été nommé à l'état-major du général Winfield Scott pendant la guerre du Mexique (1846-1848) et a remporté trois brevets pour sa conduite courageuse. Il enseigne le génie militaire à West Point (1848-51). En 1855, McClellan fut envoyé pour observer la guerre de Crimée afin d'obtenir les dernières informations sur la guerre européenne.

McClellan a quitté l'armée américaine en 1857 pour devenir chef de l'ingénierie de l'Illinois Central Railroad où il a fait la connaissance d'Abraham Lincoln, l'avocat de la société. En 1860, McClellan devint président de l'Ohio and Mississippi Railroad.

Bien que McClellan était membre du Parti démocrate, il a offert ses services au président Abraham Lincoln lors du déclenchement de la guerre civile américaine. Il a été placé à la tête du département de l'Ohio, chargé de tenir la zone ouest de la Virginie. Il l'a fait avec succès et après la défaite de l'armée de l'Union par l'armée confédérée à Bull Run, Lincoln a nommé McClellan commandant de l'armée du Potomac. McClellan a insisté pour que son armée entreprenne de nouvelles offensives jusqu'à ce que ses nouvelles troupes soient pleinement formées.

En novembre 1861, McClellan, qui n'avait que 34 ans, est nommé commandant en chef de l'armée de l'Union. Il a développé une stratégie pour vaincre l'armée confédérée qui comprenait une armée de 273 000 hommes. Son plan était d'envahir la Virginie par la mer et de s'emparer de Richmond et des autres grandes villes du Sud. McClellan pensait que pour maintenir la résistance au minimum, il fallait préciser que les forces de l'Union n'interféreraient pas avec l'esclavage et aideraient à réprimer les insurrections d'esclaves.

McClellan a nommé Allan Pinkerton pour employer ses agents pour espionner l'armée confédérée. Ses rapports ont exagéré la taille de l'ennemi et McClellan n'était pas disposé à lancer une attaque jusqu'à ce qu'il ait plus de soldats disponibles. Sous la pression des républicains radicaux au Congrès, Abraham Lincoln décida en janvier 1862 de nommer Edwin M. Stanton comme nouveau secrétaire à la guerre.

Peu de temps après cette nomination, Abraham Lincoln a ordonné à McClellan de comparaître devant un comité enquêtant sur la manière dont la guerre était menée. Le 15 janvier 1862, McClellan dut faire face à l'interrogatoire hostile de Benjamin Wade et Zachariah Chandler. Wade a demandé à McClellan pourquoi il refusait d'attaquer l'armée confédérée. Il a répondu qu'il devait préparer les bonnes voies de retraite. Chandler a ensuite déclaré: «Général McClellan, si je vous comprends bien, avant de frapper les rebelles, vous voulez être sûr d'avoir suffisamment de place pour pouvoir courir au cas où ils riposteraient.» Wade a ajouté «Ou au cas où vous auriez peur ". Après que McClellan ait quitté la pièce, Wade et Chandler sont arrivés à la conclusion que McClellan était coupable de «lâcheté infernale et non atténuée».

À la suite de cette réunion, Abraham Lincoln a décidé qu'il devait trouver un moyen de forcer McClellan à agir. Le 31 janvier, il a émis l'Ordre général de guerre numéro un. Cela ordonna à McClellan de commencer l'offensive contre l'ennemi avant le 22 février. Lincoln a également insisté pour être consulté sur les plans militaires de McClellan. Lincoln n'était pas d'accord avec le désir de McClellan d'attaquer Richmond par l'est. Lincoln n'a cédé que lorsque les commandants de division ont voté 8 contre 4 en faveur de la stratégie de McClellan. Cependant, Lincoln n'avait plus confiance en McClellan et l'a retiré du commandement suprême de l'armée de l'Union. Il a également insisté pour que McClellan laisse 30 000 hommes derrière lui pour défendre Washington.

Au cours de l'été 1862, McClellan et l'armée du Potomac participent à ce qui deviendra la campagne péninsulaire. L'objectif principal était de capturer Richmond, la base du gouvernement confédéré. McClellan et ses 115 000 soldats ont rencontré l'armée confédérée à Williamsburg le 5 mai. Après une brève bataille, les forces confédérées battirent en retraite vers le sud.

McClellan a déplacé ses troupes dans la vallée de Shenandoah et avec John C. Fremont, Irvin McDowell et Nathaniel Banks ont entouré Thomas 'Stonewall' Jackson et son armée de 17 000 hommes. Jackson a d'abord attaqué John C. Fremont à Cross Keys avant d'attaquer Irvin McDowell à Port Republic. Jackson a ensuite précipité ses troupes vers l'est pour rejoindre Joseph E. Johnston et les forces confédérées combattant McClellan dans la banlieue de la ville.

Le général Joseph E. Johnston avec quelque 41 800 hommes a contre-attaqué l'armée légèrement plus importante de McClellan à Fair Oaks. L'armée de l'Union a perdu 5 031 hommes et l'armée confédérée 6 134. Johnson a été gravement blessé pendant la bataille et le général Robert E. Lee a maintenant pris le commandement des forces confédérées.

Le major-général John Pope, commandant de la nouvelle armée de Virginie, a reçu pour instruction de se déplacer vers l'est jusqu'aux Blue Ridge Mountains en direction de Charlottesville. On espérait que cette décision aiderait McClellan en éloignant Robert E. Lee de la défense de Richmond. Les 80 000 soldats de Lee étaient désormais confrontés à la perspective de combattre deux grandes armées: McClellan (90 000) et Pape (50 000).

Rejoint par Thomas Stonewall Jackson, les troupes confédérées ont constamment attaqué McClellan et le 27 juin, elles ont percé à Gaines Mill. Convaincu qu'il était en infériorité numérique, McClellan se retira à James River. Abraham Lincoln, frustré par le manque de succès de McClellan, envoie le général de division John Pope, mais il est facilement repoussé par Jackson.

McClellan a écrit à Abraham Lincoln pour se plaindre qu'un manque de ressources rendait impossible la défaite des forces confédérées. Il a également précisé qu'il n'était pas disposé à utiliser des tactiques qui feraient de lourdes pertes. Il a affirmé que «chaque pauvre pauvre qui est tué ou blessé me hante presque!» Le 1er juillet 1862, McClellan et Lincoln se sont rencontrés à Harrison Landing. McClellan a une fois de plus insisté pour que la guerre soit menée contre l'armée confédérée et non l'esclavage.

Salmon Chase (secrétaire au Trésor), Edwin M. Stanton (secrétaire à la Guerre) et le vice-président Hannibal Hamlin, qui étaient tous de puissants opposants à l'esclavage, ont mené la campagne pour faire limoger McClellan. Ne voulant pas le faire, Abraham Lincoln a décidé de confier à McClellan la responsabilité de toutes les forces dans la région de Washington.

Après la deuxième bataille de Bull Run, le général Robert E. Lee décide d'envahir le Maryland et la Pennsylvanie. Le 10 septembre 1862, il envoya Thomas «Stonewall» Jackson capturer la garnison de l'armée de l'Union à Harper's Ferry et déplaça le reste de ses troupes à Antietam Creek. Lorsque McClellan apprit que l'armée confédérée était divisée, il décida d'attaquer Lee. Cependant, la garnison de Harper's Ferry s'est rendue le 15 septembre et certains des hommes ont pu rejoindre Lee.

Le matin du 17 septembre 1862, McClellan et le major-général Ambrose Burnside attaquent Robert E. Lee à Antietam. L'armée de l'Union comptait plus de 75 300 soldats contre 37 330 soldats confédérés. Lee a tenu le coup jusqu'à Ambrose Hill et les renforts sont arrivés de Harper's Ferry. Le lendemain, Lee et son armée traversèrent sans encombre le Potomac en Virginie.

Ce fut le jour le plus coûteux de la guerre, l'armée de l'Union ayant tué 2 108 morts, 9 549 blessés et 753 disparus. L'armée confédérée a fait 2 700 morts, 9 024 blessés et 2 000 disparus. En raison de son incapacité à remporter une victoire décisive à Antietam, Abraham Lincoln a reporté la tentative de capture de Richmond. Lincoln était également en colère que McClellan avec ses forces supérieures n'ait pas poursuivi Robert E. Lee à travers le Potomac

Abraham Lincoln voulait maintenant que McClellan passe à l'offensive contre l'armée confédérée. Cependant, McClellan a refusé de bouger, se plaignant d'avoir besoin de chevaux frais. Les républicains radicaux ont commencé à remettre en cause ouvertement la loyauté de McClellan. «Le commandant pourrait-il être loyal, qui s'était opposé à tous les mouvements en avant et n'a fait cette avancée qu'après l'évacuation de l'ennemi», a écrit George W. Julian. Attendu que William P. Fessenden est arrivé à la conclusion que McClellan était «totalement inapte à son poste».

Frustré par la réticence de McClellan à attaquer, Abraham Lincoln l'a rappelé à Washington avec les mots: "Mon cher McClellan: Si vous ne voulez pas utiliser l'armée, je voudrais l'emprunter pendant un certain temps." Le 7 novembre, Lincoln a retiré McClellan de toutes les commandes et l'a remplacé par Ambrose Burnside.

En 1864, des histoires commencèrent à circuler selon lesquelles McClellan cherchait la nomination présidentielle du Parti démocrate. Inquiet de la perspective de concurrencer l'ancien chef de l'armée de l'Union, on prétend que Lincoln a offert à McClellan un nouveau commandement en Virginie. McClellan a refusé et accepté la nomination. Dans une tentative pour obtenir l'unité, Lincoln a nommé un démocrate du Sud, Andrew Johnson du Tennessee, comme son colistier.

Pendant la campagne, McClellan a déclaré que la guerre était un «échec» et a appelé à «des efforts immédiats pour la cessation des hostilités, en vue d'une convention définitive des États, ou d'autres moyens pacifiques, afin que la paix puisse être rétablie sur la base de l'Union fédérale des États ». Cependant, McClellan a ajouté que cela pourrait se produire lorsque «nos adversaires sont prêts à négocier sur la base de la réunion». McClellan a clairement indiqué qu'il n'aimait pas l'esclavage parce qu'il affaiblissait le pays, mais il s'est opposé à «l'abolition forcée en tant qu'objet de la guerre ou d'un condition nécessaire de paix et de retrouvailles.

Les victoires d'Ulysse S.Grant, de William Sherman, de George Meade, de Philip Sheridan et de George H. Thomas à l'été 1864 renforcent l'idée que l'armée de l'Union est sur le point de mettre fin à la guerre. Cela a aidé la campagne présidentielle de Lincoln et avec 2 216 067 voix, a battu confortablement McClellan (1 808 725) aux élections. McClellan ne transportait que le Delaware, le Kentucky et le New Jersey.

Après la guerre, McClellan a passé du temps en Europe avant de revenir pour servir comme ingénieur en chef du Département des quais de New York (1870-1872) et en 1872 est devenu président de l'Atlantique et Great Western Railroad. Il a également été gouverneur du New Jersey de 1878 à 1881. George McClellan est décédé le 29 octobre 1885 à Orange, New Jersey.

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