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Caverne du Pont-d'Arc, réplique de la grotte Chauvet

Caverne du Pont-d'Arc, réplique de la grotte Chauvet


Ne tombez pas dans le piège : la réplique de l'art rupestre Chauvet est un non-sens

Le gouvernement français a dépensé des millions pour reproduire une grotte de chefs-d'œuvre d'art vieux de 35 000 ans. Mais vous ne paieriez pas pour voir une copie de Rembrandt - pourquoi l'art ancien est-il traité si insensiblement ?

Un simulacre prodigieux ou un non-sens condescendant ? … figures animales de la réplique de la grotte Chauvet. Photographie : Claude Paris/AP

Un simulacre prodigieux ou un non-sens condescendant ? … figures animales de la réplique de la grotte Chauvet. Photographie : Claude Paris/AP

Dernière modification le jeu. 22 février 2018 17.27 GMT

Imaginez ceci. Les visiteurs du Vatican arrivent sur la place Saint-Pierre et sont conduits dans un centre d'accueil moderne intelligemment caché sous les colonnades du Bernin. Après avoir regardé une exposition sur les fresques de la chapelle Sixtine de Michel-Ange, elles sont filtrées dans une réplique à grande échelle, avec un plafond qui est une photographie géante de la célèbre œuvre d'art.

Peut-être qu'un jour cela arrivera, car le Vatican se soucie de préserver ses trésors artistiques. Mais je soupçonne que personne ne serait très heureux de visiter une chapelle Sixtine de remplacement. Quel serait le but?

De même, aucun amateur d'art ne souhaite voir une réplique de Rembrandt, un faux Freud ou un simulacre de Seurat.

Pourquoi alors est-il considéré comme parfaitement raisonnable d'offrir de l'art de l'ère glaciaire en tant qu'attraction culturelle ?

Ce mois-ci voit l'ouverture d'une réplique de la grotte Chauvet, probablement la plus grande grotte peinte paléolithique jamais découverte, ainsi que l'un des plus anciens sites connus d'activité artistique. Il devrait être une attraction populaire pour la région française de l'Ardèche. Mais c'est un non-sens condescendant.

Cela court-circuite les amateurs d'art qui sont censés s'y rendre, car nous sommes traités comme des imbéciles. Plus troublant, il révèle un mépris pour les génies anonymes qui ont créé les vrais tableaux de Chauvet il y a environ 35 000 ans.

Pouvez-vous sentir la peinture sécher? … visiteurs dans la réplique grandeur nature de la grotte Chauvet, dans le sud de la France. Photographie : Claude Paris/AP

Il y a de bonnes raisons pour lesquelles les véritables merveilles de Chauvet ne seront jamais ouvertes au public. D'autres grottes peintes - notamment Lascaux - ont été gravement endommagées par l'exposition à la mauvaise haleine collective des visiteurs avant que les scientifiques ne réalisent à quel point cet art ancien peut être vulnérable au contact humain. Chauvet, découvert beaucoup plus récemment, est à juste titre protégé avec le respect qu'il mérite. Mais ce n'est pas une raison pour nous rebuter avec une réplique.

J'ai visité la réplique qui a été créée de Lascaux à l'adolescence et je me souviens encore de la déception écrasante. Quelle farce alléchante, de promettre l'art rupestre et de ne livrer qu'une simulation.

Ces expériences de grottes d'occasion reflètent un préjugé sous-jacent à l'égard de l'art prétendument « primitif ». L'implication des répliques d'art rupestre est qu'un tel art est si simple et basique qu'un pastiche satisfera. Personne n'accepte de se substituer à Rembrandt car sa touche est considérée comme unique, son génie singulier.

Donc c'est. Mais l'art rupestre n'est pas moins merveilleux ou magique. Les peintures de l'ère glaciaire en Europe comprennent des chefs-d'œuvre qui égalent les plus grands de l'histoire. À tout le moins, les peintures de l'ère glaciaire méritent d'être considérées comme des œuvres d'art uniques et inspirées. Cela m'étonne qu'en France, dépositaire civilisé de tant de ces chefs-d'œuvre, ils puissent encore être traités comme l'œuvre d'« hommes des cavernes » prétendument maladroits et ignorants – et donc quelque chose qui puisse être remplacé par une fausse caverne.

Quand il s'agit de Chauvet, il vaut mieux regarder des photographies et des films que de tomber dans un faux. Obtenez le rapport complet sur la grotte, abondamment illustré, qui donne une rencontre très proche: ou regardez le magnifique film de Werner Herzog Cave of Forgotten Dreams.

La bonne ambiance… toujours de la Grotte des rêves oubliés de Werner Herzog.

Si cela ne suffit pas, et bien sûr ce n'est pas le cas, de véritables grottes peintes peuvent être visitées. Je recommande Pech-Merle et Cougnac dans la région de Cahors. Ces grottes fascinantes sont ouvertes au public et contiennent des œuvres d'art presque aussi anciennes que les peintures de Chauvet - et tout aussi spéciales.

Se tenir devant un mammouth peint à Pech-Merle est une rencontre bouleversante à la fois avec un mammifère éteint et l'esprit qui l'a représenté. Tout dans de telles rencontres – aussi rares et difficiles soit-il – est inoubliable. Vous devez sentir l'humidité, entendre le goutte-à-goutte de l'eau, sentir l'obscurité massive juste au-delà des sentiers éclairés - et vous pincer qu'ici, parmi ces majestueuses formations rocheuses souterraines, un artiste de l'ère glaciaire a créé le portrait d'un mammouth qui a le pouvoir et vérité d'un Rembrandt.

Quel grand art les chasseurs-cueilleurs de l'ère glaciaire ont fait. N'acceptez aucun substitut.


Caverne du Pont d'Arc (Reproduction Chauvet)

La grotte Chauvet ne sera jamais ouverte au public. C'est la plus ancienne grotte ornée jamais découverte, et elle n'a été découverte qu'en 1994. Sa découverte a tout changé. Les experts pensaient que l'art préhistorique a commencé avec une apparence plus primitive et est devenu progressivement plus sophistiqué au fil des millénaires, culminant avec le triomphe de Lascaux, peint il y a 17 000 ans. Mais les peintures de Chauvet sont presque deux fois plus vieilles, ayant été datées au radiocarbone à 32 000 ans ! Et ils sont encore plus magnifiques que Lascaux, avec leur réalisme et leur raffinement. Les théories sur le développement de l'art paléolithique ont dû être révisées.

La grotte doit être préservée et étudiée, mais son importance pour l'histoire humaine est si grande que des plans pour une réplique ont été élaborés peu après sa découverte. Après plusieurs années et 55 millions d'euros, il a ouvert ses portes en avril 2015. Il s'agit de la réplique de grotte la plus grande et la plus détaillée jamais réalisée. Toutes les tentatives ont été faites pour recréer la grotte réelle, y compris les ossements d'animaux recouverts de calcite éparpillés sur le sol. Il y a un bâtiment d'exposition que vous pouvez visiter avant la visite qui vous apprend sur les humains et les animaux préhistoriques. Le nom officiel de la réplique de la grotte est Caverne du Pont d'Arc, car elle est très proche de la formation naturelle du pont sur la rivière Ardèche. Chauvet est le nom du chef de l'équipe qui a découvert la grotte, mais ils n'ont pas utilisé son nom pour la réplique en raison des tensions entre les découvreurs de la grotte et le gouvernement.

Visites guidées uniquement, réservation fortement conseillée et possibilité de réserver en ligne. C'est une attraction très populaire et si vous n'achetez pas de billets à l'avance, sachez que votre visite peut avoir lieu plusieurs heures après votre arrivée à la billetterie. Les visites sont en français, il y a une visite en anglais par jour, à 11h12, 25 personnes par visite. Mais si vous ne pouvez pas faire la visite en anglais, vous pouvez réserver n'importe quelle visite et utiliser un audioguide gratuit, disponible en 10 langues. En été, les visites partent toutes les quelques minutes et les gens se plaignent que les groupes sont trop proches les uns des autres et que la visite semble précipitée. Les visites sont un peu plus espacées le reste de l'année, mais on n'a pas vraiment le droit de s'attarder car les guides font bouger les groupes et éteignent les lumières lorsqu'ils ont fini de montrer une section. Bien qu'il ne fasse pas aussi froid qu'une vraie grotte, la réplique est climatisée, vous voudrez peut-être une veste. Aucune photo autorisée dans la réplique de la grotte.

Ouvert tous les jours de l'année. Accessible aux personnes handicapées. La passerelle est complètement plate dans la réplique de la grotte, vous ne trébucherez donc pas sur quoi que ce soit dans la pénombre. Les billets indiquent que vous devez arriver au point de départ de la visite 30 minutes avant la visite, mais ce n'est pas nécessaire. Il vous suffit de vous rendre au point de départ quelques minutes plus tôt et d'attendre que votre visite soit appelée, il n'est pas nécessaire d'arriver si tôt pour attendre.


Grotte Chauvet-Pont-d'Arc : les plus belles peintures rupestres du monde

Une réplique de la plus grande découverte d'art préhistorique au monde a été ouverte au public le mois dernier. La Caverne du Pont-Arc est une reproduction de la grotte Chauvet-Pont-d'Arc, qui abrite les plus grandes et les plus anciennes peintures rupestres de l'âge de pierre au monde qui ont émerveillé les mondes de l'archéologie et de l'histoire de l'art. Nous explorons ce qui fait de cette grotte la découverte du siècle.

Le 18 décembre 1994, trois explorateurs de grottes, Jean-Marie Chauvet, Eliette Brunel et Christian Hillaire, sont tombés par hasard sur la découverte du siècle, une grotte contenant ce qui est maintenant connu comme le plus grand et le plus ancien art préhistorique du monde, datant d'une moyenne de 30 000 à 32 000 ans. La grotte Chauvet-Pont-d'Arc, du nom du principal explorateur de l'équipe, fait depuis l'objet d'une vaste étude.

Située dans la région montagneuse de l'Ardèche, dans le sud de la France, la grotte abrite plus de 1 000 peintures rupestres de l'âge de pierre représentant des mammouths, des ours, des lions, des rhinocéros, des bisons et d'autres espèces de mammifères aujourd'hui éteintes, dessinées et peintes au fusain et à l'ocre rouge. , répartis sur six chambres troglodytiques. On y trouve également un panneau phénoménal de lions dessinés au fusain et d'ossements d'animaux qui appartiendraient à des ours des cavernes qui ont hiberné dans la grotte pendant les hivers glaciaires. Ces ours auraient pu être piégés dans la grotte après un éboulement qui en a bloqué l'entrée, il y a plus de 20 000 ans. Depuis lors, cette exposition exceptionnelle d'art préhistorique est restée invisible, intacte et non découverte, jusqu'en 1994.

Ce qui a étonné les scientifiques, c'est l'âge des peintures de la grotte Chauvet-Pont-d'Arc, presque deux fois plus vieilles que celles de la grotte de Lascaux qui datent de 17 000 ans, et la maîtrise de techniques inédites dans l'art rupestre préhistorique. Les artistes de l'âge de pierre ont utilisé des cavités dans les parois calcaires de la grotte pour donner à leurs bêtes dessinées une qualité tridimensionnelle unique et un sens du mouvement supplémentaire. De plus, les bêtes comme les lions, les mammouths et les ours sont des animaux dangereux qui se seraient avérés difficiles à observer. Capturer la précision de leurs mouvements à cette époque était un exploit très impressionnant. L'archéologue français Jean Clottes a beaucoup contribué à l'étude du site et a également suggéré que la grotte Chauvet était utilisée pour des pratiques spirituelles et rituelles et avait une grande signification religieuse, comme mentionné dans Le magazine Smithsonian, bien que ce point de vue ait été critiqué.

Par crainte d'endommager les grandes œuvres de la grotte Chauvet, le ministère français de la Culture a interdit tout accès au public, avec une autorisation accordée uniquement aux scientifiques et aux chercheurs. Seules 280 personnes, dont des scientifiques, des conservateurs et des spécialistes ont été autorisées à entrer dans la grotte à des fins de recherche ou de conservation en 2014. Cette prudence découle de la tragédie artistique et historique qui a entraîné les graves dommages et la dégradation de l'art de la grotte de Lascaux en sud-ouest de la France. Le grand nombre de visiteurs qui sont entrés à Lascaux a perturbé le fragile équilibre atmosphérique de la grotte, introduisant des niveaux très élevés de dioxyde de carbone et d'humidité, favorisant la croissance de bactéries et d'algues sur les parois de la grotte qui ont fini par recouvrir certaines des précieuses peintures. Pour éviter une répétition de cette dévastation, les autorités françaises se sont lancées dans un grand projet pour créer une réplique de la grotte Chauvet à quelques kilomètres de l'original. Cette installation permettrait de partager cette découverte étonnante avec le monde, et en même temps, les peintures rupestres inestimables qui ont miraculeusement survécu à des milliers d'années pourraient être conservées en parfait état.

La grotte répliquée, nommée Caverne du Pont-d'Arc et d'un coût de 55 millions d'euros, impliquait l'utilisation des dernières technologies pour recréer la grotte Chauvet dans ses moindres détails. Plus de 500 experts ont travaillé au développement de la grotte simulée, en utilisant des techniques pour imiter la pression atmosphérique et même l'odeur dans la grotte d'origine grâce au balayage laser, à la cartographie 3D, aux échelles géométriques et aux reproductions artistiques grandeur nature des peintures rupestres, rendant la réplique aussi proche à l'original que possible. Toute la grotte Chauvet a été cartographiée avec la technologie 3D, les ossements d'animaux ont été comptés, les pigments utilisés dans les peintures ont été documentés et des spécialistes ont même déterminé les types d'outils utilisés par les artistes.

La caverne est une version condensée de l'original, mais cela ne la rend pas moins remarquable. En entrant, les visiteurs sont accueillis par une anticipation et un mystère immédiats, aidés par les parois rocheuses et les sols en terre, les stalactites, les os d'animaux, les rayures d'ours et les conditions de température et d'humidité recréées. Le silence et l'acoustique sont également brillamment reproduits, laissant peu de place au doute sur son authenticité.

Chauvet-Pont-d'Arc a été officiellement classé au patrimoine mondial de l'UNESCO, l'organisation culturelle des Nations Unies, en 2014 et est protégé en tant que monument historique au plus haut niveau national. Comme la grotte d'origine ne sera jamais ouverte au public, la réplique de la Caverne du Pont-d'Arc fournit un modèle pour la conservation de telles grottes décorées et sert à prolonger la durée de vie de l'art préhistorique tout en menant des recherches minimalement invasives. Tout le monde peut faire une visite virtuelle pièce par pièce de la grotte d'origine en ligne.

Dans l'ensemble, la Caverne du Pont-d'Arc a définitivement été à la hauteur de son battage médiatique, offrant une expérience révélatrice d'une époque différente et laissant place à une imagination illimitée sur ce qui s'est passé dans de telles grottes à l'âge de pierre. « Il s'agit d'un site scientifique et culturel à potentiel touristique, précise Sébastien Mathon, scientifique de l'équipe-projet du Pont-d'Arc, dans Le gardien, « C'est un endroit pour donner une idée de l'origine de nous tous. »


Enfin, la grotte Chauvet de la Beauté de la France fait ses débuts en grand public

Alors que je descends un sentier à travers l'obscurité souterraine, des murs de calcaire s'élèvent à 40 pieds et plongent dans un gouffre. Des stalactites brillantes pendent du plafond. Après plusieurs rebondissements, j'arrive dans une impasse. Alors que je braque ma lampe de poche iPhone sur les murs, de l'obscurité émergent des dessins au fusain et à l'ocre rouge de rhinocéros laineux, de mammouths et d'autres mammifères qui ont commencé à s'éteindre pendant le Pléistocène, il y a environ 10 000 ans.

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Il se sent, et même sent, comme un voyage dans un trou profond dans la terre. Mais cette excursion se déroule en réalité dans un hangar en béton géant situé dans les collines boisées de pins des gorges de l'Ardèche, dans le sud de la France. Les parois rocheuses sont en mortier de couleur pierre moulé sur un échafaudage métallique, les stalactites ont été façonnées à partir de plastique et de peinture dans un atelier parisien. Certaines peintures murales sont l'œuvre de mon guide, Alain Dalis, et de l'équipe de confrères artistes de son atelier, Arc et Os, à Montignac, au nord de

Toulouse. Dalis s'arrête devant un panneau représentant une troupe de lions de profil, esquissée au fusain. « Ceux-ci ont été dessinés sur du polystyrène, une résine synthétique, puis fixés au mur », me dit-il. Le résultat est une réplique précise et fascinante de la salle du bout, également appelée la galerie des lions, à l'intérieur de la grotte Chauvet, située à cinq kilomètres d'ici et largement considérée comme le plus grand dépôt d'art du paléolithique supérieur au monde.

Le fac-similé de 62,5 millions de dollars s'appelle la Caverne du Pont d'Arc, d'après un point de repère à proximité, une arche naturelle de calcaire érodé enjambant la rivière Ardèche et connue des humains depuis l'époque paléolithique. La réplique, ouverte au public ce mois-ci, est en chantier depuis 2007, lorsque le gouvernement départemental de l'Ardèche, reconnaissant qu'un public international réclamait pour voir la grotte, a décidé de s'associer à d'autres bailleurs de fonds publics et privés pour construire un simulacre. Les restrictions imposées par le ministère français de la Culture interdisent à tous les scientifiques et autres chercheurs de l'environnement fragile de la grotte elle-même.

Un artiste de l'ère glaciaire a très probablement créé cette image dans la grotte Chauvet en crachant du pigment rouge sur une main pressée contre le rocher. (© DRAC Rhône-Alpes / Ministère de la Culture et de la Communication) Brunel, à gauche, Hillaire et Chauvet affirment avoir trouvé le site. Un autre demandeur, Michel Chabaud, dit qu'il devrait partager le crédit : “Mes enfants et petits-enfants doivent savoir ce qui s'est passé à la grotte.” (Gregorie Bernardi) Les artistes ont reproduit des outils paléo tels que des pinceaux en pin brûlé pour créer 27 panneaux d'images (ci-dessus, un rhinocéros). Ils ont utilisé des plastiques pour les squelettes d'ours. Les artistes ont utilisé les recoins et les irrégularités de la caverne pour donner un sentiment de dynamisme à leur art. (Jean Clottes / Ministre de la Culture) Ils ont utilisé des plastiques pour les squelettes d'ours. (Stéphane Compoint / Resolute) Le complexe (avec la structure de réplique à toit plat, à l'extrême gauche) s'étend sur plus de 40 acres. (Stéphane Compoint / Resolute) Les artistes ont travaillé à partir de 6 000 photographies de référence et ont expérimenté des fusains provenant de diverses sources pour recréer des chefs-d'œuvre paléolithiques de Chauvet, dont la Galerie des Lions. (Jean Clottes / Ministre de la Culture) Quatre-vingt sections numérisées de la vraie grotte ont été combinées pour produire le fac-similé (un rendu numérique). (Guy Perazio / SYCPA)

Cinq cents personnes, dont des artistes et des ingénieurs, des architectes et des concepteurs d'effets spéciaux, ont collaboré au projet, en utilisant une cartographie informatique en 3D, des numérisations haute résolution et des photographies pour recréer les textures et les couleurs de la grotte. « C'est le plus grand projet du genre au monde », déclare Pascal Terrasse, président du projet Caverne du Pont d'Arc et député à l'Assemblée nationale de l'Ardèche. “Nous avons fait ce choix ambitieux. pour que chacun puisse admirer ces trésors exceptionnels mais à jamais inaccessibles.”

La caverne simulée n'est pas seulement un hommage époustouflant à un lieu, mais aussi à un moment. Il célèbre l'après-midi froid de décembre 1994 lorsque trois amis et spéléologues du week-end - Jean-Marie Chauvet, Eliette Brunel et Christian Hillaire - ont suivi un courant d'air dans une ouverture dans une falaise calcaire, se sont frayés un chemin à travers un passage étroit, à l'aide de marteaux et de poinçons. pour ébrécher les rochers et les stalactites qui ont bloqué leur progression, et est descendu dans un monde figé dans le temps - son entrée principale bloquée par un énorme éboulement il y a 29 000 ans. Brunel, la première à se faufiler dans le passage, a aperçu des dépôts cristallins surréalistes qui s'étaient accumulés pendant des millénaires, puis s'est arrêtée devant une paire de lignes rouges floues tracées sur le mur à sa droite. « Ils sont venus ici », a-t-elle crié à ses compagnons émerveillés.

Le trio se déplaça avec précaution sur le sol en terre battue, essayant de ne pas marcher sur les cendres cristallisées d'un ancien foyer, regardant avec émerveillement des centaines d'images. "Nous nous sommes retrouvés devant une paroi rocheuse entièrement recouverte de dessins à l'ocre rouge", se souvenaient les spéléologues dans leur bref mémoire publié l'année dernière. Le panneau contenait un mammouth avec une longue trompe, puis un lion avec des points rouges éclaboussés autour de son museau en arc de cercle, comme des gouttes de sang. Nous nous sommes accroupis sur nos talons, regardant le mur de la grotte, muets de stupéfaction.”

Répartis sur six chambres couvrant 1 300 pieds, des panneaux de lionnes à la poursuite de grands herbivores, y compris des aurochs, les ancêtres aujourd'hui disparus du bétail domestique, et des gravures de bisons de hiboux et de rhinocéros laineux, un portrait au fusain de quatre chevaux sauvages capturés dans un profil individualisé, et quelque 400 autres images de bêtes qui avaient erré dans les plaines et les vallées en grand nombre pendant la période glaciaire. Avec une habileté jamais vue auparavant dans l'art rupestre, les artistes avaient utilisé les boutons, les creux et autres irrégularités du calcaire pour donner un sentiment de dynamisme et de tridimensionnalité à leurs créatures galopantes et bondissantes. Plus tard, Jean-Marie Chauvet s'émerveillera du "réalisme remarquable" et de la "maîtrise esthétique" des œuvres rencontrées ce jour-là.

(Portes Guillaume)

En quelques mois, Chauvet (la grotte, officiellement Chauvet-Pont d'Arc, a été nommée pour son principal découvreur) allait révolutionner notre compréhension de la créativité humaine émergente. La datation au radiocarbone menée sur 80 échantillons de charbon de bois des peintures a déterminé que la majorité des œuvres dataient de 36 000 ans, soit plus du double de l'âge de tout art rupestre comparable encore découvert. Une deuxième vague d'artistes paléolithiques, selon les scientifiques, est entrée dans la grotte 5 000 ans plus tard et a ajouté des dizaines de peintures supplémentaires aux murs. Les chercheurs ont été contraints de revoir radicalement leurs estimations de la période où Homo sapiens a développé pour la première fois l'art symbolique et a commencé à libérer le pouvoir de l'imagination. À l'apogée de la période aurignacienne, il y a entre 40 000 et 28 000 ans, lorsque l'Homo sapiens partageait le territoire avec les Néandertaliens encore dominants, cette impulsion artistique a peut-être signalé un saut évolutif. Alors que Homo sapiens expérimentait la perspective et créait des proto-animations sur les murs, leurs cousins, les Néandertaliens, fuyant vers l'extinction, n'étaient pas allés au-delà de la production d'anneaux et de poinçons grossiers. La découverte a également démontré que les artistes paléolithiques avaient peint dans un style cohérent, utilisant des techniques similaires pendant 25 000 ans, une stabilité remarquable qui en est le signe, écrit Gregory Curtis dans Les peintres rupestres, son étude majeure de l'art préhistorique, d'une civilisation classique.

L'installation de la Caverne du Pont d'Arc est le fruit d'une expérience amère impliquant un autre trésor irremplaçable. La grotte de Lascaux, dans la région de la Dordogne, dans le sud-ouest de la France, a été, comme Chauvet, découverte par hasard : en septembre 1940, quatre adolescents et leur chien sont tombés dessus alors qu'ils cherchaient un trésor enfoui dans la forêt. Le complexe souterrain de 200 mètres de long contient 900 des plus beaux exemples de peintures et de gravures préhistoriques jamais vus, tous datant d'environ 17 000 ans. L'effondrement de la grotte est intervenu après son ouverture au public par le ministère français de la Culture en 1948 : des milliers de visiteurs se sont précipités, détruisant le fragile équilibre atmosphérique. Une bave verte de bactéries, de champignons et d'algues s'est formée sur les murs, des dépôts de cristaux blancs recouvraient les fresques. En 1963, des fonctionnaires alarmés ont scellé la grotte et limité l'entrée aux scientifiques et autres experts. Mais un cycle irréversible de décomposition avait commencé. Des lésions fongiques qui se propagent et qui ne peuvent être éliminées sans causer d'autres dommages recouvrent maintenant de nombreuses peintures. L'humidité a emporté les pigments et transformé les murs de calcite blanche en un gris terne. En 2010, alors que le président français Nicolas Sarkozy et son épouse, Carla Bruni-Sarkozy, ont visité le site à l'occasion du 70e anniversaire de sa découverte, Laurence Léonard de Beasley, présidente d'un comité qui milite pour la préservation de la grotte , a qualifié la visite de "service funéraire de Lascaux".

Immédiatement après la découverte de Chauvet, avant même qu'elle ne soit annoncée, les autorités françaises ont installé une porte en acier à l'entrée et imposé des restrictions d'accès strictes. En 2014, un total de 280 personnes, y compris des scientifiques, des spécialistes travaillant sur la simulation et des conservateurs surveillant la grotte, ont été autorisés à entrer, passant généralement deux heures en une seule visite.

Quelques jours après Noël 1994, Jean Clottes, éminent spécialiste de l'art rupestre puis archéologue au ministère français de la Culture, reçoit un appel d'un conservateur lui demandant de se précipiter dans les gorges de l'Ardèche pour vérifier une trouvaille. « J'ai fait venir ma famille et j'ai demandé si je pouvais le faire après le nouvel an », se souvient Clottes un jour chez lui à Foix, dans les Pyrénées au sud de Toulouse. “Il a dit : ‘Non, tu dois venir tout de suite. Cela ressemble à une grande découverte. Ils disent qu'il y a des centaines d'images, beaucoup de lions et de rhinocéros. J'ai trouvé ça bizarre, car les représentations de lions et de rhinocéros ne sont pas très fréquentes dans les grottes.

Les Clottes arrivèrent à la grotte et s'avancèrent avec beaucoup de difficulté dans le conduit d'aération : « Ce n'était pas horizontal. Il descendait, puis il tournait, puis il montait. ” Alors qu'il s'approchait des murs dans l'obscurité, regardant les images à travers sa lampe frontale, Clottes pouvait immédiatement sentir que les œuvres étaient authentiques. Il fixa, fasciné, les points rouges de la taille d'une main qui couvraient un mur, un phénomène qu'il n'avait jamais observé auparavant. "Plus tard, nous avons découvert qu'ils avaient été réalisés en mettant de la peinture humide dans la main et en appliquant la main contre le mur", dit-il. « À l'époque, nous ne savions pas comment ils étaient fabriqués. » Clottes s'émerveillait de la vraisemblance des chevaux sauvages, de la vitalité des rhinocéros laineux qui se donnent la tête, de l'utilisation magistrale des murs de calcaire. "C'étaient des chefs-d'œuvre cachés que personne n'avait vus depuis des milliers et des milliers d'années, et j'ai été le premier spécialiste à les voir", dit-il. “J'avais les larmes aux yeux.”

En 1996, deux ans après sa première visite à Chauvet, Clottes publie un ouvrage fondateur, Les chamans de la Préhistoire, co-écrit avec l'éminent archéologue sud-africain David Lewis-Williams, qui présentait de nouvelles idées sur les origines de l'art rupestre. Le monde de l'homme paléolithique existait sur deux plans, les auteurs ont émis l'hypothèse, un monde des sens et du toucher, et un monde spirituel qui se situait au-delà de la conscience humaine. Plutôt que de servir d'habitations à l'homme antique, affirmaient Clottes et son collègue, des grottes telles que Chauvet - des endroits sombres, froids et interdits - fonctionnaient comme des passerelles vers un monde souterrain où les esprits étaient censés habiter. Des membres d'élite des sociétés paléolithiques "probablement formés aux arts de la représentation" sont entrés dans ces grottes pour une communion rituelle avec les esprits, les tendant à travers leurs dessins. “Vous aviez besoin de torches, de lampes à graisse et de pigments pour entrer dans les grottes. Ce n'était pas pour tout le monde. C'était une expédition, me dit Clottes.

Comme Clottes et son co-auteur l'ont interprété, les empreintes de mains ocre rouge sur les murs de Chauvet pourraient bien avoir représenté des tentatives d'invoquer les esprits hors de la roche, les artistes auraient probablement utilisé les irrégularités du mur de calcaire non seulement pour animer le les caractéristiques des animaux mais aussi pour localiser les lieux d'habitation de leurs esprits. Des expositions énigmatiques trouvées à l'intérieur de Chauvet, un crâne d'ours placé sur un piédestal en forme d'autel, une colonne phallique sur laquelle les jambes et la vulve peintes d'une femme se fondent dans une tête de bison donnent du poids à la théorie selon laquelle ces lieux avaient un pouvoir transformateur et une signification religieuse . Clottes a imaginé que ces artistes primitifs se connectaient au monde des esprits dans un état de conscience altéré, un peu comme les transes induites par les hallucinogènes réalisées par les chamans modernes dans les sociétés traditionnelles d'Amérique du Sud, d'Asie occidentale, de certaines parties de l'Afrique et de l'Australie. Il a perçu des parallèles entre les images que les chamanes voient lorsqu'ils hallucinent des motifs géométriques, des images religieuses, des animaux sauvages et des monstres et les images ornant Chauvet, Lascaux et d'autres grottes.

Il n'était pas surprenant, dit Clottes, que ces premiers artistes aient fait le choix conscient d'embellir leurs murs avec des animaux sauvages, tout en ignorant presque entièrement les êtres humains. Pour l'homme paléolithique, les animaux dominaient leur environnement et servaient à la fois de subsistance et de terreur. « Vous devez imaginer les gorges de l'Ardêche d'il y a 30 000 ans », déclare Clottes, aujourd'hui âgé de 81 ans, dans son bureau d'étude, entouré de couteaux et de sacoches touaregs, de masques centrafricains, de marionnettes en tissu bolivien et d'autres souvenirs de ses voyages en recherche d'art rupestre ancien. “À cette époque, vous pourriez avoir une famille de 20 personnes vivant là-bas, la famille suivante à 12 miles de là. C'était un monde de très peu de personnes vivant dans un monde d'animaux. » Clottes pense que les chamanes préhistoriques invoquaient les esprits dans leurs peintures non seulement pour les aider dans leurs chasses, mais aussi pour les naissances, les maladies et autres crises et rites de passage. "Ces animaux étaient pleins de pouvoir, et les peintures sont des images de pouvoir", dit-il. “Si vous entrez en contact avec l'esprit, ce n'est pas par simple curiosité. Vous le faites parce que vous avez besoin de leur aide.”

L'interprétation originale de Clottes de l'art paléolithique a été à la fois adoptée et ridiculisée par ses collègues savants. L'un l'a qualifié de « délire psychédélique ». Un autre a intitulé sa critique du livre de Clottes-Lewis-Williams, « Membrane and Numb Brain : A Close Look at a Recent Claim for Shamanism in Paleolithic Art. » Un collègue l'a réprimandé pour avoir « encouragé la consommation de drogues » en écrivant avec des paroles sur les états de transe des chamans paléo. « On nous accusait de toutes sortes de choses, même d'immoralité », me dit Clottes. « Mais les états de conscience modifiés sont une partie fondamentale de nous. C'est un fait.”

Clottes a trouvé un champion dans le réalisateur allemand Werner Herzog, qui en a fait la vedette de son documentaire sur Chauvet, Grotte des rêves oubliés, et ont popularisé les théories de Clottes. « Serons-nous un jour capables de comprendre la vision de ces artistes à travers un tel abîme de temps ? » demande Herzog, et Clottes, à la caméra, apporte une réponse. Pour les artistes, « Il n'y [avait] pas de barrières entre le monde où nous sommes et le monde des esprits. Un mur peut nous parler, nous accepter ou nous refuser », a-t-il déclaré. Un chaman peut envoyer son esprit dans le monde du surnaturel ou recevoir en lui la visite d'esprits surnaturels. vous réalisez à quel point la vie a dû être différente pour ces gens de la façon dont nous vivons maintenant.”

Depuis que sa théorie d'une quête de vision préhistorique a suscité le débat pour la première fois, Clottes a été contesté sur d'autres fronts. Les archéologues ont insisté sur le fait que les échantillons utilisés pour dater les peintures de Chauvet devaient avoir été contaminés, car aucune autre œuvre d'art de cette période n'a approché ce niveau de sophistication. Déclarer que les peintures avaient 32 000 ans, c'était comme prétendre avoir trouvé "une peinture de la Renaissance dans une villa romaine", s'est moqué l'archéologue britannique Paul Pettit, qui a insisté sur le fait qu'ils avaient au moins 10 000 ans de moins. Les découvertes ont "polarisé le monde archéologique", a déclaré Andrew Lawson, un autre archéologue britannique. Mais les arguments en faveur de l'exactitude de la datation ont pris de l'ampleur il y a quatre ans, lorsque Jean-Marc Elalouf de l'Institut de biologie et de technologie de Saclay, en France, a mené des études ADN et une datation au radiocarbone des restes d'ours des cavernes (Ursus spelaeus) qui s'aventuraient à l'intérieur de la grotte pour hiberner pendant les longs hivers glaciaires. Elalouf a déterminé que les restes squelettiques de l'ours des cavernes avaient entre 37 000 et 29 000 ans. Les humains et les ours entraient régulièrement dans la grotte, mais jamais ensemble, avant la chute de pierres. « Puis, il y a 29 000 ans, après l'éboulement, ils ne pouvaient plus entrer à l'intérieur », explique Clottes.

Paléontologues (qui étudient les restes d'animaux à l'intérieur de la grotte, principalement des ours mais aussi des loups, des bouquetins et d'autres mammifères), géologues (qui examinent comment la grotte a évolué et ce que cela peut nous dire sur les actions des hommes préhistoriques à l'intérieur), historiens de l'art ( who study the painted and engraved walls in all their detail) and other specialists visit Chauvet on a regular basis, adding to our understanding of the site. They have mapped every square inch with advanced 3-D technology, counted the bones of 190 cave bears and inventoried the 425 animal images, identifying nine species of carnivores and five species of ungulates. They have documented the pigments used—including charcoal and unhydrated hematite, a natural earth pigment otherwise known as red ocher. They have uncovered and identified the tools the cave artists employed, including brushes made from horse hair, swabs, flint points and lumps of iron oxides dug out of the ground that could be molded into a kind of hand-held, Paleolithic crayon. They have used geological analysis and a laser-based remote sensing technology to visualize the collapse of limestone slabs that sealed access to Chauvet Cave until its 1994 rediscovery.

One recent study, co-directed by Clottes, analyzed the faint traces left by human fingers on a decorated panel in the End Chamber. The fingers were pressed against the wall and moved vertically or horizontally against the soft limestone before the painter drew images of a lion, rhinoceros, bison and bear. Clottes and his co-researcher, Marc Azéma, theorize that the tracing was a shamanistic ritual intended to establish a link between the artist and the supernatural powers inside the rock. Prehistorian Norbert Aujoulat studied a single painting, Panel of the Panther, identified the tools used to create the masterwork and found other images throughout the cave that were produced employing the same techniques. Archaeologists Dominique Baffier and Valérie Feruglio have focused their research on the large red dots on the Chauvet walls, and determined that they were made by two individuals—a male who stood about 5-foot-9 and a female or adolescent—who coated their hands with red ocher and pressed their palms against the limestone.

Jean-Michel Geneste, Clottes’ successor as scientific director of Chauvet, leads two 40-person teams of experts into the grotto each year—in March and October—for 60 hours of research over 12 days. Geneste co-authored a 2014 study that analyzed a mysterious assemblage of limestone blocks and stalagmites in a side alcove. His team concluded that Paleolithic men had arranged some of the blocks, perhaps in the process of opening a conduit to paintings in other chambers, perhaps for deeper symbolic reasons. Geneste has also paid special attention to depictions of lions, symbols of power accorded a higher status than other mammals. “Some of the lion paintings are very anthropomorphic,” he observes, “with a nose and human profile showing an empathy between the artists and these carnivores. They are painted completely differently from other animals in Chauvet.”

When I arrived at the Caverne du Pont d’Arc for a preview that rainy morning this past December, I was skeptical. The installation’s concrete enclosure was something of an eyesore in an otherwise pristine landscape—like a football stadium plunked down at Walden Pond. I feared that a facsimile would reduce the miracle of Chauvet to a Disneyland or Madame Tussaud-style theme park—a tawdry, commercialized experience. But my hopes began to rise as we followed a winding pathway flanked by pines, offering vistas of forested hills at every turn. At the entrance to the recreated cave, a dark passage, the air was moist and cool—the temperature maintained at 53.5 degrees, just as in Chauvet. The rough, sloping rock faces, streaked with orange mineral deposits, and multi-spired stalactites hanging from the ceiling, felt startlingly authentic, as did the reproduced bear skulls, femurs and teeth littering the earthen floors. The paintings were copied using the austere palette of Paoleolithic artists, traced on surfaces that reproduced, bump for bump, groove for groove, the limestone canvas used by ancient painters.

The exactitude owed much to the participation of some of the most preeminent prehistoric cave experts in France, including Clottes and Geneste. The team painstakingly mapped every square inch of the real Chauvet by using 3-D models, then shrinking the projected surface area from 8,000 to 3,000 square meters. Architects suspended a frame of welded metal rods—shaped to digital coordinates provided by the 3-D model—from the roof of the concrete shell. They layered mortar over the metal cage to re-create the limestone inside Chauvet. Artists then applied pigments with brushes, mimicking the earth tones of the cave walls, based on studies conducted by geomorphologists at the University of Savoie in Chambery. Artists working in plastics created crystal formations and animal bones. Twenty-seven panels were painted on synthetic resin in studios in both Montignac, in the Dordogne and in Toulouse. “We wanted the experience to resemble as closely as possible the feeling of entering the grotto,” artist Alain Dalis told me.

Twenty years to the day that Chauvet and his two companions first edged their way into the cave, Paulo Rodrigues and Charles Chauveau, conservators overseeing the site, are climbing a path beyond a vineyard through a forest of pine and chestnut toward the base of a limestone cliff perforated with grottoes. It’s a cold, misty morning in December, and wisps of fog drift over the neat rows of vines and the Ardèche River far below. The Pont d’Arc, the limestone arch that spans the river, lies obscured behind the trees. During the Aurignacian period, Rodrigues tells me, the vegetation was much sparser here, and the Pont d’Arc would have been visible from the rock ledge that we’re now walking on from this angle the formation bears a striking resemblance to a mammoth. Many experts believe that early artists deliberately selected the Chauvet cave for their vision quests because of its proximity to the limestone monolith.

As I followed the conservators, I was retracing not only the route to the cave, but also events that have led to a bruising debate about who should have bragging rights to the cave’s discovery. The story begins on this footpath, in the spring of 1994, when a veteran spelunker and friend of Jean-Marie Chauvet, Michel Rosa, known to friends as Baba, initially detected air seeping from a small chamber blocked by stones. According to close friends of both men, it was Baba who suggested the airflow was coming from a cave hidden behind the rocks. Baba, they said, tried to climb into the hole, only to give up after reaching a stalactite he couldn’t move by hand. The aperture became known among spelunkers as Le Trou de Baba, or Baba’s Hole.

Chauvet has maintained that Rosa—a reclusive figure who has rarely spoken publicly about the case—lost interest in the site and moved on to explore other caves. Others insist that Baba had always planned to come back—and that Chauvet had cheated him out of the chance by returning, unannounced, with Eliette Brunel six months later. Chauvet violated a caver’s code of honor, says Michel Chabaud, formerly one of his closest friends. “On the level of morality,” he says, “Chauvet did not behave well.” Baba vanished into obscurity and Chauvet’s name was attached to one of the world’s greatest cultural treasures.


Pont-d'Arc Cavern, Replica of Chauvet Cave - History

par Jean-Michel Geneste
Former Director, National Center for Prehistory, Ministry of Culture and Communication, France

The discovery of the Chauvet-Pont d’Arc Cave in 1994 instantly represented a considerable media event for the department of Ardèche and the Rhône-Alpes region of France, as well as on a national and international scale, given how this category of cultural asset, now inscribed on UNESCO’s World Heritage List, thoroughly fascinates people throughout the world.

The splendor and sophistication of these spectacular cave paintings, dating back more than thirty-six thousand years, caused a veritable upheaval in specialists’ understanding of the time period (Quiles et al. 2016). However, as early as 1995, only a few months following its discovery, this exceptionally well-preserved and unique archaeological site proved to be far too fragile to be opened to the public. A satisfactory solution needed to be found to allow for touristic development while sharing this singular piece of human history with the general public.

In 2008 the architects Fabre & Speller, associated with Atelier 3A, were chosen by SMERGC (the Joint Association for the Caverne du Pont d’Arc), which acted as principal, joining the forces of the General Council of Ardèche and the Regional Council of Rhône-Alpes with support from the French government and the European Union.

“The site for the replica of the Chauvet Cave” [our translation] was a monumental project comprising five buildings spread out across a limestone plateau overhanging the small town of Vallon-Pont d’Arc. Now known as the “Caverne du Pont d’Arc,” the replica site is less than 2 km (11 miles) away as the crow flies from the original cave, which is hidden in the cliff-face of the Ardèche gorge. This exceptional construction was completed within a very short time frame (thirty months of construction work) calling upon the skills of about 550 professionals who collaborated on the project, which would be unique were it just for its scope alone. The meticulous attention given to detail in the underground landscape and atmosphere, the signs of human and animal activity, and the carefully replicated prehistoric artists’ gestures have combined to make a whole that is staggeringly original.


Vast replica recreates prehistoric Chauvet cave

It's locked away behind a thick metal door, hidden halfway up a towering limestone cliff-face.

Few people have ever been allowed inside, but BBC Newsnight has been granted rare access by the French Ministry of Culture and Communication.

We slide through a metal passageway on our backsides, and then tentatively descend a ladder.

It takes a few moments to adjust to the darkness, but our head torches soon reveal that we've entered into a vast cave system of geological beauty.

We weave along the narrow metal walkways stalactites and stalagmites glimmer in the light, sparkling curtains of calcite hang down from above and the floor is awash with the bones of long-dead animals.

Until recently, the last people to set eyes on this place were our Palaeolithic ancestors, before a rock fall cut it off from the outside world.

This exquisitely preserved time-capsule was sealed shut for more than 20,000 years, until it was discovered by three cavers - Eliette Brunel-Deschamps, Christian Hillaire and Jean-Marie Chauvet, after whom it is now named - on the 18th December 1994.

At first they thought they had uncovered a network of spectacular caverns.

But as they ventured deeper inside, they realised this was the discovery of a lifetime - the cave held some of the oldest art ever found.

It's breathtaking when we get our first glimpse of it.

The walls are adorned with hundreds of paintings.

Most of them are animals - woolly rhinos, mammoths, lions and bears intermingle with horses, aurochs and ibex.

Some are isolated images: we wander past a small rhino, a single, lonely creature daubed on the rock. But there are also huge, complex compositions, a menagerie of beasts jostling for space on great swathes of the cavern wall.

Painted in charcoal and red ochre, or etched into the limestone, careful shading and skilful technique bring the animals to life, revealing movement and depth.

"They are very sophisticated," says Marie Bardisa, the head curator at the Chauvet Cave - which is also known as the Decorated Cave of Pont dɺrc. She delights in this rare chance to show off the art.

"They used the relief of the rock to give the forms, to give the shadows, to express so many things.

"They saw the animals in the rock," she adds.

"More than 400 animals have been painted here, there are still lots of things to discover."

The paintings are so well preserved, they look as if they were drawn yesterday. But while there has been some debate over their age, the most recent radiocarbon dating suggests this work is more than 35,000 years old.

The rock drawings offer a rare glimpse into the lives of our early human ancestors and the Ice Age world they inhabited.

But few will ever have the chance to see it.

As soon as the cave was discovered, on the advice of scientists, the French authorities closed it off to visitors.

"If the public came into this cave, first of all, we risk contamination," explains Marie Bardisa.

"The temperature can grow very quickly, the balance of the climate would be disturbed so much we could have alteration of the paintings - we don't want to take this risk."

Archaeologists know this from bitter experience.

In 1940, the Lascaux cave system was discovered in southwest France.

For more than 20 years, millions of visitors flocked to see its stunning paintings, until visible damage from mould and bacteria forced the cave to be shut down.

Even today, scientists are still struggling to save the paintings, which may have been damaged beyond repair.

With the Chauvet cave, the French authorities have had to find a way to both preserve and promote this precious heritage.

This big problem required a big solution.

A few kilometres away, on a pine covered hill, sits a stadium-sized concrete hanger.

Inside is a recreation of some of the Chauvet cave's most important features, reproduced to scale.

It's cost 55m euros to build, has taken eight years from inception to completion and has involved hundreds of people.

Hi-tech scans, 3D-modelling and digital images of the original cave were used to create the copy.

Layered over a huge metal scaffold, the limestone walls have been reproduced in concrete, the stalagmites and stalactites have been remade in resin.

Even the temperature has been set to match that of the original.

If you ignore the hordes of visitors who have come to press day, you do get the sense of being in a real cave.

The paintings, though, are the main attraction.

"The process is very complex. You have to be very respectful to the original," says Gilles Tosello, who spent six months reproducing some of the Chauvet cave's most impressive compositions.

The art was recreated offsite. Digital images of the paintings were projected onto canvasses of fake rock to guide the artists.

"Our raw material is resin, and it is completely different to limestone, mud and clay in the original cave," explains Mr Tosello.

"But that was part of the challenge - we are using illusions to recreate the original compositions."

He says the process brought him closer to the original artists.

"If you spend hours and days and weeks, and you are trying to translate or imitate the gesture or work of another artist, you become more or less a part of him."

At the replica, Palaeolithic art specialist Jean Clottes stands surveying the work.

He was the first scientist to enter the cave, and has been president of the replica's scientific committee.

"I think the public are going to be very pleased with it because the quality is great and it is scientifically correct," he tells us.

He says a replica is the best way to tell the modern masses about our prehistoric ancestors.

"They are not primitive people, they are people like us," he explains.

"Modern humans are 200,000 years old, at least, so 35,000 years ago was not such a long distance away."

He believes the cave was a spiritual place for these hunter gatherers, and the Ice Age animals represented on the rocks had a form of ritual or magic associated with them.

"(These people) had short lives that were quite different from ours, but from their art, we can see they were as intelligent as we are, that they had great artists and they had religion. They were close to us."

It's hoped that the replica will bring these ancient artists closer still, as their testimony to human culture and creativity opens to the crowds.

Or, at least, a copy of that testimony.

With so few people privileged enough to experience the real thing, prehistoric art must reach its audience through modern means.


World's Most Ambitious Re-Creation of Prehistoric Cave Art to Open

After three years of effort, a precision replica of a French cave and its 36,000-year-old art will open to the public in April.

On a September afternoon in 2013, Gilles Tosello sat sipping a cup of American-style coffee in his Toulouse studio, pondering the talents of cave painters who lived in France 36,000 years ago.

Tosello enjoyed a personal connection with those painters because he was the man the French Ministry of Culture and Communication had engaged to re-create their most famous works, some of the oldest, most beautiful, and best preserved cave art on Earth: the images in the Cave of Chauvet-Pont-d'Arc. Its legendary Panel of Horses includes exquisite charcoal horse heads, snarling lions, and battling wooly rhinoceroses drawn across 475 square feet of undulating rock. Even more famous is another tableau he was hired to re-create, the spectacular Lion Panel, 750 square feet of prowling lions, baby mammoths, and charging rhinos. Tosello sighed.

His studio was crowded with panels of faux limestone the size of billboards. All morning Tosello had been scraping the rock, fiddling with different varieties of charcoal, trying them out on various surfaces, gazing at projected images of the original artwork, and scratching his head.

The challenge was unnerving. He was not simply retracing the original images: He was drawing them freehand to maintain their natural, intuitive look. He had to try to inhabit the ancient artist's mind and comprehend the techniques and feelings that had led to these masterpieces so long ago. (Read Chip Walter's "First Artists" in National Geographic magazine.)

Tosello's task, a formidable undertaking on its own, was only part of an even more ambitious, $67 million effort to create a replica cave and educational complex, a kind of latter-day time machine, set on 40 acres of a rugged mountain plateau in the Ardèche region of southern France.

These structures—construction began in 2012 after two decades of planning and legal wrangling—will house the most extravagant re-creation of prehistoric cave art in the world, a bare one and a half miles as the crow flies from the original. A consortium of government agencies made this bet because experience had taught them that caves as rare as this are extremely popular attractions, yet also entirely too precious to expose to large crowds.

France's Lascaux and northern Spain's Altamira, the other acknowledged gems of ancient cave art, have illustrated, painfully, the damage millions of visitors can inflict. Though Lascaux has been closed since 1963, it still suffers from infestations of lichen and black mold that are thought to be linked to the presence of visitors. Altamira, though reopened to very small groups in February 2014, had been closed to the public in 1977 because the carbon dioxide in the exhalations of a century's worth of visitors had deteriorated the cave's colorful renderings.

The Ardèche complex, known simply as Pont-d'Arc Cave, is an effort to avoid all that. Among its sprawling attractions is a teaching and exposition hall, a restaurant, a shop, and a multimedia and discovery center. But the indisputable centerpiece will be the replica.

It's not an exact copy of the original cave, which is the length of two and a half football fields, covers 86,000 square feet, and features five enormous and craggy chambers. Instead the project's planners, an unlikely collection of engineers, geologists, artists, paleoanthropologists, politicians, designers, and "scenographers," decided to focus on Chauvet's greatest primeval hits—425 renderings created, as best scientists can figure, 36,000 to 25,000 years ago.

Accomplishing this feat required finding a way to cluster the works into an enclosed space that would be smaller than the original cave but still deliver the inspiring experience visitors would have enjoyed had they been lucky enough to enter the original. Mais comment?

First, says Michel Clément, the project's director, the team members took carefully arranged trips into the original Chauvet until they came to know it intimately—every piece of artwork, every stalagmite and stalactite, every animal bone and archaeological artifact within the cave. Designers took 6,000 photos and spent 680 hours laser scanning every crack and crevice of Chauvet's chambers, floor to ceiling.

From the data collected, they created a high-fidelity digital copy of the cave. The scans, at 16 pixels per square millimeter, are so detailed that in many ways they provide a better view than a visitor could experience walking through Chauvet itself. Once the scanning was complete, more than 80 sections of the cave were snipped from the immense file and pieced together virtually, as if they were a 3-D puzzle, to make a smaller, but still impressive, amalgam.

The next, far more daunting step was to transform a digital puzzle into an artificial cave nearly as large as a football field."We started from scratch," Clément said last April, before taking me on a tour of the construction site.

First, each laser-image slice of the cave was projected onto large, flat tables, where workers hand-shaped metal rods to form the framework of the section. Teams then hung the rods from a metal ceiling grid, producing something that resembled the metallic skeleton of an enormous animal.

Once these "bones" were in place, another team mounted a metal mesh on them, which was then sprayed with a foam mortar. Next a coat of cement was troweled on, and workers, painters, sculptors, and geologists worked each surface until it precisely matched the original cave's walls. Gaps were left for the limestone panels of artwork that Tosello was puzzling over that fall day in his studio.


The Chauvet Pont-d’Arc cave replica

Chauvet Cave Paintings Replica © HTO from Wikimedia Commons

In order to avoid the mistakes made in the past at the Lascaux cave where the admission of a large number of visitors led to the growth of mould damaging the prehistoric paintings, the French authorities built a full-scale replica of the Chauvet cave. Designed at the Razal site on the hills of the Vallon-Pont-d’Arc, it is distant of seven kilometres from the Chauvet cave. Completed and opened to the public in the spring of 2015, the replica of the original cave features a full-scale reproduction of frescos made by graphic artists and researchers. Undoubtedly, the new cave is a fascinating multisensory experience to visitors as the temperature and humidity, the silence, darkness and even the smell of the authentic cave have been faithfully reproduced.

The ambitious project is the biggest replica of a prehistoric site in Europe and should welcome between 300,000 and 400,000 visitors from around the world each year.

Covering 29 hectares, the site is set within a vast wooded area and features, alongside the facsimile cave, a discovery centre and a permanent exhibition dedicated to the Aurignacians and wall art, five sheltered interpretation stations, a temporary exhibition space, an educational area for young people, and an events centre.


Cave Art Culture: Exploring the Cavern of Pont d’Arc in Ardèche

In peace and war, good times and bad, France has never scrimped in spending on its cultural monuments. The Louvre, Versailles, and more recent additions such as the Pompidou Centre and the Opéra Bastille in Paris have helped give the French an enduring sense of grandeur in their country. This focus on culture has also brought economic benefit. The 80 million tourists who come to France every year make it the world’s most visited country, and their spending accounts for more than 10% of the annual French GDP.

Pascal Terrace, the member of the French National Assembly for the region of Ardèche in the south of France, hopes that a “crazy project” he has promoted – a 55 million Euro recreation of prehistoric paintings found in a remote cave – will become the next big French cultural destination.

My invitation from the Ministry of Culture to attend a media briefing for the Cavern of Pont d’Arc came in both English and French, unusual for a French government document. It promised “exclusive access” to a replica of the cave where a thousand wall paintings of wild animals of the Palaeolithic era were discovered in 1994. They had gone undetected for more than 30 thousand years, and may represent the world’s oldest examples of figurative art.

The Cavern of Pont d’Arc is a collection of glistening white stucco buildings on the La Razal plateau, a mountaintop stretch of scrub and woodland overlooking the village of Vallon Pont d’Arc in the Ardèche River valley, 600 kilometres south of Paris. The main structure, the size of an aircraft hanger, houses an above ground replica of the Chauvet cave where the paintings were found by amateur cavers on a weekend outing. In order to protect the paintings from contamination, the cave is closed to all but a few archaeologists. M. Terasse sees the replica as “an invitation to a journey back in time.”

It is indeed that. You begin the journey in total darkness, on a footbridge that takes you thirty thousand years into history to join the first Homo sapiens who made their way across Europe at the height of the Ice Age, in the last days of the Neanderthals. Dim lights appear in corners of the grotto and the paintings come into view. So realistic are they that you can almost hear the neigh of wild horses rampaging across the plateau, or the snarl of lions about to attack a clutch of bison. Other paintings show in beautiful detail the cave bears, rhinos, snow panthers, and now long extinct aurochs and wooly mammoths that once prowled the gorges of the Ardèche River.

The paintings are the work of early hunter-gatherers, known as Aurignacians after the French village where their presence was first detected. They created the world’s first realistic representations of the mammals with whom they shared the earth – the first real art. Never cave dwellers themselves, they worked by torchlight with charcoal from Scotch pines they’d burned, and red ochre they’d dug from the earth.

The Caverne in its perfection has raised questions about whether the public is well served by access to a fully replicated cave environment. Les Globe and Mail headed its report, Faux Real? Its reporter seemed unsure whether seeing the replica had been “better than nothing” or “the next best thing?” to seeing the actual paintings in the actual cave. A British art critic writing in the Télégraphe complained the replica treats art lovers “like fools” and shows contempt for the “anonymous geniuses” who created the paintings. Both concede that because the Chauvet cave has been closed to the public to prevent contamination by toxins or human detritus, films and books offer the only alternatives.

Jean Clottes is widely recognized as a world authority on cave paintings. He is largely self-taught and acquired his Ph.D in archeology after many years as an amateur enthusiast, going underground on his days off as a teacher of English in the Pyrénées village of Foix. He was a lowly paid director of prehistory for the Midi-Pyrénées region for many years, eventually succeeding to a career post as inspector general of rock art for the Ministry of Culture. He has dug more deeply into the meaning of the Chauvet paintings than perhaps any other person.

Now a vigorous 81, Clottes spoke to the assembled media after the briefing at Pont d’Arc. His remarks had a scientific bent and contrasted with those of the politicians present. When I caught up to Clottes, I asked him what it had been like to be the first expert to enter the Chauvet cave.

“I had driven 400 kilometres through a winter storm to get from my home to Vallon-Pont d’Arc. It was December 28, 1994, and I was the only guest in the hotel. The entrance (to the cave) was difficult because, as we found out later, the main entrance has been blocked by a rockslide around 23,000 years ago. We went through a crack in the roof, down a ladder. When I set foot eight metres below, I was dazzled by what I saw. These splendid drawings were made by great artists. Here was work by fully modern minds, capable of abstract symbolic thinking.” Sealed by nature from outside contamination, the paintings “looked as fresh as if they’d been painted yesterday.” Contemporary art experts agree the paintings are remarkable for their perspective, shading and illusion of motion.

Until his retirement in 2001, Jean Clottes headed up the team planning the Chauvet replica. “The public are eager to know about the paintings and see the impressive panels elsewhere than in books or in films,” he told me.

Perhaps there are bigger questions to be asked about the replica than the merit of seeing copies of the Chauvet paintings. The artists of Chauvet were members of the Aurignacian culture, created by the first Home sapiens who reached Europe at the height of the Ice Age. How did some learn to make such wondrous depictions of the mammals that roamed the forests and fields of the Ardeche Valley more than thirty centuries ago? How could they afford to expend energy of making art while struggling to survive in an inhospitable land? Why did they bother?

“Everyone agrees,” insists Jean Clottes, “the paintings are, in some way, religious.” Clottes says he is not himself a believer but that it is “man’s spirituality, with its three branches of philosophy, religion and science, that truly distinguishes us from animals.”

Clottes found himself the epicentre of a raging controversy when he co-authored a book suggesting the Chauvet artists did their work while acting out religious rituals under the influence of shamans. Dans "The Shamans of Prehistory,” Clottes suggests the artists may have laboured while in a trance induced by religious fervour, drugs or a lack of oxygen. He argues that shamanism “was the most prevalent belief system of hunter-gatherers.”

From this, Clottes concludes that the term Homo sapiens (“man of wisdom”) as applied to modern mankind “is an unfortunate misnomer.” He points out that animals “have all sorts of knowledge and far more wisdom than we– as they do not threaten to destroy their environment and even their own species.”

Our ancestors who laboured by torchlight to produce the cave paintings, Clottes says, would better have been called Homo spiritualis artifex, “for making art was their main characteristic.”

A sad postscript to this story is that at none of the events launching the Caverne du Pont d’Arc, were the people who discovered the cave present. Jean-Marie Chauvet, the parks ranger after whom the cave is named, has been entangled for years in lawsuits with the French government and the owner of the land where the cave was found. Two government officials have been convicted of falsifying Chauvet’s expense records to make it appear he was on official duty when he found the cave he argues he was on vacation. The legal stalemate seems nowhere near an end.

For more information about visiting the site, go to: http://en.cavernedupontdarc.fr

Ray Argyle is a Canadian author of biographies and popular history. His most recent book is The Paris Game: Charles de Gaulle, the Liberation of Paris, and the Gamble That Won France. He is working on a book on Vincent Van Gogh.


Voir la vidéo: La caverne du Pont dArc réplique de la grotte Chauvet - le mag (Décembre 2021).