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Entrez dans les archives secrètes du Vatican

Entrez dans les archives secrètes du Vatican

Cinquante-trois milles de rayonnages. Trente-cinq mille volumes de catalogue. Douze siècles de documents. Installées dans l'un des bastions religieux et culturels les plus emblématiques de tous les temps, les Archives secrètes du Vatican sont l'objet d'une légende historique, mais leur existence est absolument réelle.

Rien que le nom invoque le mystère et l'apparat de l'Église catholique, et incite les plus imaginatifs à proposer des théories sinistres sur ce qui pourrait se trouver à l'intérieur. Les index des archives ne sont pas publics - et ne sont accessibles aux chercheurs qu'à partir de 75 ans - et ils sont hébergés dans une partie du Vatican ressemblant à une forteresse.

La nature secrète de l'Église catholique et le trésor potentiel à l'intérieur ont alimenté des années de spéculation sauvage sur ce qu'il y avait à l'intérieur. Même aujourd'hui, les théories du complot abondent sur son contenu, comme des spéculations farfelues selon lesquelles le Vatican cache des êtres extraterrestres à l'intérieur.

En réalité, cependant, les Archives secrètes du Vatican ne sont pas réellement secrètes. Le mot « secret » vient d'une mauvaise compréhension du mot latin « secretum » ou privé. Les archives étaient - et sont toujours - conçues pour abriter les documents officiels du Saint-Siège ainsi que la correspondance et d'autres informations relatives au Pape.

Ils contiennent également certains des trésors les plus impressionnants de l'Église catholique, des documents datant du VIIIe siècle. Mais, jusqu'en 1881, même les érudits du christianisme n'étaient pas autorisés à accéder aux archives. C'est alors que le pape Léon XIII, connu comme un intellectuel qui a affronté la modernisation de la fin du XIXe siècle, a ouvert la mine aux chercheurs. Ces documents fascinants racontent non seulement l'histoire de l'Église, mais celle du reste du monde.

Un élément remarquable est une lettre de Mary Queen of Scots, qui a été exécutée après avoir été forcée d'abdiquer son trône et avoir purgé près de 20 ans de détention. Elle a finalement été condamnée à mort pour complot en vue du meurtre de la reine Elizabeth I, sa cousine protestante. Face à la décapitation, elle a écrit une lettre désespérée au pape Sixte V, implorant sa vie et claquant les « hérétiques » qui finiraient par la tuer. Le pape n'intervint pas et elle fut décapitée le 8 février 1587.

Un autre document inestimable a littéralement changé l'histoire de la religion. Il documente l'excommunication par l'Église catholique de Martin Luther, l'Allemand qui a enflammé l'Europe en tournant le dos au catholicisme et en écrivant ses 95 thèses, désormais considérées comme le document qui a déclenché le protestantisme. En réponse, le pape Léon X a écrit « Decet Romanum Pontificem », une bulle papale qui a expulsé Luther de l'Église catholique. Cela a permis à Luther de fonder sa propre église, et le schisme a défini une grande partie de l'histoire du monde depuis.

Les Archives secrètes détiennent également un document extrêmement secret : le procès-verbal des procès contre les Templiers. Connu sous le nom de parchemin de Chinon, il a la taille d'une table de salle à manger et documente les procès de l'ordre militaire catholique romain pour des actes tels que le comportement blasphématoire et l'hérésie pendant les croisades. Grâce à une erreur d'archivage, le parchemin a été perdu pendant des siècles et n'a été retrouvé dans une boîte contenant d'autres documents qu'en 2001. Il a maintenant été correctement classé et est disponible pour les chercheurs.

Lorsque le parchemin de Chinon a été rendu public en 2007, il a effectivement réhabilité l'héritage des Templiers en prouvant que, à l'insu de l'histoire, le pape Clément V a effectivement absous le groupe d'hérésie en 1308.

LIRE LA SUITE: Pourquoi les Templiers ont fait de fausses confessions de dépravation

Ces documents historiques et d'autres sont conservés près de la Bibliothèque du Vatican à Rome. Comme toute archive, il y a des piles et des salles de lecture. Il y a aussi un bunker, une structure souterraine ignifuge conçue pour protéger les documents fragiles des éléments et du feu. Il y a même une école pour le clergé qui étudie l'histoire. Et parce que c'est le Vatican, il y a aussi beaucoup d'art sacré à parcourir.

Personne ne peut accéder aux archives - elles ne sont ouvertes qu'aux chercheurs qui subissent un processus de vérification approfondi. Cependant, ces dernières années, le Vatican est devenu un peu plus ouvert avec ses secrets. En 2010, en réponse à l'intérêt accru du public pour les archives secrètes et les mythes perpétués par le livre à succès de Dan Brown anges et démons, le Vatican a permis aux journalistes de le visiter pour la première fois. En 2012, les Archives secrètes du Vatican ont organisé une exposition publique de certains de leurs documents les plus importants à l'occasion de leur 400e anniversaire. Et en 2019, le pape François a annoncé que le Vatican ouvrirait ses archives sur Pie XII. Lors d'un événement commémorant le 80e anniversaire de l'élection de Pie XII à la papauté, François a déclaré qu'il avait donné l'ordre d'ouvrir les archives en mars 2020. « L'Église n'a pas peur de l'histoire », a-t-il déclaré au groupe. Les archives ont été ouvertes le 2 mars 2020, puis fermées peu de temps après en raison de la pandémie de COVID-19.

En 2005, Sergio Pagano, le préfet des Archives secrètes, a révélé pourquoi il y avait eu des réticences à ouvrir toutes les archives. Pagano a dit L'Expresso que ce n'est pas une question de courage, c'est une question de ressources. Étant donné que les archives sont si vastes, a déclaré Pagano, c'est un défi de traiter rapidement les documents et de les mettre à la disposition des historiens. Mais souvent, a-t-il dit, les gens « réclament l'ouverture des archives du Vatican presque comme pour entrer dans une forteresse secrète en surmontant une résistance imaginaire… mais quand la porte est ouverte et que les documents sont disponibles, ceux qui semblaient être à la les portes ne se présentent pas, ou font presque une visite touristique.”

Le préfet a rejeté les pressions pour publier des documents sur Pie XII, qualifiant cela de « phénomène étrange » et laissant entendre que les chercheurs étaient motivés par le désir de faire tomber l'Église catholique.

Ce qui nous amène à ce qui pourrait être les documents les plus controversés des Archives secrètes, ceux qui concernent le scandale des abus sexuels en cours au sein de l'Église. Il s'avère que chaque diocèse possède également des archives secrètes, et beaucoup ont contribué à corroborer la participation de l'Église aux abus. Mais les documents des Archives secrètes du Vatican ne sont publiés qu'une fois qu'ils ont au moins 75 ans - et le véritable propriétaire des archives n'est pas l'Église, mais le Pape.

Bien que les gens puissent poursuivre des diocèses individuels pour leur information, l'Église elle-même est l'équivalent d'une nation souveraine et peut faire ce qu'elle veut. Le Pape est le seul à pouvoir publier les documents plus tôt – et comme il semble maintenant, il pourrait s'écouler des décennies avant que les journalistes, les historiens et les victimes en apprennent davantage sur le rôle de l'Église catholique dans les abus.


Les archives d'archives autrefois secrètes offrent de nouveaux indices sur la réponse du Vatican à l'Holocauste

Les responsables du Vatican ont toujours insisté sur le fait que le pape Pie XII a fait tout son possible pour sauver des vies juives pendant la Seconde Guerre mondiale. Mais de nombreux universitaires l'accusent de silence complice alors que quelque 6 millions de Juifs ont été tués dans l'Holocauste.

« Le pape Pie XII pensait qu'il ne devait pas prendre parti dans la guerre », déclare David Kertzer, professeur à l'Université Brown, « et qu'il ne devrait donc pas critiquer l'un ou l'autre côté de la guerre, y compris les nazis ».

Kertzer a beaucoup écrit sur les papes et les Juifs. Il a remporté le prix Pulitzer 2015 pour son livre Le Pape et Mussolini, qui retrace la montée du fascisme en Europe. Et il a été parmi les premiers à avoir accès aux archives de Pie XII lorsque le Vatican les a ouvertes en mars, après des décennies de demandes de chercheurs.

Kertzer vient de publier ses premières découvertes dans un article pour L'Atlantique. Les documents récemment déterrés &mdash certains empreints de langage antisémite &mdash font la lumière sur le comportement du pontife lors du massacre des Juifs par les nazis. Ils révèlent également le rôle du pape pour empêcher les orphelins de victimes de l'Holocauste d'être réunis avec leurs proches.

L'historien a trouvé deux documents qui révèlent qu'un débat intense était en cours au Vatican en 1943, lorsque les occupants nazis de Rome ont rassemblé plus de 1 000 Juifs et les ont détenus dans un collège militaire à 800 mètres de la place Saint-Pierre avant de les emballer. direction le camp de concentration d'Auschwitz. Comme l'ambassadeur d'Allemagne au Vatican l'a rapporté au leader nazi Adolf Hitler, la rafle a eu lieu sous les « grandes fenêtres » du pape. Seuls 16 des déportés ont survécu.


Ce que les archives secrètes du Vatican sont sur le point de révéler

Des documents de la papauté de Pie XII peuvent régler certaines questions longuement débattues.

À propos de l'auteur : David I. Kertzer, auteur de Le Pape et Mussolini, lauréat du prix Pulitzer de biographie 2015, est professeur à l'université Dupee à l'université Brown.

Aujourd'hui, après des décennies de controverse sur l'échec du pape Pie XII à condamner le meurtre de masse des Juifs d'Europe pendant la Seconde Guerre mondiale, les archives du Vatican couvrant sa papauté sont enfin ouvertes aux chercheurs. Pie XII, né Eugenio Pacelli, est vilipendé par certains pour son incapacité à dénoncer l'Holocauste. Il est vénéré par d'autres qui l'ont promu à la sainteté. Sa longue papauté, qui s'étend de 1939 à 1958, reste l'objet d'intenses débats. Pour ceux d'entre nous qui ont essayé pendant des années de se frayer un chemin au-delà du fourré de polémiques entourant le pape - et de saisir le rôle que le Vatican a joué pendant la guerre - le sens de l'anticipation est grand.

Les questions que les archives nouvellement ouvertes mettront en lumière n'ont pas seulement un intérêt historique. Les traumatismes de la Seconde Guerre mondiale et de l'Holocauste restent bien vivants. La négation de l'Holocauste peut être considérée comme le délire d'une frange de cinglés, mais la négation de la responsabilité de la guerre et de l'Holocauste reste répandue en Europe et dans les églises chrétiennes.

L'intérêt des médias pour l'ouverture des archives a été intense. Une énorme foule de journalistes du monde entier a rempli la salle de presse du Vatican le 20 février pour un briefing. Des universitaires se sont rassemblés dans un atelier du Vatican qui s'est tenu le lendemain pour expliquer comment la masse de documents a été organisée et comment y accéder. Ceux d'entre nous qui ont écrit sur la papauté et la guerre ont été assiégés de demandes d'interviews.

Les documents qui sont maintenant disponibles couvrent l'ensemble de la papauté de Pie XII. Pourtant, en présentant les archives au public, Mgr Sergio Pagano, préfet des Archives apostoliques du Vatican (connues jusqu'à récemment sous le nom d'Archives secrètes du Vatican), a souligné ce qui, selon lui, serait révélé sur les actions du pape pendant la guerre. Que le Vatican soit particulièrement sensible à la lumière que les documents pourraient apporter sur la controverse sur le silence du pape pendant l'Holocauste ressort clairement de l'entretien initial que Pagano a accordé à Radio Vatican le 20 février. Les Juifs apparaissent immédiatement », a-t-il reconnu. « Nous connaissons l'histoire de ce peuple persécuté et de la Shoah, et nous comprenons donc très bien que les Juifs attendent beaucoup de ces documents.

Les lecteurs des principaux journaux italiens de ces dernières semaines ne pouvaient guère manquer de remarquer l'apparition soudaine d'articles en pleine page décrivant ce que l'on disait être les efforts héroïques de Pie XII pour contrecarrer les nazis et protéger les Juifs. « Vatican : plus de six mille juifs de Rome ont été sauvés grâce à l'action de Pie XII » était un titre du 28 janvier dans le grand quotidien de Rome, Il Messaggero. Curieusement, l'article n'offrait aucune preuve d'une quelconque action prise par le pape à cet effet.

Deux jours plus tard, l'un des principaux journaux nationaux italiens, La République, a publié un article à couper le souffle intitulé "Ainsi Mussolini a essayé d'arrêter le pape Pacelli". Le sous-titre disait : « Des documents des archives du Vatican (anciennement secrètes) montrent les tentatives d'ingérence dans le conclave qui a élu Pie XII : « C'est une figure trop politique et enclin à avoir une mentalité démocratique. » L'auteur a affirmé qu'un document dans les archives sur le point d'être ouvertes ont montré que la direction fasciste travaillait fébrilement pour empêcher l'élection d'Eugenio Pacelli à la papauté. Le fait que l'article - qui occupait plus d'une page - ait été publié dans le quotidien de gauche le plus important du pays était particulièrement remarquable. Même l'admirateur le plus fervent de Pie XII ne soutiendrait pas sérieusement qu'il avait jamais eu une « mentalité démocratique ». Le pape était plus à l'aise avec les régimes autoritaires et décidément mal à l'aise avec les démocraties multipartites. Quiconque veut vraiment comprendre le rôle que le régime de Benito Mussolini a joué avant le conclave qui a élu Pacelli ne chercherait pas dans les archives du Vatican mais dans les archives fascistes. En fait, la correspondance diplomatique italienne indique que l'ambassadeur d'Italie auprès du Saint-Siège a favorisé l'élection de Pacelli et, avec l'ambassadeur d'Allemagne de même tendance, a fait pression sur les cardinaux au nom de Pacelli.

Un autre morceau de bouffée est paru à la mi-février dans le grand journal de Turin, La Stampa, intitulé "Le plan secret de Pie XII contre Hitler". Selon l'article, des documents du Vatican récemment disponibles révèlent qu'Hitler voulait envahir le Vatican et kidnapper le pape, mais que les 200 gendarmes du Vatican s'étaient secrètement organisés pour déjouer le complot. En fait, les troupes allemandes avaient occupé Rome et mené un règne de terreur de neuf mois. Si Hitler avait donné l'ordre de s'emparer du Vatican et d'enlever le pape, la tâche aurait pu prendre une heure à accomplir, malgré les gendarmes papaux mal armés bloquant le passage. Qu'est-ce qu'un article comme celui-ci obscurcit les relations cordiales que le Vatican entretenait avec les forces d'occupation allemandes. Le pape avait intérêt à assurer l'intégrité de la Cité du Vatican. Les Allemands, pour leur part, comprirent la valeur des relations publiques en proclamant une attitude respectueuse envers le pape et le Saint-Siège.

Des millions de pages de documents du Vatican sont désormais disponibles. Beaucoup sont déposés dans diverses archives de la Cité du Vatican. D'autres sont ailleurs à Rome. Mais toutes les archives de l'Église en temps de guerre ne sont pas immédiatement accessibles. Le statut de diverses archives qui sont cruciales pour reconstituer l'histoire de la période de guerre, mais qui ne relèvent pas directement du Vatican, reste flou. Parmi elles, notons les archives centrales des Jésuites, à deux pas du Vatican, ainsi que les archives du vicariat de Rome, de l'autre côté du Tibre. Étant donné que le pape lui-même est un jésuite – et, en tant qu'évêque de Rome, a autorité sur le vicariat – certains savants ont supposé que ces deux archives seraient ouvertes en même temps que celles du Saint-Siège. Jusqu'à présent, rien n'indique qu'ils le seront. Un corpus massif d'articles sur les relations entre le Vatican et le régime fasciste italien est déposé dans les archives jésuites.

De même, une meilleure compréhension des actions de l'Église pendant l'occupation allemande de Rome dépend de ce qui peut être trouvé dans les archives du vicariat. Pourtant, il y a lieu de s'inquiéter, si ma propre expérience est un guide. J'ai écrit un livre il y a plus de deux décennies sur un petit garçon juif, Edgardo Mortara, pris sur ordre de l'Inquisition par sa famille à Bologne en 1858. Bologne faisait alors partie des États pontificaux et quelqu'un avait secrètement baptisé l'enfant. Selon la politique de l'Église à l'époque, un tel enfant ne pouvait pas rester avec sa famille juive. Il a été amené à la Maison des Catéchumènes, l'institution de l'Église à Rome dédiée à la conversion des Juifs. Ses archives sont conservées dans les archives du vicariat de Rome. Non seulement le directeur des archives m'a refusé l'accès aux archives de Mortara lorsque j'écrivais ce livre, il a continué à en refuser l'accès, non seulement à moi mais à d'autres savants. Si un cas inconfortable du XIXe siècle peut conduire à un tel blocage, quelle pourrait être l'attitude envers le cas beaucoup plus délicat des actions de l'Église pendant l'occupation nazie ?

Mgr Pagano a été cité par Milan Corriere della Sera comme disant que seuls des chercheurs mal préparés chercheront des « scoops » dans les premiers jours ou semaines après l'ouverture des archives. « Un érudit sérieux, a-t-il dit, doit prévoir de passer au moins dix ans d'études. Avec la taille considérable des archives et une limite quotidienne du nombre de fichiers qu'un chercheur est autorisé à consulter, il ne fait aucun doute que l'étendue complète de ce que les archives révèlent ne sera pas connue avant de nombreuses années. Pourtant, ceux d'entre nous qui ont déjà passé des décennies à sonder ce qui était déjà disponible, comme les fréquents rapports de guerre du Vatican envoyés chez eux par les envoyés italiens, allemands, français, britanniques et américains auprès du Saint-Siège, sans parler des nombreux rapports écrit par les espions de Mussolini au Vatican, peut glaner une nouvelle compréhension importante de cette histoire très contestée avant trop longtemps.

Les enjeux sont nombreux. La question la plus souvent posée, concernant le silence du pape pendant l'Holocauste, fait elle-même partie d'un problème plus vaste : la réticence du pape à condamner publiquement l'Allemagne nazie. Dès les premiers jours de la guerre, avec l'invasion de la Pologne par l'Allemagne en septembre 1939, le pape a été soumis à une forte pression pour s'exprimer au nom de la Pologne fortement catholique. Qu'il ait refusé de condamner les Allemands pour l'invasion n'était que le premier de nombreux moments similaires sur lesquels les documents du Vatican promettent de fournir un aperçu. Il y a aussi la question de la campagne impitoyable de l'Italie contre les Juifs. Certains érudits ont fait une comparaison peu flatteuse entre les explosions de Pie XI, le prédécesseur de Pacelli, contre la campagne «raciale» de Mussolini, qui a commencé en 1938, et l'échec de Pie XII à s'y opposer – jamais. Que révéleront les archives du Vatican sur les discussions à l'intérieur du Vatican concernant la persécution des Juifs d'Italie, que les fascistes justifiaient en grande partie par la simple mise en pratique des restrictions imposées aux Juifs depuis longtemps par les papes ?

Le plus dramatique de tous fut l'encerclement par les nazis et les militaires de l'ancien ghetto de Rome le 16 octobre 1943 et l'extraction de leurs maisons de plus de 1 000 Juifs de la ville, principalement des femmes et des enfants. Ils ont été détenus pendant deux jours dans un complexe militaire proche du Vatican. Le pape aurait pu appeler publiquement à leur libération. Il aurait pu envoyer un message privé à Hitler, plaidant en leur nom. Il n'a fait ni l'un ni l'autre. Les Juifs ont été mis dans un train qui les conduirait à Auschwitz et à leur mort. Que pourraient nous dire les archives du Vatican sur les discussions au sein du Vatican qui ont conduit à la décision du pape de ne pas intervenir ?

L'attention du public, bien entendu, se concentre sur les années de guerre. Mais les années d'après-guerre sont susceptibles de fournir leurs propres surprises et perspectives. En Europe, ce fut une période tendue et mouvementée. Le drame de l'Italie d'après-guerre est particulièrement intéressant : ses villes en ruines, son roi en disgrâce, sa société déchirée par de vives tensions alors que d'anciens persécuteurs fascistes vivaient mal à l'aise aux côtés de ceux qu'ils avaient tourmentés. Le Parti communiste se développait rapidement. L'Église a joué un rôle crucial et bien connu dans le blocage des communistes. Mais la manière dont le pape a mené sa campagne en coulisses reste en grande partie inconnue. Et puis il y a le rôle que le Vatican a joué en aidant les criminels de guerre nazis et fascistes à s'échapper vers des pays comme l'Argentine. Que le soi-disant ratline, qui dépendait des institutions de l'Église et des hauts prélats catholiques, était en activité est à peine contesté parmi les savants. Mais comment fonctionnait-il ? Qu'en savait le Vatican ? Quelqu'un a-t-il essayé de l'arrêter?

Les questions que les chercheurs peuvent désormais approfondir ne sont que trop d'actualité aujourd'hui. Le terme fascisme est beaucoup évoqué en référence aux principaux partis et dirigeants dans diverses parties du monde, sans parler de son utilisation fréquente pour caractériser l'homme fort potentiel de l'Amérique. Ces analogies sont facilement rejetées comme des excès polémiques. Pourtant, l'ouverture des archives du Vatican offre une occasion opportune de jeter un nouveau regard sur la question classique de l'émergence du fascisme dans les sociétés démocratiques, comme il l'a fait en Italie et en Allemagne. Non moins urgente est la tâche de comprendre le rôle influent que les chefs religieux jouaient alors, et jouent maintenant, dans le soutien aux chefs autoritaires. En réfléchissant aujourd'hui aussi à la manière dont se génère la haine de « l'autre », le rôle que joue la religion, que ce soit dans les sociétés chrétiennes, musulmanes, hindoues ou juives, reste une question inconfortable mais nécessaire. Le meurtre de masse des Juifs d'Europe dans l'Europe du milieu du XXe siècle, et le rôle joué par les églises chrétiennes dans la diabolisation des Juifs, reste l'exemple incontournable.


L'armée d'exorcistes du Vatican

Alors qu'à l'ère de la psychologie et des neurosciences modernes, il serait facile de rejeter l'exorcisme comme quelque chose du Moyen Âge et des films d'horreur, la vérité est que la pratique est bien vivante au sein de l'Église catholique. En fait, le père Gabriele Amorth, l'ancien exorciste en chef du Vatican qui n'est décédé qu'en 2016, a affirmé avoir effectué 130 000 exorcismes à son époque. Comme d'autres preuves chassant les démons ne sont pas seulement une chose du passé, la BBC rapporte qu'en 2018, le Vatican a accueilli 250 prêtres du monde entier dans une école d'exorcisme annuelle, car l'Église pense qu'il y a eu une légère augmentation des possessions démoniaques ces derniers temps. années. Même le pape François lui-même a déclaré que les gens "ne doivent pas hésiter" à voir un exorciste en cas de "véritables troubles spirituels".

Malgré la controverse liée à l'exorcisme en raison de sa nature sensationnelle et des allégations d'abus dans leur exécution, de tels rites ont été pratiqués même par les papes des temps modernes. Selon le père Amorth, Jean-Paul II a essayé sans succès de chasser un démon d'une femme qui a été amenée devant lui sur la place Saint-Pierre en criant, en se tordant et en bavant en 2000. Le père Amorth affirme que la femme était toujours possédée lorsqu'il l'a vue. plus tard ce jour-là, comme en témoigne sa capacité à gravir le mur comme Spider-Man, il a donc dû terminer ce que JPII ne pouvait pas. De même, Amorth affirme que Benoît XVI a claqué le diable sur deux gars en 2009, et certains soupçonnent que le pape François a peut-être effectué un exorcisme public sur un homme en fauteuil roulant en 2013.


Le nom mal traduit

L'une des raisons pour lesquelles il y a tant de légendes et de mystères autour des archives est la mauvaise traduction du nom. Le nom réel des Archives du Vatican est « Archivum Secretum Apostilicum Vaticanum » Secretum en latin ne signifie pas secret, comme la plupart des gens le supposent. Au lieu de cela, la traduction la plus précise est « personnelle » ou « privée ».


Par conséquent, une meilleure hypothèse est que les archives sont constituées de lettres privées et de documents historiques des papes passés au cours des quatre derniers siècles. Les archives ont été établies par le pape Paul V, qui avait un sens clair de l'importance historique de la correspondance papale et savait que de tels documents devaient être préservés.

Le monde voit les Archives pour la première fois

Les archives étaient fermées à l'extérieur, et très peu de savants y avaient accès au début. En 1881, le pape Léon XIII a décidé de changer cela. Il a permis aux chercheurs de voir une partie du contenu des archives.

Cependant, il n'était pas simple pour quelqu'un de voir les documents. La procédure n'a pas changé au cours des 200 dernières années. Les étudiants, les historiens amateurs et les journalistes sont toujours interdits d'accès. Lorsqu'une partie intéressée a prouvé qu'elle est un érudit suffisamment sérieux, on lui accorde des lettres de créance. Ils doivent être renouvelés tous les six mois, et pour entrer dans les archives, les érudits doivent entrer par la Porta Sant'Anna, passer les gardes suisses et traverser le Cortile del Belvedere.

Une fois admis dans les archives, ils doivent demander quel document spécifique ils souhaitent examiner. Les boursiers ont droit à trois documents par jour. Cela signifie qu'ils ne peuvent pas parcourir le contenu des archives, ils doivent sélectionner des articles dans des catalogues dans lesquels les éléments sont écrits à la main en italien ou en latin.


Les archives d'archives autrefois secrètes offrent de nouveaux indices sur la réponse du Vatican à l'Holocauste

Dans cette photo d'archive datée de septembre 1945, le pape Pie XII lève la main droite lors d'une bénédiction papale au Vatican. Le pape François a ouvert les archives du Vatican sur le pape Pie XII en mars. Anonyme/AP masquer la légende

Sur cette photo d'archives datée de septembre 1945, le pape Pie XII lève la main droite lors d'une bénédiction papale au Vatican. Le pape François a ouvert les archives du Vatican sur le pape Pie XII en mars.

Les responsables du Vatican ont toujours insisté sur le fait que le pape Pie XII a fait tout son possible pour sauver des vies juives pendant la Seconde Guerre mondiale. Mais de nombreux universitaires l'accusent de silence complice alors que quelque 6 millions de Juifs ont été tués dans l'Holocauste.

"Le pape Pie XII pensait qu'il ne devait pas prendre parti dans la guerre", a déclaré le professeur de l'Université Brown David Kertzer, "et que par conséquent il ne devrait pas critiquer l'un ou l'autre côté de la guerre, y compris les nazis."

Kertzer a beaucoup écrit sur les papes et les Juifs. Il a remporté le prix Pulitzer 2015 pour son livre Le Pape et Mussolini, qui retrace la montée du fascisme en Europe. Et il a été parmi les premiers à avoir accès aux archives de Pie XII lorsque le Vatican les a ouvertes en mars, après des décennies de demandes de chercheurs.

Monde

Le Vatican ouvre les archives du pape Pie XII à l'époque de la Seconde Guerre mondiale

Kertzer vient de publier ses premières découvertes dans un article pour L'Atlantique. Les documents récemment déterrés – certains empreints de langage antisémite – mettent en lumière le comportement du pontife lors du massacre des Juifs par les nazis. Ils révèlent également le rôle du pape pour empêcher les orphelins des victimes de l'Holocauste d'être réunis avec leurs proches.

L'historien a trouvé deux documents qui révèlent qu'un débat intense était en cours au Vatican en 1943, lorsque les occupants nazis de Rome ont rassemblé plus de 1 000 Juifs et les ont détenus dans un collège militaire à 800 mètres de la place Saint-Pierre avant de les envoyer le camp de concentration d'Auschwitz. Comme l'ambassadeur d'Allemagne au Vatican l'a rapporté au leader nazi Adolf Hitler, la rafle a eu lieu sous les « mêmes fenêtres » du pape. Seuls 16 des déportés ont survécu.

Le premier document récemment découvert par Kertzer est une lettre écrite par l'émissaire jésuite de longue date du pape au régime fasciste italien, le révérend Pietro Tacchi Venturi, qui a exhorté le pape à faire une protestation orale privée à l'ambassadeur d'Allemagne. Il a suggéré à Pie XII de dire à l'ambassadeur qu'il n'y a aucune raison d'utiliser la violence contre les Juifs italiens parce que les lois raciales instituées cinq ans plus tôt par le régime dictatorial de Benito Mussolini étaient "suffisantes pour contenir la minuscule minorité juive dans ses propres limites".

Pie a demandé des conseils supplémentaires à son expert en affaires juives, Mgr Angelo Dell'Acqua.

Une plaque de marbre au-dessus de l'entrée principale des Archives du Vatican indique en latin « Archives secrètes du Vatican ». La bibliothèque du Vatican sur le pape Pie XII et son dossier pendant l'Holocauste a ouvert ses portes aux chercheurs en mars. Gregorio Borgia/AP masquer la légende

Une plaque de marbre au-dessus de l'entrée principale des Archives du Vatican indique en latin « Archives secrètes du Vatican ». La bibliothèque du Vatican sur le pape Pie XII et son dossier pendant l'Holocauste a ouvert ses portes aux chercheurs en mars.

"Le deuxième document que j'ai trouvé", a déclaré Kertzer à NPR, "est le document totalement antisémite de Dell'Acqua expliquant pourquoi il pensait que le pape ne devrait pas, en fait, s'exprimer".

Le prélat pensait qu'il serait trop embarrassant de protester contre les mesures antisémites alors que, pendant de nombreux siècles, les papes au pouvoir avaient confiné les Juifs dans des ghettos et leur avaient interdit d'exercer des professions.

Et, dit Kertzer, Dell'Acqua pensait que la lettre de l'émissaire était trop sympathique aux Juifs.

« Il a dit que les Juifs ont causé des problèmes… menacent une société chrétienne saine. Alors pourquoi l'Église devrait-elle parler en leur faveur alors qu'il dit qu'ils n'ont pas protesté contre le meurtre de chrétiens par les nazis ?

Pie ne s'est jamais prononcé contre les nazis qui tuent des chrétiens, suggère Kertzer, parce qu'il ne voulait pas offenser de nombreux catholiques allemands qui étaient d'ardents nazis.

Et donc, encore une fois, Pie ne dit rien.

Dell'Acqua devint plus tard cardinal vicaire de Rome.

Les questions sur le rôle de Pie en temps de guerre commencèrent à se multiplier à partir de 1963 en réponse aux allégations soulevées par le dramaturge allemand Rolf Hochhuth dans sa pièce L'adjoint. Et les souvenirs encore vifs à Rome du comportement de Pie pendant l'occupation nazie de Rome ont contrecarré les efforts pour le béatifier.

Les frères Finaly

Les découvertes de Kertzer couvrent également le cas de deux orphelins juifs baptisés secrètement en France après la déportation de leurs parents à Auschwitz.

Le cas des frères Finaly, Robert et Gérald, était le cas le plus grave affectant des Juifs français depuis l'affaire Dreyfus - dans laquelle un capitaine juif de l'armée française avait été condamné à tort pour trahison - un demi-siècle plus tôt. Il a traîné pendant des années et est devenu un cause célébrité. Des religieuses, des moines et une mère supérieure ont été emprisonnés pour enlèvement après avoir défié les décisions de justice de remettre les garçons à leurs proches survivants.

Les responsables de l'Église française ont invoqué une doctrine vieille de plusieurs siècles affirmant que les garçons baptisés étaient désormais catholiques et ne devaient pas être élevés par des Juifs. En 1953, alors que la médiatisation de l'affaire se retourne contre l'Église, l'archevêque de Lyon demande conseil au pape.

"C'est à ce moment-là que le Vatican a commencé à s'impliquer dans les coulisses, car alors qu'il continuait au cours des prochains mois à donner des instructions sur la façon dont l'Église devrait procéder, le Vatican leur dit de résister à la loi", a déclaré Kertzer. "Ils ont également précisé être sûrs que personne ne sache que ces ordres émanent du Vatican ou du pape."

En 1945, les frères Finaly étaient deux des quelque 1 200 orphelins juifs français en France seulement dans des familles ou des institutions non juives. À travers l'Europe, croit Kertzer, il y en avait des milliers d'autres – secrètement baptisés et n'ayant jamais retrouvé leurs parents juifs. Il écrit dans son atlantique article selon lequel le 21 septembre 1945, le secrétaire général du Congrès juif mondial, Léon Kubowitzki, s'est rendu au Vatican pour demander de l'aide pour localiser les orphelins juifs. Pie a répondu: "Nous y accorderons toute notre attention."

En fin de compte, les garçons Finaly ont été réunis avec leurs proches en Israël où ils vivent maintenant à la retraite. Suite à ses découvertes dans les archives, Kertzer a contacté Robert Finaly, qui lui a décrit comment c'était quand lui et Gérald étaient traînés dans la clandestinité dans divers couvents.

« Ils étaient faits pour craindre les Juifs », dit Kertzer. "On ne leur a pas dit que leur famille essayait de les récupérer. Et on leur a appris que les Juifs étaient damnés par Dieu et vivraient dans un tourment éternel en enfer quand ils mourraient. Ils avaient une peur bleue des Juifs, d'être juifs."

L'esprit du Vatican

L'historien dit que ses découvertes aident à combler de nombreuses lacunes dans les coulisses du Vatican pendant la guerre et ses conséquences. Mais il y a une question, dit Kertzer, que le pape Pie XII n'a jamais semblé poser :

"Comment des milliers et des centaines de milliers, sinon des millions d'Allemands et leurs alliés ont-ils pu participer au massacre d'enfants et de personnes âgées juifs et ainsi de suite, pensant toujours qu'ils étaient de bons catholiques ?"

Kertzer dit que ses découvertes révèlent que les horreurs de l'Holocauste n'ont pas tempéré la mentalité antisémite du Vatican.

That mindset was not repudiated until 20 years after the war when, with the Second Vatican Council, the Roman Catholic Church formally rejected the centuries-old Catholic doctrine that held Jews responsible for the death of Christ. That ushered in a new era of Catholic-Jewish dialogue — and ultimately the opening of the Pius XII archives.

And, Kertzer says there's still much more to be learned from the newly available trove of documents.


The doctrine of conception immaculée, written in 1854 on a piece of parchment, that confirms Mother Mary was conceived without original sin.

Transcripts from Vatican trials including cases against the Knights Templar in the early 14th century and astronomer Galileo Galilei in the 17th century (who was tried for heresy and forced to spend the remainder of his life under house arrest).


Earth's Magnetic Field is Shifting and Geologists Don't Know Why

Something strange is happening with the Earth’s magnetic field and scientists are unsure why, according to a recent paper published in the journal Nature. A consortium of geologists in charge of the World Magnetic Model is having trouble keeping track of the planet’s magnetic north pole as it rapidly shifts from Canada to Northern Siberia.

Scientists updated Earth’s magnetic model in 2015, which is used for some pretty important things, including shipping navigation and GPS on smartphones. Their model was intended to last for at least five years, but due to the recent unexpected swing, it became outdated at some point in early 2018 and is now in need of adjustment.

“The error is increasing all the time,” said Arnaud Chulliat, a geomagnetist at the University of Colorado Boulder and the National Oceanic and Atmospheric Administration’s National Centers for Environmental Information.

Scientists say this shift is being driven by liquid iron sloshing around in the planet’s core, a natural process, but one that can vary as the flow changes. Over the past 20 million years, Earth’s magnetic field has consistently experienced a complete pole reversal – usually every 200-300,000 years.

At the moment, we’re long overdue for one of these events, with the last reversal having occurred 781,000 years ago. No one is quite sure what the consequences will be on modern infrastructure when and if that reversal happens. Many take ease in the fact that pole reversals have occurred hundreds of times in the planet’s history without catastrophe, but again, the effect on modern technology remains unknown.

Some scientists have pointed to this shift as a potential culprit in a slew of recent dolphin and whale beachings as well as other unexpected animal die-offs. It’s believed the planet’s natural magnetic field is necessary to some of these animals’ navigation when traveling and communicating over great distances underwater. One NASA scientist is currently looking into this potential connection.

In 2016, a larger-than-usual magnetic pulse shot up from South America, which scientists believe played a role in furthering the recent shift. However, they’re still unsure whether it will continue on this course, or even what will happen at all.

Could we be on the precipice of a massive geomagnetic reversal, or is this just due to slightly-more-anomalous-than-usual activity in the Earth’s core? And what’s even more pressing – what kind of effects is this having on us?

For more on our brain’s relationship with Earth’s magnetic field, check out this Gaia Original short:


15 Historic Wonders Housed in the Vatican's Secret Archives

First, a caveat: Anyone with a strong grasp of Latin—or a distaste for Dan Brown novels—will warn others not to get too excited about the name of this papal library. Archivum Secretum looks like it would refer to a “secret” archive, but the translation is actually closer to “private archive,” and it serves as a place where the personal documents of all the popes are stored. The contents inside were never intended to be kept secret.

That said, it’s not like just anyone can waltz in and take a peek around. The archives, which were founded in 1612, were completely closed to the public until 1881, when Pope Leo XIII began allowing Catholic scholars to conduct studies amongst the stacks. In recent years, the restrictions on researchers have been relaxed—slightly—but still remain pretty stringent. Only carefully accredited scholars are allowed to enter—journalists, students, and amateur historians are barred. And even if you meet the requirements to view texts from the Archives, no browsing is allowed. Scholars can request up to three folders a day—which can end up being a bit of a gamble, because not everything is cataloged, and some catalogs are written in Italian or Latin.

Three years ago, however, the Vatican decided to the celebrate the Archive's 400th anniversary by making 100 items available for public viewing for the first time at the Capitoline Museums in Rome. Of course, with 50 miles of shelving and documents dating back to the eighth century, 100 items only scratches the surface. But without unique access—or a plane ticket to Rome—those 100 documents, and any others that have been sourced by scholars, are all we can know of the "Secret Archives." Here are some of the highlights.

1. The papal bull from Pope Leo X excommunicating Martin Luther

On January 3, 1521, Pope Leo X issued the papal bull Decet Romanum Pontificem, which excommunicated Luther, thereby launching the Reformation. The earlier papal-issued Exsurge Domine had given Luther 60 days to recant his condemnation of the Church as outlined in his 95 Theses. Luther responded by burning his copy.

2. A 1530 petition from 81 English clergymen and lords asking Pope Clement VII to annul King Henry VIII’s marriage to Catherine of Aragon

In 1530, an heirless Henry was eager to marry Anne Boleyn—but divorce was not permitted within the Catholic Church. Despite the 3-foot-wide letter signed by 81 Members of Parliament and clergy (including the Archbishop of Canterbury), and threatening language that warned that "a refusal of annulment would require recourse to extreme measures for the good of the kingdom which we would not hesitate to take," Clement refused, resulting in the formation of The Church of England. Many of the seals of the signatories were affixed to the petition with a red ribbon, a practice that is sometimes considered the source of the term “red tape.”

3. Transcripts from the trial of the Knights Templar

After enjoying centuries of wealth and privilege as an elite army during the Crusades, the Knights Templar's prestigious status came to be seen as a liability. In what was likely an effort to avoid his financial debt to the order, Philip IV of France had all the knights arrested on October 13, 1307 and charged with heresy. After years of torture, many admitted to the trumped-up charges and were eventually burned at the stake. Pope Clement ultimately disbanded the Order under intense pressure from Philip. In 2007, the 60-meter-long document that comprises the minutes from the years-long trials was finally made public—revealing that the pope had first intended to pardon the Knights Templar before he was coerced into condemning them.

4. Correspondence relating to the trial of Galileo

Although by the 1600s, scientists were starting to question whether the Earth was really the center of the universe, the Church maintained that it was and persecuted anyone who publicly said otherwise. Physicist and astronomer Galileo Galilei had already been reprimanded for his beliefs in 1616, but had successfully defended himself by claiming that he had simply discussed the idea of a heliocentric universe without necessarily believing it. That argument failed to hold up in 1633, when the investigation under Pope Urban VIII found Galileo "vehemently suspected by this Holy Office of heresy, that is, of having believed and held the doctrine (which is false and contrary to the Holy and Divine Scriptures) that the sun is the center of the world, and that it does not move from east to west, and that the earth does move, and is not the center of the world."

5. and 6. Letters to Pope Pius IX from Abraham Lincoln and from Jefferson Davis

Both were written in 1863, at the height of the American Civil War. In his request that the Pope accept Rufus King as the U.S. representative to the Vatican, Lincoln made no mention of the violence tearing his country apart. Confederate President Davis, on the other hand, detailed the horrors of "the war now waged by the government of the United States against the states and people over which I have been chosen to preside." Jefferson's not-so-subtle angling to have the South recognized as an independent country by the Vatican failed, but only just. In a separate correspondence, the Pope addressed Davis as the President of the Confederate States of America, while Robert E. Lee believed that Pius was the only world leader who recognized the Confederacy.

7. A letter from Michelangelo to Pope Julius II

The letter warned the Pope that the Vatican guards hadn't received their paychecks in three months, and were threatening to walk off the job. It's not clear what ended up happening (or not happening) as a result of the artist's warning.

8. The Papal Bull from Pope Alexander VI splitting the New World

On May 4, 1493—just a year after Christopher Columbus "discovered" the New World—Pope Alexander VI issued the Inter Caetera, which gave Spain control over all new lands 100 leagues away from the Azores and Cape Verde. Effectively, this meant that the eastern part of present-day Brazil would be Portuguese, and the rest of the New World would be Spanish.

9. The doctrine of the Immaculate Conception

On December 8, 1854, Pope Pius IX issued the Ineffabilis Deus , officially committing to Apostolic Constitution the belief that Mary was conceived without "original sin."

10. A letter from Mary, Queen of Scots, a few months before her execution

Imprisoned for nearly two decades in England (she fled there after a Scottish revolt, hoping Elizabeth would protect her), Mary, believed to be a threat to the throne, was executed on February 8, 1587. Just a few months before her death, Mary wrote to Pope Sixtus V from her prison cell at Fotheringhay Castle in Northamptonshire, begging him to save her life and professing her Catholic faith, while also railing against her treatment and the alleged illegitimacy of the tribunal that condemned her.

11. A document from 809 CE

The oldest loose parchment kept in the entire archives dates from 809 CE and records part of a donation to a church in Venice.

12. A letter from Clement XII to the deputy of the seventh Dalai Lama

In it, the pope requests protection for a Franciscan mission in Tibet and freedom for the friars to preach the Gospel.

13. The design of a flying machine invented by a Brazilian priest

Bartolomeu Lourenço de Gusmão, a priest who lived in the then-Portuguese colony of Brazil in the late 1600s and early 1700s, spent his life studying how disparities in density should allow certain objects to float through the air. He made several demonstrations at the court of King John V of Portugal and designed plans for a never-completed flying machine, called the Passarola, which resembled a giant inflated bird.

14. A papal bull issued by Pope Innocent III calling for a new crusade to the Holy Land

Issued in 1198, this effectively launched the Fourth Crusade, which saw the capture of Constantinople by the Crusaders. Although the pope had originally sanctioned the Crusade, the sack of the massive city was so brutal he condemned it as "an example of affliction and the works of Hell."

15. A letter from China's Grand Empress Dowager Helena Wang to Pope Innocent X

Written on a silk scroll, the letter from the Empress, who had converted to Catholicism, appealed to the pope for help after the Qing Dynasty forced the Empress to flee Zhaoqing. Unfortunately, the letter never reached Pope Innocent X—he died before the messenger was able to gain an audience.


The Vatican Archive: the Pope's private library

From Hitler to Henry VIII - the secret Vatican archives are a secret no more.

The man standing outside the Porta Santa Anna Gate of the Vatican wearing a blue Gap shirt and none-too-expertly pressed Muji trousers could easily pass as an academic, or the cultural correspondent of an obscure television channel.

In fact, he is neither of these things. He is a man on a mission, a mission of the utmost delicacy.

Soon the man will pass beyond the gate and the Swiss guards with their navy blue uniforms with brown belts, white collars and black berets, designed by Commandant Jules Repond in 1914.

Overhead, a flock of starlings, ancient symbols of undying love, wheel in the morning air.

Under escort, he will be taken into the inner sanctum of the Vatican, through an enormous pair of brass doors upon which some of the gorier scenes of the Old Testament are picked out in bas-relief.

Passing through various security cordons, each one staffed by guards more suspicious than the last, he will mount a narrow winding staircase.

Up the staircase he goes, past barred windows and tiny panelled chambers in which black-soutaned figures sit reading by the light of hushed lamps, to the very top of the 73m-tall tower.

This is the Tower of the Winds, built by Ottavinao Mascherino between 1578 and 1580, a place to which mere members of the public are never normally admitted.

Here in the Hall of the Meridian, a room covered in frescoes depicting the four winds, is a tiny hole high up in one of the walls.

At midday, the sun, shining through the hole, falls along a white marble line set into the floor. On either side of this meridian line are various astrological and astronomical symbols, once used to try to calculate the effect of the wind upon the stars.

But this is not the real reason why this man with the shabby trousers, the oddly distinguished-looking grey hair and the abundance of irrelevant detail has come to the Vatican.

No, the real reason for this lies elsewhere in the Tower of Winds, in rooms lined with miles and miles of dark wooden shelves – more than 50 miles of them in fact.

Here, bound in cream vellum, are thousands upon thousands of volumes, some more than a foot thick.

This is the Vatican secret archive, possibly the most mysterious collection of documents in the world.

Here you can find accounts of the trial of the Knights Templar held at Chinon in August 1308 a threatening note from 1246 in which Ghengis Khan’s grandson demands that Pope Innocent IV travel to Asia to ‘pay service and homage a letter from Lucretia Borgia to Pope Alexander VI Papal Bulls excommunicating Martin Luther correspondence between the Court of Henry VIII and Clement VII and an exchange of letters between Michelangelo and Paul III.

There are also letters from Elizabeth I, Mary Queen of Scots, St Bernadette, Voltaire and Abraham Lincoln.

And here too – depending on how much faith you have in the novels of Dan Brown – lies proof that Jesus married Mary Magdalene and continued their own earthly line.

Once, Napoleon had the whole of the secret archive transported to Paris.

It was brought back, albeit with some key documents missing, in 1817 and has remained in the Vatican ever since – a constant source of myth and fascination.

But now the Vatican Secret Archive is secret no more.

This story begins two years ago when a Belgian publisher called Paul Van den Heuvel asked a friend of his who works in the Vatican if there was any hope of his being allowed to do a book about the secret archive.

This friend, says Van den Heuvel, is ‘very close’ to the Pope.

As he admits, Van den Heuvel is not a particularly ecclesiastical man. He’s not a particularly ecclesiastical publisher either.

An excitable, gap-toothed Belgian, his previous book was a lavishly illustrated coffee table volume on The Most Beautiful Wine Cellars in the World.

To his surprise he received word back that highly placed sources within the Vatican had been impressed with The Most Beautiful Wine Cellars in the World. As a result, he was told, his proposal might be given the go-ahead.

Just what the Vatican’s motivation was is none too clear. Scholars have been allowed in the archive since 2003, so long as they know exactly which document they’d like a look at – browsing is not allowed.

Certainly, they haven’t always looked kindly on book proposals about the secret archive.

Fifteen years ago, when a priest and former Vatican archivist called Filippo Tamburini published a book called Saints and Sinners about the clergy’s indiscretions, the full weight of the Vatican’s disapproval came down upon him.

He had, it was claimed, perpetrated ‘an abuse’ that was ‘strongly deplored’. But largely as a result of the Vatican’s intervention, Tamburini’s book sold far more copies than it would otherwise have done.

According to Monsignor Sergio Pagano, Prefect of the Archivio Segreto Vaticano: ‘A lot of hypotheses and stories about the archive have been going around. We want to show it as it really is.’

For three days Van den Heuvel was given the run of the archive with no restrictions placed on what he could inspect or photograph – or so he claims.

In fact, this turns out not to be quite the case: there was one extremely big restriction in place. He wasn’t allowed to look at any documents that dated from after 1939.

The reason given was that these include Papal annulments of marriages of people who might still be alive.

It’s at this point that the keen conspiracy theorist throws up his or her hands and exclaims ‘Ha!’.

What a coincidence that this should also cover the most sensitive periods in recent Vatican history: the Second World War and the continuing scandal of paedophile priests.

There may be something in this, of course.

Nine years ago, a joint plan by Jewish and Roman Catholic scholars ended amid acrimony with the Vatican refusing to allow the Jewish scholars further access to its archives – and the Jewish scholars protesting that the Vatican was plainly trying to cover something up.

This came after a report that said the documents examined ‘did not put to rest significant questions about the Holocaust’.

However, one should also remember that the Vatican has recently released a number of wartime documents, which, they say, help to prove that Pope Pius XII, far from being a Nazi-sympathising anti-Semite – as his detractors claim – was in fact working behind the scenes trying to help the Jews.

The present Pope, back in the days when he was plain Cardinal Ratzinger, authorised the opening of one section of the archive in 1998.

This dealt with the Spanish Inquisition. To great surprise in some quarters – and less surprise in others – these documents revealed that the Inquisition hadn’t really been such a bloody business after all.

The Catholic Church had executed a mere one per cent of the alleged heretics they put on trial. As for the others, they had been dealt with by ‘non-church tribunals’ – overenthusiastic freelancers.

A similar thing happened when a document about the Knights Templar was released three years ago.

According to the document, Pope Clement V was not the persecutor of the Templars as had previously been claimed. Far from it: he initially absolved the Templar leaders of heresy.

Only after he’d come under pressure from the French king, the far-from-appropriately-named Philip the Fair, did he reverse his decision. But even then, it seems, Clement’s intention was to reform the Templars, not drive them from the face of the Earth.

By the end of his three days, Van den Heuvel had whittled his choice of documents down to 125. The oldest document in the archive dates from the end of the eighth century.

Among the more recent is a letter written by Pope Pius XI to Hitler in December 1934. However, anyone hoping for something bullish in tone will be looking in vain.

The letter – in response to an earlier letter from Hitler asking Pius to try to improve relations between Germany and the Vatican – addresses Hitler as ‘Illustro and honorabili viro Adolpho Hitler’, which must have brought pleasure to the Führer.

However, as the text points out, the Pope markedly omits to offer Hitler his blessing at the end. Not exactly a brush-off, but a diplomatic snub just the same.

Here, too, is a letter written in 1530 by the Archbishop of Canterbury along with five other bishops and 22 mitred abbots to Clement VII complaining about the Pope’s ‘excessive delay’ in annulling Henry VIII’s marriage to Catherine of Aragon (there was also, some time later, an excessive delay in finding the document it was discovered under a chair, in 1926).

Any refusal by the Pope to issue an annulment, they intimate, would result in them taking extreme measures for the good of the kingdom request denied, Henry formed the Church of England.

Among the seals with which the letter is festooned – plus the red ribbons that inspired the phrase ‘red tape’ – is one belonging to Thomas Wolsey, ‘Cardinal and Archbishop of York’.

Fifty-six years later, Mary Queen of Scots wrote to Pope Sixtus V on the eve of her execution. Mary declares that she wishes to die in the grace of God and regrets that she does not have recourse to the sacraments.

As the letter goes on, it becomes steadily more plaintive, more poignant. She begs the Pope to take care of her son, James, and concludes with a postscript in which she warns him that there may be traitors among his cardinals.

Voltaire’s letter to Pope Benedict XIV, written in 1745, strikes a more sycophantic tone:

‘Allow me, Holy Father, to present my best wishes together with all of Christendom and to implore Heaven that Your Holiness might be most tardily received among those saints whose canonisations you have so laboriously and successfully investigated.’

Legend has always had it that an infuriated Napoleon snatched the crown from the hands of Pius VII and stuck it on his own head at his Coronation in December 1804.

In fact, as a document here makes plain, the Pope was eager to keep his own involvement in the whole affair to a minimum.

Napoleon, by contrast, didn’t think anyone else was worthy of crowning him and was more than happy to do the job himself.

One of the archive’s more fragile documents is a letter from a group of Christian Ojibwe American Indians, written on birch bark.

Dated ‘where there is much grass, in the month of the flowers’ (in other words, Grassy Lake, Ontario, in May), the letter is addressed to Pope Leo, or ‘the Great Master of Prayer, he who holds the place of Jesus’.

If there is anything among the tomes about Jesus getting hitched to Mary Magdalene or about St Paul making up the Resurrection you won’t find it here.

That, however, doesn’t necessarily mean it isn’t there. The truth is that no one really knows just what exactly is in the archive.

There are only 30 archivists – plus a small team charged with digitising their finds – and they have an awful lot of volumes to examine.

Three years ago, a Michelangelo drawing was found – ‘a partial plan for the radial column of the cupola dome of St Peter’s Basilica’.

Hardly the most exciting Michelangelo ever unearthed, but a Michelangelo none the less.

Perhaps more interesting is the note in which the artist complains that his payment for work on the dome is three months overdue.

For the time being Van den Heuvel’s The Vatican Secret Archives should keep the non-specialists satisfied.

Along with a main edition of 14,000, he is publishing 33 ‘unique collectors’ editions’ priced at just under £4,360 a throw – each ‘fully hand-bound in sheep parchment and hand-stitched with cotton thread’.

One of these unique collectors’ editions is being reserved for the Pope himself.

Soon, it will no doubt occupy an honoured place on his Holiness’s shelves – perhaps next to his copy of Great Wine Cellars of the World.


Voir la vidéo: Paavius ja Vatikaani (Décembre 2021).