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Les Allemands avancent en URSS

Les Allemands avancent en URSS

Une semaine après avoir lancé une invasion massive de l'URSS, les divisions allemandes font des avancées vertigineuses sur Leningrad, Moscou et Kiev.

Malgré sa signature du pacte germano-soviétique de 1939, le dirigeant soviétique Joseph Staline savait que la guerre avec l'Allemagne nazie – l'ennemi idéologique naturel de l'URSS – était inévitable. En 1941, il reçut des informations selon lesquelles les forces allemandes se massaient le long de la frontière ouest de l'URSS. Il ordonna une mobilisation partielle, croyant imprudemment que le leader nazi Adolf Hitler n'ouvrirait jamais un autre front tant que la Grande-Bretagne ne serait pas soumise. Staline a donc été surpris par l'invasion du 22 juin 1941. Ce jour-là, 150 divisions allemandes ont traversé la frontière ouest de l'Union soviétique, longue de 1 800 milles, dans l'une des opérations militaires les plus importantes et les plus puissantes de l'histoire.

Aidé par sa force aérienne de loin supérieure, le Luftwaffe, les Allemands coururent à travers l'URSS en trois grands groupes d'armées, infligeant de terribles pertes à l'Armée rouge et aux civils soviétiques. Le 29 juin, les villes de Riga et Ventspils en Lettonie sont tombées, 200 avions soviétiques ont été abattus et l'encerclement de trois armées russes était presque terminé à Minsk en Biélorussie. Aidés par leurs alliés roumains et finlandais, les Allemands ont conquis un vaste territoire dans les premiers mois de l'invasion et, à la mi-octobre, les grandes villes russes de Leningrad et de Moscou étaient assiégées.

Cependant, comme Napoléon Bonaparte en 1812, Hitler n'a pas tenu compte de la détermination historique du peuple russe à résister aux envahisseurs. Bien que des millions de soldats et de citoyens soviétiques aient péri en 1941, et pour le reste du monde, il semblait certain que l'URSS tomberait, l'Armée rouge provocante et la population russe amère écrasaient progressivement les espoirs d'Hitler d'une victoire rapide. Staline avait des réserves de divisions de l'Armée rouge bien plus importantes que les renseignements allemands ne l'avaient prévu, et le gouvernement soviétique ne s'est pas effondré par manque de soutien populaire comme prévu. Confrontés à la dure réalité de l'occupation nazie, les Soviétiques ont choisi le régime de Staline comme le moindre de deux maux et se sont volontairement sacrifiés dans ce qui est devenu la « Grande Guerre patriotique ».

L'offensive allemande contre Moscou s'est arrêtée à seulement 20 milles du Kremlin, l'esprit de résistance de Léningrad est resté fort et l'industrie d'armement soviétique - transportée par train vers la sécurité de l'est - a continué, à l'abri des combats. Enfin, ce que les Russes appellent le « général Winter » se rallie à nouveau à leur cause, paralysant la capacité de manœuvre des Allemands et éclaircissant les rangs des divisions chargées de tenir leurs positions jusqu'à la prochaine offensive estivale. L'hiver 1941 est arrivé tôt et a été le pire depuis des décennies, et les troupes allemandes sans manteaux d'hiver ont été décimées par les grandes contre-offensives soviétiques qui ont commencé en décembre.

En mai 1942, les Allemands, qui avaient tenu leur ligne à grands frais, lancent leur offensive estivale. Ils ont capturé le Caucase et poussé jusqu'à la ville de Stalingrad, où a commencé l'une des plus grandes batailles de la Seconde Guerre mondiale. En novembre 1942, une contre-offensive soviétique massive fut lancée des décombres de Stalingrad, et fin janvier 1943, le maréchal allemand Friedrich Paulus rendit son armée encerclée. Ce fut le tournant de la guerre, et les Soviétiques reprirent par la suite tout le territoire pris par les Allemands lors de leur offensive de 1942.

En juillet 1943, les Allemands lancent leur dernière grande attaque, à Koursk ; après deux mois de bataille acharnée impliquant des milliers de chars, il s'est soldé par un échec. À partir de là, l'Armée rouge repoussa progressivement les Allemands dans une série d'offensives soviétiques. En janvier 1944, Léningrad est soulagée et une offensive géante pour balayer l'URSS de ses envahisseurs commence en mai. En janvier 1945, l'Armée rouge lance son offensive finale, pénétrant la Tchécoslovaquie et l'Autriche et, fin avril, Berlin. La capitale allemande a été capturée le 2 mai et cinq jours plus tard, l'Allemagne a capitulé pendant la Seconde Guerre mondiale.

Plus de 18 millions de soldats et de civils soviétiques ont perdu la vie pendant la Grande Guerre patriotique. L'Allemagne a perdu plus de trois millions d'hommes à la suite de son invasion désastreuse de l'URSS.

LIRE LA SUITE : Comment les nazis ont-ils vraiment perdu la Seconde Guerre mondiale ?


L'Europe de la Seconde Guerre mondiale : le front de l'Est

Ouvrant un front oriental en Europe en envahissant l'Union soviétique en juin 1941, Hitler a étendu la Seconde Guerre mondiale et a lancé une bataille qui allait consommer des quantités massives de main-d'œuvre et de ressources allemandes. Après avoir remporté un succès retentissant dans les premiers mois de la campagne, l'attaque s'est arrêtée et les Soviétiques ont commencé à repousser lentement les Allemands. Le 2 mai 1945, les Soviétiques ont capturé Berlin, aidant à mettre fin à la Seconde Guerre mondiale en Europe.


L'invasion folle de la Russie par Hitler a changé à jamais l'histoire du monde

Que se serait-il passé si Hitler n'avait pas envahi la Russie ? La dynamique du Troisième Reich et d'Hitler signifiait que l'Allemagne ne resterait pas passive.

Voici ce que vous devez retenir : Briser la Russie serait également le point culminant apocalyptique de ce que Hitler considérait comme une confrontation inévitable avec le berceau du communisme. Ou, il aurait pu se tourner vers la Méditerranée et le Moyen-Orient

L'une des décisions les plus importantes de l'histoire a été l'invasion de l'Union soviétique par Adolf Hitler le 22 juin 1941.

L'opération Barbarossa a transformé la guerre de l'Allemagne nazie d'une lutte sur un seul front, contre une Grande-Bretagne affaiblie et des États-Unis toujours neutres, en un conflit sur deux fronts. Le front de l'Est absorba jusqu'à trois quarts de l'armée allemande et infligea les deux tiers des pertes allemandes.

Que se serait-il donc passé si Hitler n'avait pas envahi la Russie ? La dynamique du Troisième Reich et d'Hitler signifiait que l'Allemagne ne resterait pas passive. En fait, il est difficile d'imaginer que l'Allemagne nazie et l'Union soviétique ne soient pas en guerre, bien que la question soit de savoir quand cela se serait produit.

Une possibilité était d'envahir la Grande-Bretagne en 1941, et donc soit de mettre fin à la guerre européenne, soit de libérer le Troisième Reich pour mener une guerre ultérieure sur un seul front à l'Est. Ainsi, l'opération Sealion, l'assaut amphibie proposé en 1940 contre le sud de l'Angleterre, aurait simplement été reportée d'un an. Le problème est que la Kreigsmarine - la marine allemande - aurait toujours été largement dépassée en nombre par la Royal Navy, même avec l'ajout du nouveau cuirassé. Bismarck. Les Britanniques auraient bénéficié d'une année supplémentaire pour renforcer la Royal Air Force et reconstruire les divisions battues lors de la Chute de la France. La Grande-Bretagne aurait également reçu des prêts-bails des États-Unis, qui, en septembre 1941, étaient presque une puissance belligérante qui escortait des convois dans l'Atlantique Nord. Quelques mois plus tard, l'Amérique est entrée formellement dans le conflit malgré l'avance japonaise dans le Pacifique, les États-Unis auraient certainement concentré leur force croissante sur le maintien de la Grande-Bretagne invaincue et dans la guerre.

Une possibilité plus probable est qu'Hitler aurait pu choisir de se déplacer vers le sud plutôt que vers l'est. Avec la majeure partie de l'Europe occidentale sous son contrôle après l'été 1940 et l'Europe de l'Est soumise ou alliée à l'Allemagne, Hitler avait le choix à la mi-1941. Il pouvait soit suivre son instinct et son idéologie et agir contre l'Union soviétique, avec ses riches ressources et ses espaces ouverts pour les colons nazis. Briser la Russie serait également le point culminant apocalyptique de ce que Hitler considérait comme une confrontation inévitable avec le berceau du communisme.

Ou, il aurait pu se tourner vers la Méditerranée et le Moyen-Orient, comme l'a préféré son chef de marine, l'amiral Erich Raeder. Dans la vraie Seconde Guerre mondiale, la campagne nord-africaine de Rommel était un sideshow de l'événement principal en Russie. Dans le scénario alternatif, l'Afrique du Nord devient l'événement principal.

Une possibilité serait de faire pression sur Franco pour qu'il abandonne la neutralité espagnole et permette aux troupes allemandes d'entrer en Espagne et de capturer Gibraltar, bloquant ainsi la route directe de la Grande-Bretagne vers la Méditerranée (si Franco était têtu, une autre possibilité serait d'envahir l'Espagne puis de prendre Gibraltar de toute façon.) Une autre option serait de renforcer l'Afrika Korps de Rommel, traverser la Libye et l'Egypte pour capturer le canal de Suez (ce que Rommel a presque fait en juillet 1942.) De là, les Allemands pourraient avancer sur les champs de pétrole du Moyen-Orient, ou si l'Allemagne attaquait la Russie en 1942, traverser le Caucase dans une opération de tenailles qui serrerait la Russie de l'ouest et du sud. Pendant ce temps, l'acier et d'autres ressources seraient passés de la construction de chars et d'autres armements terrestres à la construction d'un nombre massif de sous-marins qui auraient étranglé la bouée de sauvetage maritime de la Grande-Bretagne.

Cette stratégie allemande alternative aurait-elle fonctionné ? Une option méditerranéenne allemande aurait été très différente de l'invasion de l'Union soviétique. Au lieu d'une énorme armée terrestre de l'Axe de 3 millions d'hommes, la Méditerranée aurait été un concours de navires et d'avions, soutenant un nombre relativement restreint de troupes au sol à travers les vastes distances du Moyen-Orient. L'Union soviétique restant neutre (et continuant à expédier des ressources à l'Allemagne dans le cadre du pacte nazi-soviétique), l'Allemagne aurait pu concentrer la Luftwaffe en Méditerranée. L'avion allemand a mutilé la Royal Navy en 1941-1942, même en soutenant la campagne en Russie. Tout le poids de la Luftwaffe aurait été dévastateur.

D'autre part, la logistique d'une offensive au Moyen-Orient aurait été intimidante, en raison des grandes distances et du manque de capacité maritime italienne pour transporter le carburant. L'Allemagne avait une aviation et une marine efficaces, mais c'était avant tout une puissance continentale dont la force reposait sur son armée. En supposant que l'Amérique soit entrée en guerre en décembre 1941, il est alors possible que le point focal du théâtre européen en 1942 ait été les forces aériennes et navales germano-italiennes soutenant un Afrika Korps renforcé, contre les forces terrestres, aériennes et navales britanniques et américaines. forces de défense ou de contre-attaque au Proche-Orient.

Ce qui à son tour soulève une autre question : et si Hitler n'annulait pas l'opération Barbarossa, mais la reportait plutôt à l'été 1942 ? En supposant que l'Axe réussisse au Moyen-Orient, les Soviétiques auraient dû faire face à un corps expéditionnaire germano-italien avançant vers le nord à travers le Caucase (peut-être la Turquie aurait-elle rejoint la marée montante de l'Axe.) Une autre année aurait également donné à l'Allemagne plus de temps pour piller et exploiter les ressources de l'Europe occidentale conquise.

D'un autre côté, l'Armée rouge en juin 1941 a été terriblement déséquilibrée, toujours sous le choc et en train de se réorganiser à cause des purges de Staline. L'année supplémentaire aurait donné aux Soviétiques le temps de terminer le regroupement de l'Armée rouge et d'absorber de formidables nouveaux équipements tels que le char T-34 et le lance-roquettes Katyusha. Retarder Barbarossa jusqu'en 1942, en supposant que la Grande-Bretagne ne se soit pas rendue, aurait signifié que l'Allemagne commencerait son attaque contre la Russie tout en ayant besoin de renforcer ses défenses occidentales contre l'inévitable contre-attaque anglo-américaine.

Les compétences tactiques et opérationnelles supérieures de l'Allemagne, ainsi qu'une plus grande expérience au combat, auraient donné l'avantage à la Wehrmacht dans les premiers jours de Barberousse 1942. Pourtant, les pertes catastrophiques subies par l'Armée rouge en 1941 auraient probablement été moindres, ce qui a conduit à la possibilité que Barberousse retardée aurait été un cadeau pour les Soviétiques.

Michael Peck est un écrivain collaborateur pour le Intérêt national. Il peut être trouvé sur Twitter et Facebook.

Cet article est paru pour la première fois en 2016 et est réimprimé en raison de l'intérêt des lecteurs.


Les colonies de Großliebental

Dans l'ensemble, plus de 500 colonies ont été fondées dans la région actuelle d'Odessa à l'est de la rivière Dnjepr et environ 40 dans la région de Nikolajew et environ 150 en Bessarabie. Les colons donnaient souvent aux villages le nom de leur ville natale. Ainsi, les villages de Baden, Rastadt, Kassel, München, Straßburg et d'autres sont originaires du sud de la Russie. Comme les colonies en croissance avaient besoin de plus de terres, les colonies filles&mdash qui portaient le nom de la colonie mère avec le préfixe « nouvelle »&mdash ont émergé. Plus tard, les colonies ont dû être partiellement rebaptisées. En 1819, sous Alexandre Ier, les villages allemands reçurent des noms en mémoire de la victoire de Napoléon, comme Tarutino ou Borodino.

Les colonies de Großliebental étaient à proximité de la ville d'Odessa. Großliebental (aujourd'hui Welikodolinskoje) était le centre de la région densément peuplée d'Allemands. ) et Peterstal (Petrodolina). Les colonies ont maintenu des liens étroits avec la ville d'Odessa. À partir de 1907, une ligne de tramway reliait la ville à Lustdorf, la charmante station balnéaire de la mer Noire qui attirait de nombreuses personnes en quête de repos et de détente. [. ]


Et si les Allemands avaient capturé Moscou en 1941 ?

O ne du classique "et si" de la Seconde Guerre mondiale se concentre sur comment - ou si - l'invasion allemande de l'Union soviétique en juin 1941, baptisée Opération Barbarossa, aurait pu remporter une victoire rapide. Hitler croyait certainement que c'était possible. Tout ce qu'il fallait faire, a-t-il insisté, était de « donner un coup de pied à la porte » et « toute la structure pourrie » du régime communiste de Staline s'effondrerait. À bien des égards, Barbarossa a été un succès retentissant. Les Allemands ont pris les Soviétiques complètement par surprise, ont parcouru des centaines de kilomètres en quelques semaines, tué ou capturé plusieurs millions de soldats soviétiques, et saisi une zone contenant 40 pour cent de la population de l'URSS, ainsi que la plupart de son charbon, son minerai de fer, l'aluminium et l'industrie de l'armement. Mais Barberousse n'a pas réussi à atteindre son objectif principal, Moscou. Qu'est ce qui ne s'est pas bien passé?

Certains historiens ont pointé du doigt la décision allemande d'avancer selon trois axes : au nord vers Léningrad, au sud vers l'Ukraine et au centre contre Moscou. Mais la Wehrmacht avait assez de force pour soutenir trois offensives, et sa destruction rapide de tant d'armées soviétiques suggère que c'était une décision raisonnable. D'autres ont souligné la décision d'Hitler en août de détourner la plupart des unités blindées attachées au centre du groupe d'armées du maréchal Fedor von Bock, dont l'objectif était Moscou, et de les envoyer au sud pour soutenir un effort visant à encercler et capturer les armées soviétiques autour de Kiev, le capitale de l'Ukraine. L'élimination de la poche de Kiev le 26 septembre a mis en sac 665 000 hommes, plus de 3 000 pièces d'artillerie et près de 900 chars. Mais il a retardé la reprise des grandes opérations contre Moscou jusqu'au début de l'automne. Ceci, selon de nombreux historiens, était une erreur fatale.

Pourtant, comme le souligne l'historien David M. Glantz, un tel scénario ignore ce que les armées soviétiques autour de Kiev auraient pu faire si elles n'avaient pas été piégées, et introduit trop de variables pour constituer un bon contrefactuel. La meilleure « réécriture minimale » de l'histoire doit donc se concentrer sur la dernière tentative allemande de s'emparer de Moscou, une offensive connue sous le nom d'opération Typhon.

Voici comment Typhoon aurait pu se dérouler :

Lorsque l'opération commence, le groupe d'armées Centre bénéficie d'un avantage substantiel sur les forces soviétiques affectées à la défense de Moscou. Elle dispose de 1,9 million d'hommes, 48 ​​000 pièces d'artillerie, 1 400 avions et 1 000 chars. En revanche, les Soviétiques ne disposent que de 1,25 million d'hommes (beaucoup avec peu ou pas d'expérience au combat), 7 600 pièces d'artillerie, 600 avions et près de 1 000 chars. L'apparente parité du nombre de chars est cependant trompeuse, car l'écrasante majorité des chars soviétiques sont des modèles obsolètes.

Dans un premier temps, Army Group Center passe au-dessus de ses adversaires. En quelques jours, il réalise l'encerclement spectaculaire de 685 000 soldats soviétiques près des villes de Briansk et de Viazma, à environ 160 kilomètres à l'ouest de Moscou. Les malheureux Russes regardent le ciel pour l'arrivée de la pluie, car c'est la saison des rasputitsa—littéralement le «temps sans routes»—lorsque les fortes pluies transforment les champs et les routes non pavées en bourbiers boueux. Mais cette année, le temps ne parvient pas à les sauver, et début novembre, le gel a tellement durci le sol que la mobilité allemande est assurée. Grâce aux efforts herculéens des unités de ravitaillement allemandes, le centre du groupe d'armées continue de se précipiter directement sur Moscou.

Complètement alarmé, le régime de Staline évacue le gouvernement à 420 milles à l'est de Kuybyshev, au nord de la mer Caspienne. Il évacue également un million d'habitants de Moscou, se prépare à dynamiter le Kremlin plutôt que de le faire tomber entre les mains des Allemands et envisage de déplacer la tombe de Lénine en lieu sûr. Staline seul reste à Moscou jusqu'à la mi-novembre, lorsque les premières troupes allemandes atteignent la ville en force. Et en obéissance à l'ordre d'Hitler, Fedor von Bock utilise le centre du groupe d'armées pour encercler Moscou, au lieu de se battre pour la ville rue par rue. Néanmoins, les troupes soviétiques se retirent plutôt que de devenir la proie d'un autre encerclement désastreux, et le 30 novembre - précisément deux mois après le début de l'opération Typhon - il culmine dans la prise de Moscou.

Le scénario ci-dessus est historiquement correct à bien des égards. Les trois grands départs sont l'absence de la rasputitsa, qui a en effet enlisé l'offensive allemande pendant deux semaines cruciales, la fuite en avant vers Moscou plutôt que le détournement d'unités vers des objectifs moindres à la suite de la victoire de Briansk et de Viazma, un événement majeur. erreur et, bien sûr, la capture de Moscou elle-même.

Mais la chute de Moscou aurait-elle signifié la défaite de l'Union soviétique ? Presque certainement pas. En 1941, l'Union soviétique a subi la capture de nombreuses grandes villes, un pourcentage énorme de matières premières essentielles et la perte de quatre millions de soldats. Pourtant, il continuait à se battre. Il possédait une vaste base industrielle en pleine croissance à l'est des montagnes de l'Oural, bien hors de portée des forces allemandes. Et en Joseph Staline, il avait l'un des dirigeants les plus impitoyables de l'histoire du monde – un homme qu'il est tout à fait improbable de jeter l'éponge à cause de la perte d'une ville, aussi prestigieuse soit-elle.

Un scénario impliquant la chute de Moscou ignore également l'arrivée de 18 divisions de troupes de Sibérie - fraîches, bien entraînées et équipées pour les combats d'hiver. Ils s'étaient prémunis contre une éventuelle invasion japonaise, mais un espion soviétique a informé de manière fiable Staline que le Japon se tournerait vers le sud, vers les Indes néerlandaises et les Philippines, les libérant ainsi de venir sur le front de Moscou. Historiquement, l'arrivée de ces troupes a pris les Allemands par surprise, et une contre-offensive soviétique inattendue au début de décembre 1941 a produit une crise militaire majeure. Surpris et perturbés, les commandants sur le terrain d'Hitler ont demandé une retraite temporaire afin de consolider les défenses allemandes. Mais Hitler a refusé, ordonnant à la place que les troupes allemandes continuent de tenir bon. Historiquement, ils ont réussi à le faire. Cependant, avec les forces allemandes étendues jusqu'à Moscou et épinglées à la défense de la ville, cela n'aurait probablement pas été possible. Ironiquement, pour les Allemands, le triomphe apparent de la capture de Moscou aurait bien pu entraîner un désastre précoce.


Comment l'Allemagne nazie aurait pu écraser la Russie pendant la Seconde Guerre mondiale

Dans notre dernier article, nous avons discuté de la façon dont l'Allemagne aurait pu forcer la Grande-Bretagne à accepter l'une de ses offres de paix et à maintenir les États-Unis en dehors de la guerre. Dans cet article, nous examinerons comment l'Allemagne aurait pu non seulement éviter une défaite totale aux mains de l'Armée rouge, mais même avoir obtenu une certaine victoire contre son adversaire soviétique beaucoup plus grand et plus puissant, qui était plus de quarante fois plus grand que L'Allemagne à son apogée.

N'envahissez pas la Yougoslavie et la Grèce en avril 1941.

Dans l'histoire réelle, la Yougoslavie a accepté de rejoindre les puissances de l'Axe à la fin d'avril 1941, mais quelques jours plus tard, un coup d'État a amené de nouveaux dirigeants au pouvoir plus sympathiques aux Alliés. Alors que les nouveaux dirigeants yougoslaves ont promis aux Allemands de rester alignés avec l'Axe comme convenu précédemment tout en restant neutres dans la guerre, Hitler a considéré le coup d'État comme une insulte personnelle et a juré de faire payer la Yougoslavie, détournant les divisions allemandes de Panzer de Pologne et de Roumanie pour envahir la Yougoslavie. et la Grèce. Cela a fini par retarder l'invasion allemande prévue de l'URSS de cinq semaines et demie cruciales du 15 mai au 22 juin 1941. Rétrospectivement, il n'y avait aucune nécessité militaire pour Hitler d'envahir la Yougoslavie en avril 1941. Il aurait pu simplement envoyer quelques divisions d'infanterie allemandes pour renforcer l'Albanie afin d'éviter qu'elle ne soit envahie par les troupes grecques, mais il craignait d'éventuels renforts britanniques en Grèce, qui pourraient menacer son flanc sud européen. Bien sûr, si la Grande-Bretagne et la France n'avaient pas encore été en guerre avec l'Allemagne, il est peu probable que l'Italie aurait envahi la Grèce en 1940-1941 et aurait risqué une déclaration de guerre britannique. Dans ce cas, l'opération Barbarossa aurait pu démarrer le 15 mai 1941. comme prévu à l'origine, augmentant considérablement les chances d'une capture allemande de Moscou en 1941. Combiné avec la décision ultérieure d'Hitler de détourner ses deux armées Panzer centrales pour capturer les armées soviétiques sur leurs flancs nord et sud, ce retard de cinq semaines et demie au début l'époque de l'opération Barbarossa s'est avérée fatale aux perspectives allemandes de victoire dans la guerre. Même si Hitler n'avait pas poursuivi une stratégie militaire axée sur Moscou comme ses généraux l'avaient sagement conseillé, l'invasion de la Russie cinq semaines et demie plus tôt aurait pu suffire pour permettre aux Allemands de s'emparer de Moscou en novembre 1941, bien qu'à un coût considérable en hommes et en hommes. Matériel.

N'arrêtez pas l'avance sur Moscou des deux Panzergruppen (armées de chars) du groupe d'armées Centre pendant deux mois cruciaux.

Alors que de nombreux historiens considèrent l'invasion allemande de l'Union soviétique le 22 juin 1941 comme la plus grande bévue d'Hitler, des preuves provenant des archives soviétiques découvertes après l'effondrement soviétique en 1991 suggèrent qu'elle a réussi à empêcher une invasion soviétique de la Pologne et de la Roumanie, qui avait été planifiée. pour juillet 1941. Il s'est avéré qu'Hitler avait raison d'estimer que son invasion de l'Union soviétique était nécessaire en tant qu'attaque préventive contre les Soviétiques qui prévoyaient d'attaquer l'Allemagne. En préparation de son invasion planifiée de l'Europe, Staline avait, entre août 1939 et juin 1941, supervisé une accumulation militaire massive de l'Armée rouge, augmentant son effectif total en service actif de 1,5 million à 5,5 millions. Cette expansion a plus que doublé leur nombre total de divisions de 120 à 303 divisions, y compris une augmentation du nombre de divisions de chars soviétiques de zéro à 61 divisions de chars contre seulement vingt divisions Panzer au total disponibles dans l'armée allemande à l'époque. de l'opération Barberousse. En juin 1941, l'Armée rouge comptait sept fois plus de chars et quatre fois plus d'avions de combat que les forces d'invasion allemandes. Le premier objectif de cette invasion soviétique planifiée de l'Europe était d'occuper la Roumanie pour couper l'Allemagne de son accès aux champs pétrolifères roumains pour immobiliser les forces armées allemandes et forcer leur capitulation. Puis, après avoir conquis Berlin et forcé une reddition allemande, l'Armée rouge devait occuper toute l'Europe continentale jusqu'à la Manche, ce qui, selon le célèbre auteur britannique Anthony Beevor, déclare que Staline envisage sérieusement de le faire à la fin de la guerre également. Vue sous cet angle, l'opération Barbarossa n'était pas du tout une erreur mais plutôt une opération qui a réussi à détruire plus de 20 000 chars soviétiques et des milliers d'avions de combat concentrés à la frontière pour envahir le territoire allemand et a reporté l'assujettissement de l'Allemagne et de l'Europe par l'Armée rouge en près de quatre ans. Transfuge soviétique, Viktor Suvorov dans son livre révolutionnaire Grand coupable va jusqu'à considérer que l'invasion de l'Union soviétique par Hitler a sauvé l'Europe occidentale de la conquête de l'Armée rouge.

Au contraire, la plus grande erreur d'Hitler en ce qui concerne sa guerre contre l'Union soviétique a été sa décision au début d'août 1941 de détourner les deux armées Panzer du groupe d'armées Centre pour aider les groupes d'armées nord et sud à envahir et encercler les armées soviétiques sur les flancs de son avance entraînant un retard de deux mois dans l'avancée sur Moscou lorsque la capitale soviétique était ouverte à la prise. Si Hitler avait poursuivi une première stratégie moscovite, il aurait pu s'emparer de Moscou au plus tard fin août ou début septembre. Il aurait même pu repousser l'Armée rouge jusqu'à la ligne de l'Archange Volga Astrakhan en octobre 1941 ou à l'été 1942, forçant Staline à accepter un armistice reconnaissant la plupart des gains durement gagnés par l'Allemagne. Dans son excellent livre Les Panzers d'Hitler à l'Est, R.H.S. Stolfi a estimé que cela aurait emporté jusqu'à 45% de la base industrielle soviétique et jusqu'à 42% de sa population, ce qui rendrait extrêmement difficile pour les Soviétiques de récupérer et de reprendre le territoire perdu. Alors que les Soviétiques auraient pu déplacer bon nombre de leurs industries à l'est de l'Oural comme dans l'histoire réelle, leur production industrielle aurait été beaucoup plus paralysée qu'elle ne l'était dans l'histoire réelle sans l'aide militaro-industrielle américano-britannique. Si les Allemands avaient capturé Moscou avant l'hiver 1941 et l'avaient tenu pendant l'hiver soviétique fin 1941, début 1942, Staline aurait pu demander un armistice à des conditions beaucoup plus favorables à l'Allemagne que celles qu'il offrait dans l'histoire réelle. Ces termes auraient pu inclure le transfert d'une grande partie, sinon de la totalité, de la région riche en pétrole du Caucase à l'Allemagne en échange du retour de leur capitale capitale sous contrôle soviétique. Avec les Soviétiques si gravement affaiblis, le Japon aurait probablement rejoint le combat pour prendre sa part du butin et occuper la Sibérie orientale comme les généraux de l'armée japonaise avaient toujours voulu le faire. Ainsi, si Hitler avait permis à ses généraux de s'emparer de Moscou en premier, les Allemands auraient probablement gagné la guerre.

Fabriquez trois millions de manteaux d'hiver épais et autres vêtements d'hiver pour l'armée allemande avant d'envahir l'Union soviétique.

En raison des prédictions optimistes d'Hitler pour un effondrement soviétique rapide et une fin de la guerre à l'Est en décembre 1941, l'Allemagne n'a pas réussi à produire des vêtements d'hiver pour ses troupes d'invasion. Selon certains témoignages, jusqu'à 90 pour cent de toutes les pertes allemandes de novembre 1941 à mars 1942, soit plusieurs centaines de milliers au total, étaient dues à des gelures. Ce n'est qu'à la fin de décembre 1941 que les dirigeants nazis ont reconnu leur erreur et ont collecté de toute urgence autant d'équipements d'hiver des civils allemands pour les envoyer aux troupes allemandes que possible.

Autoriser l'indépendance nationale et l'autonomie pour tous les territoires soviétiques libérés par les forces allemandes.

Peut-être que la plus grande clé pour gagner leur guerre contre l'Union soviétique (autre que de ne pas combattre les États-Unis et le Royaume-Uni, bien sûr) était que les Allemands ne soient pas seulement considérés comme des libérateurs du contrôle communiste soviétique, comme ils l'étaient initialement lorsqu'ils ont envahi l'Union soviétique, mais d'être en fait des libérateurs de l'oppression communiste soviétique. Les Allemands auraient dû utiliser le nationalisme pour rallier les peuples de Biélorussie, d'Ukraine et des États baltes à lutter non pas pour les Allemands ou contre Staline, mais plutôt pour libérer leurs propres pays de la captivité soviétique. Ils auraient dû autoriser l'autonomie de toutes ces nations libérées tout comme l'Allemagne impériale leur avait accordé après avoir vaincu l'Empire russe en mars 1918 dans le cadre du traité de Brest-Litovsk. Dans l'histoire réelle, les Allemands ont capturé 5,6 millions de soldats soviétiques et capturé le lieutenant-général de l'Armée rouge Vlasov a proposé de diriger une armée de libération russe pour aider à combattre les Soviétiques tandis que d'autres dirigeants ont proposé de diriger les armées de libération ukrainiennes et cosaques, mais Hitler n'a pas autorisé leur utilisation. au combat sur le front de l'Est, les croyant peu fiables. Si les Allemands avaient traité équitablement les citoyens des territoires soviétiques libérés et les prisonniers de guerre soviétiques (PG), des millions de soldats soviétiques capturés supplémentaires auraient pu se porter volontaires pour combattre du côté allemand. En fin de compte, Staline a fini par utiliser le nationalisme de l'Ukraine et d'autres républiques soviétiques pour vaincre les Allemands au lieu de l'inverse, ce qui représentait une opportunité manquée majeure pour l'Allemagne qui a contribué à leur assurer la perte de la guerre.


Le marché du diable : l'Allemagne et la Russie avant la Seconde Guerre mondiale

En 1920, tout observateur bien informé aurait trouvé hautement improbable, voire impossible, que l'Allemagne et la Russie représentent une menace militaire pour le monde pour les décennies à venir. Les deux pays étaient dans une situation désespérée après la Première Guerre mondiale. L'Allemagne avait subi une défaite catastrophique et son nouveau gouvernement démocratique a dû faire face à une crise économique, une révolution communiste et la perte de 10 pour cent de son territoire. Les choses étaient encore pires en Russie. Des millions de Russes sont morts pendant la guerre. La guerre civile entre les Rouges et les Blancs – et l'intervention des puissances occidentales – avait encore dévasté le pays.

Pourtant, un peu plus d'une décennie plus tard, l'Allemagne et la Russie déployaient des forces aériennes et mécanisées de pointe. Plus remarquable encore, au début de la Seconde Guerre mondiale, les puissances vaincues de la Première Guerre mondiale avaient dépassé les vainqueurs dans leur capacité à mener une guerre moderne et mécanisée. Cette transformation résidait dans un exploit de secret militaire à grande échelle : une période de coopération au cours de laquelle l'Union soviétique a aidé l'Allemagne à contourner le droit international en lui permettant de reconstruire ses forces armées en Russie, et au cours de laquelle l'Allemagne a donné à la Russie un élan évolutif dans la technologie. et de la formation. Le résultat final a eu deux adversaires passés et futurs affûtant efficacement les sabres de l'autre - des sabres qu'ils tireraient bientôt l'un contre l'autre.

Des conditions désespérées peuvent conduire à une pensée imaginative. Au lendemain de la Première Guerre mondiale, les forces armées de l'Allemagne et de la Russie étaient en effet dans une situation désespérée. Le traité de Versailles de 1919 limitait l'Allemagne à une armée de 100 000 hommes, sans avions ni chars. Sa marine a été réduite à un escadron de petits navires et des restrictions strictes ont été imposées à l'industrie allemande pour empêcher la fabrication et le stockage d'armes modernes. Pour veiller à ce que l'Allemagne respecte ces restrictions, plus de 1 000 officiers et responsables de la Commission de contrôle militaire interalliée (IAMCC) ont installé leur quartier général à Berlin à l'été 1919. Les équipes de l'IAMCC se sont déployées à travers le pays pour fermer usines d'armes et rechercher des caches d'armes cachées. L'intention était de laisser l'Allemagne définitivement à la merci des puissances alliées. Pour faire respecter leur volonté, les Alliés occuperaient une grande partie de l'Allemagne occidentale pendant plus d'une décennie après la Première Guerre mondiale.

Le régime russe de Vladimir Lénine était un État paria isolé, entouré de voisins hostiles et coupé du commerce avec les grandes puissances. Bien que l'Armée rouge ait triomphé des Russes blancs, des Polonais et des puissances occidentales intervenues dans la guerre civile (Grande-Bretagne, France et États-Unis), elle était en mauvais état en 1920. L'armée disposait de peu d'armements modernes, avec de l'artillerie obsolète et seulement une poignée d'avions des millésimes 1917 et 1918. La Russie produisait peu de véhicules à moteur et l'Armée rouge n'avait qu'un assortiment dérisoire de chars légers Renault de modèle 1918 capturés aux forces russes blanches pendant la guerre civile. Its officers had performed well as small-unit commanders, but the newly created army lacked officers with higher command and staff experience.

The two nations were still major powers, however. Germany had the world’s second largest industrial economy after the United States and remained on the cutting edge of technology development. And even a weakened Russia still had a large population and vast unexploited natural resources. Both countries saw the Western Allies as their primary threats, and both believed that the only means of national survival was in building superior military forces.

The earliest stages of the German-Russian postwar relationship remain murky. Immediately after the First World War, the German government had little thought for long-term foreign policy as it contended with one internal crisis after another. But a few individuals were able to look beyond the short term. One of them was the visionary Col. Gen. Hans von Seeckt, newly appointed commander of the German army. Seeckt was interested in developing military cooperation with the new Soviet regime and saw Russia as a place where Germany could secretly produce weapons far from the prying eyes of the Allied disarmament inspectors. In early 1920 Seeckt began sending out feelers to the Russian regime through Turkish contacts he had made during the war. These initial forays were conducted privately, without the knowledge or consent of the German government.

Seeckt was not alone in seeing Russia as a place where Germany might pursue military production. Officials in the German Foreign Office also considered developing economic and military contacts with the Soviet Union, and by 1920 members of the Foreign Office began secret discussions with the Soviet War Ministry about selling German weapons and technology to the Soviet regime.

It might seem strange for Germany to establish relations with a communist revolutionary state just after brutally suppressing a Soviet-supported rebellion by German communists—which it did in 1919—but both sides saw a certain logic to it. Germany had the expertise and modern technology that Russia urgently needed Lenin saw these diplomatic and military efforts as a means of breaking the Western Allies’ economic and military stranglehold on Russia. And Russia, for its part, could offer the Germans plenty of space to build secret factories to produce the modern weapons the Western Allies had denied them, without fear of discovery by the IAMCC.

With both nations desperately needing to reestablish themselves as military powers, their governments entered into secret negotiations. General von Seeckt carefully laid the groundwork for the alliance, creating in late 1920 an office under his direct control within the Reichswehr staff: “Special Group R,” the R pour Russland—Russia. Seeckt later dispatched Col. Hermann von der Lieth-Thomsen, a highly regarded general staff officer who had been chief of the air service in the First World War, to serve as the German army’s secret representative in Moscow.

In April 1922 Germany and the Soviet Union signed a treaty of trade and friendship at Rapallo, Italy. The published version of the treaty established friendly relations between the two nations that included trade and investment. But the treaty also had a secret annex, signed two months later, that established close military cooperation between the two powers. Under the treaty’s secret provisions, Germany would establish joint ventures with the Soviet government to build weapons factories in Russia. These included aircraft manufacturing plants, ammunition factories, and a poison gas plant. Russia would also set up tank and gas warfare schools, and provide the Germans with bases where they could train airmen. German officers of the elite general staff were assigned to teach in the Soviet army and air force staff academies. Soviet officers were allowed to take the German army’s general staff course—probably the finest advanced officer course in the world.

The Rapallo agreement was a diplomatic and military masterstroke: the public part of the agreement alone took the Allied powers by complete surprise. The secret part of the agreement—the allying of the Weimar Republic’s new army, the Reichswehr, with the Soviet Union—was something they could not even have imagined.

To keep it that way, every effort was made to deceive the Allies as the extensive military activities got underway. German airplanes were flown across borders into Russia at night, and shipments of military goods were sent by roundabout routes and boxed as “farm machinery.” The military training bases were set up in remote areas, and German military personnel assigned to training in Russia were officially discharged from the army and sent under assumed names. Upon completing their training they were reinstated in the army as if they had never left.

Some accounts of the secret German military testing in Russia finally did leak out in the late 1920s. By that time, none of the Allied powers wanted to confront Germany over what appeared to be minor breaches of the Versailles Treaty. As long as Germany was ostensibly disarmed, the Western powers did not want to provoke a crisis.

The earliest efforts to rearm were inauspicious ones, however. From 1921 to 1923, a series of industrial cooperative programs involving weapons production—among them an ammunition factory and a small poison gas factory—were set up on Soviet soil. These proved to be the least successful of the joint ventures. The Russians hoped for much, but in the early 1920s the new Soviet state was too poor to order weapons, ammunition, or aircraft in sufficient quantities to cover the cost of the German investment. After a short period of joint production, the German armaments firms closed their factories.

One industrial enterprise did have a lasting impact. The German army sponsored a deal with Junkers Aircraft Company to build a secret factory in Russia in the village of Fili, just outside Moscow, in 1922. At the time, Junkers had the most advanced all-metal aircraft designs in the world. Dozens of Germany’s top aircraft designers and technicians traveled secretly to Russia to help the Russians set up aircraft and engine factories to build the latest Junkers designs.

To work on the Junkers project, the Soviets assembled an aircraft design team under the brilliant young engineer Andrei Tupolev. The Germans liked Tupolev and his team, and admired their desire to learn. But the factory languished because the Soviet regime was unable to buy more than a handful of aircraft. After manufacturing only 150 airplanes in two years, and losing a great deal of money in the process, Junkers pulled out and turned the plant over to the Russians.

Yet, by providing the Russian designers and engineers with access to the latest western technology and ideas, this brief cooperation provided a major boost to the fledgling Soviet aircraft industry. Tupolev and his team took over the Fili factory and began manufacturing the TB-1 and TB-3 bombers—both of which showed a strong similarity to the Junkers designs of the era. By the early 1930s the Soviet aircraft industry was growing at an astounding rate, and by the middle of the decade, the Soviet Union possessed one of the largest and most modern air forces in the world.

The air force training programs established in Russia came far closer to achieving what German visionaries had in mind. The Germans had created a large and technically advanced air force during World War I, and they were determined to maintain a secret force that could be expanded as soon as the hated Versailles Treaty was renounced. To do so, the German army needed a place to train its airmen and develop new technologies and tactics. The Russians offered the Germans a base at the spa town of Lipetsk, 300 miles southwest of Moscow. It proved ideal, and became the focus of a secret Luftwaffe rearmament and training program in the late 1920s.

The Lipetsk base, which opened in 1925, was home to 60 to 70 permanent German personnel, including instructors, technicians, and test pilots. Between 1925 and 1933, several dozen Reichswehr personnel a year were officially “retired” from the army and sent to Russia as civilians. At Lipetsk they either took a six-month course in advanced fighter aircraft, or were enrolled in the aerial observer’s course. After completing the rigorous training program, as thorough as any offered in the world at the time, the airmen would return to Germany and be officially reinstated in the army. During the eight years it was in operation, more than 450 Reichswehr airmen were trained in Russia.

To ensure the training was as modern as possible, the Reichswehr managed to quietly obtain one of the hottest fighter planes of the era: the Fokker D XIII. During the crisis of 1923, when France and Belgium occupied the Ruhr valley following Germany’s failure to make required reparations payments, the German army made secret war preparations that included ordering 50 of the new fighters from its old friend, Dutch aircraft manufacturer Anthony Fokker. The D XIII, powered by a British 450 hp Napier engine, was one of the fastest airplanes of its time and set several speed records in the early 1920s. When the crisis passed, the Reichswehr’s air staff shipped the D XIIIs to Lipetsk. There the planes served as trainers for the advanced fighter course and as fighter-bombers used to train German pilots in dropping bombs and attacking ground targets.

During the next few years the base also acquired several Heinkel HD 21 and Albatros L 68 trainers, and some Junkers transports that were used for the observer and navigator courses. With plenty of aircraft (the school had 66 planes in 1929), the Germans were able to mount relatively large air exercises. The German air wing also carried out air support for Red Army maneuvers, and the Germans and Russians gained experience in the complicated art of air-ground operations. By 1929 the German instructor staff had developed a cadre of fighter experts and a fighter tactics manual that were the equal of any major air force’s.

By the late 1920s, the Lipetsk school had expanded to include a flight test center. Although the Versailles Treaty had forbidden the Germans an air force, they were still allowed civil aviation, and in the 1920s companies such as Junkers, Dornier, and Heinkel were producing some up-to-date and even innovative designs. Some of these were not the transport or sport planes they purported to be, but were designed as bombers or reconnaissance planes. The Junkers K-47 dive-bomber, a forerunner of World War II’s famous Ju 87 Stuka the Do 11 bomber the He 45 light bomber and the Ar 65 fighter were all tested at Lipetsk between 1929 and 1931. In 1931, the peak year for training and testing at Lipetsk, 300 German trainers, instructors, and testing personnel were stationed there.

A similar success story was unfolding with armor development. One of the most painful mistakes the German General Staff made in World War I was its belated appreciation of the role of armored vehicles on the battlefield. In contrast to the Allies, who had fielded tanks by the thousands in 1918, Germany started late and had manufactured only a handful of tanks by the end of the war. Although denied tanks by the Versailles Treaty, the Germans made the development of modern armored forces a high priority in the 1920s.

In 1925, the Reichswehr’s weapons office contracted the engineering firms of Daimler, Rheinmetall, and Krupp to build prototype heavy tanks, each armed with a large-caliber gun, several machine guns, and thick armor. The tank prototypes were to incorporate the most advanced engines and transmissions, be gas-proof, and be able to cross rivers. In 1927 the order was followed up by contracts to produce light tanks, also with all the latest engineering features. In keeping with the highly secret nature of the program, the Germans used code names for the armor in all military correspondence: “large tractors” for the heavy tanks and “light tractors” for the light tanks.

By 1929 the German companies had produced six prototype heavy tanks and four light tanks and shipped them to the Russian industrial city of Kazan to be tested. These tanks, in addition to prototype armored cars produced by the Daimler and Büssing companies, helped equip the German tank officer school, which opened the same year. Along with military personnel, dozens of German engineers were secretly brought to Russia to oversee the armored experiments. Ferdinand Porsche—who would go on to design the most notorious heavy tank of World War II (and possibly of all time), the Tiger Mk IV—had his first experience in tank design as head of Daimler’s “large tractor” project and observed the German army’s first armored maneuvers in Kazan.

The Soviets were just beginning to organize mechanized forces in 1929, so they were especially eager to support the German tank school and testing station. With tank production beginning in the Soviet Union, the Red Army’s top priority was to develop a force and doctrine for armored warfare Red Army leaders saw the Germans, admired as masters of operational-level warfare, as the best means to get the program going. That year, the German General Staff sent three officers to the Red Army to help advise in the creation of the Red Army’s first tank units.

To ensure the Germans had the support they needed for their armor school and testing center, the Red Army gave the Germans 30 brand new tanks—one-third of the Red Army’s tank production for 1929. Along with 10 German tanks, the Germans could now practice battalion-sized and larger operations. Although the armored warfare course was only for German officers, Soviet technicians were allowed to examine and test-drive the German prototype equipment, and more than 60 carefully selected Red Army officers were allowed to participate in the exercises and war games. As the Soviet tank force expanded, the Red Army formed its new tank units near Kazan so they could conduct large-scale maneuvers with the Germans in 1930 and 1931.

Between 1929 and 1933, 30 German officers went through the months-long armored warfare course at Kazan another 20 served as instructors. Although small, the course was very thorough and certainly the equal of any offered by the other major powers. Theo Kretschmer, an officer at Kazan and later a major general of panzer troops, noted that the course “had turned the participating officers into fully trained armored soldiers.”

Its alumni would be largely responsible for the Wehrmacht’s armor might in World War II. Cols. Ludwig von Radelmeier and Josef Harpe, who commanded at Kazan, became the first commandants of the panzer school established in late 1933 in Zossen-Wünsdorf, near Berlin. Col. Ernst Volkheim, who wrote the army’s armor doctrine in the 1930s, was a Kazan school graduate. Some of Germany’s most able panzer commanders, including Gens. Wilhelm von Thoma, Walter Nehring, and Georg-Hans Reinhardt, first learned about tanks at Kazan. It was at Kazan in 1930 that Heinz Guderian, the legendary general behind the development of Germany’s blitzkrieg tactics, saw his first larger-scale armored maneuvers.

For the Soviets, the greatest benefit of the alliance was in German officer training. In the 1920s, the German army had the well-deserved reputation of having the best officer training in the world. Conversely, a German officer visiting the Soviet army in the mid-1920s had summed up the state of the Russian forces as: “Basic Soldier training—Good. Equipment: Lacking. Officer Competence: Low.”

War minister Leon Trotsky understood the urgent need to establish a truly professional officer corps and was enthusiastic about cooperation with the Germans to achieve this. Between 1926 and 1933 the Red Army sent many of its most promising officers to courses in Germany. The Allies had placed no restrictions on foreign officers training in Germany, and the Germans and Russians exploited this opportunity to the fullest. The Red Army used the German army courses as a means of polishing the men who had been selected for high command. Each year from 1926 to 1933, 25 to 45 Russian officers visited Germany, some to take short courses or to observe German maneuvers and war games. An elite few—17 in all—were sent to the German army’s general staff course.

To help establish a general staff course for the new Soviet air force, the Germans sent a small team to Russia headed by Capt. Martin Fiebig, who would, in 1942, command a Luftwaffe air corps in Russia. Fiebig was a veteran of the Imperial Air Service in World War I and a graduate of the general staff course. From 1926 to 1928 he and his fellow Germans were the lead instructors for the men who led the Soviet air force. In a long report to his superior in Berlin, Fiebig described that air force in its infancy, calling the Russians “intelligent and eager to learn, but possessing little in the way of a formal education.” Despite the drawbacks of an officer corps that had been hastily recruited and trained in the midst of a civil war, Fiebig noted that the Russians were making progress—but had a long way to go.

The same could be said of the Red Army in the 1920s. German officers routinely observed the Red Army’s war games and maneuvers and provided comprehensive criticism. They found the Russian operations characterized by poor coordination of infantry, artillery, and air support. And, because Soviet tactics did not take into account the technological advances ushered in since 1918, Red Army planning and operational doctrine was also deficient.

The Russians were eager to learn from their erstwhile enemies, and took the criticism seriously. The German doctrine of the 1920s, which emphasized rapid maneuver and combined arms in the offense, appealed greatly to the Russians, and the Soviet officers worked to adapt the German approach to war to their own conditions. During the next few years the Germans noted a steady improvement in Soviet tactics and doctrine. Ultimately, the German army had a huge influence on the development of the Soviet armed forces in the 1920s and 1930s. By 1935 the German military attaché in Russia noted that the use of German army textbooks and tactical manuals was pervasive throughout the Russian army.

While they remained likely enemies, the Germans came to have a high respect for many of the Russian commanders on a personal level. In 1930, a secret assessment by the German General Staff characterized Marshal Klimenti Voroshilov, the Soviet war commissar, as “an outstanding officer with a strong and positive character, well educated, clever, modern and capable.” The up-and-coming Gen. Mikhail Tuchachevsky, soon to be Red Army chief of staff, was seen as “fresh and youthful in his views, very personable.” The Germans noted Tuchachevsky’s first-rate mind while observing war games with the Germans “he put forward many very thoughtful critiques of our operations and tactics.”

However, the Germans were uneasy about many aspects of the alliance. Part of its price was allowing the Soviets to examine, and likely copy, Germany’s latest armor and aircraft technology. And though the German and Russian armies had developed a healthy professional respect for each other, beneath the veneer of civility the officers of both nations understood that a capitalist and a communist nation could not easily coexist. At home, the Reichswehr readily shot Marxist rebels in Russia, other Germans were training Marxist officers to a high professional standard.

In 1930 the Inter-Allied Military Control Commission formally issued its final report and declared that Germany had been disarmed according to the terms of the Versailles Treaty. Without Allied inspectors on German soil, the German military no longer had to worry as much about having its illegal weapons programs exposed. It became just a matter of time until the Germans ended their cooperation with the Soviets.

In 1931, Gen. Kurt von Hammerstein-Equord, the Reichswehr’s commander, explained his distaste for the Russian alliance to a group of German officers: “We will work with Moscow as long as the West is not prepared to accept Germany on an equal status. The relationship with Moscow is a pact with the Devil— but we have no choice.”

However, changing political conditions and the departure of Allied inspectors gave the Germans a choice. In 1932 the German military leaders decided to shut down the Russian operations the following year. Weapons testing and training could be carried out on German soil at far lower cost. The Soviets, who wanted the cooperation to continue and who offered the Germans various incentives, were markedly disappointed at the end of the German presence in Russia. During top-level staff discussions between the German and Soviet general staffs, the Russians made several proposals to continue military cooperation the Germans rejected all of them.

Ultimately, it was Germany that profited the most from the 13- year cooperation with the Soviet Union. Hitler could never have rearmed the nation so quickly without the testing programs in Russia. In its secret bases, the German army and secret air force developed and tested prototypes of new weapons that were ready for production when he came to power in 1933 and began largescale rearmament. The Russian venture left the German army and air force doctrinally ahead of the other major powers.

Likewise, the courses at Lipetsk and Kazan provided Hitler with a small but very capable inner circle from which to build the Luftwaffe and a panzer force: a group of officers who were well trained in the latest doctrines and tactics, had practiced them extensively in large-scale maneuvers and realistic exercises, and were able to quickly train a large army to a high standard.

The Lipetsk and Kazan schools were “schools for generals” for the Wehrmacht. Of 40 officers in the 1928 Lipetsk course, 12 became Luftwaffe generals, while Kazan provided it with a small but superbly trained cadre of panzer experts. It was largely thanks to Lipetsk and Kazan that Germany went from having no official air arm and armored force in 1933 to—just six years later—a highly modern Luftwaffe and panzer force capable of bringing down Poland in a mere three weeks.

The Soviets might have gained far more advantage from their relationship with Germany had it not been for Stalin’s murderous purge of the Red Army leadership between 1936 and 1940. The German advisors and teachers and the joint maneuvers at Kazan had been invaluable in getting the Red Army’s first mechanized units organized. The German general staff training and specialist courses for Red Army officers had provided the Soviets with a well-trained nucleus of leaders. The Russians had proven to be adept learners, and by the early 1930s the Soviets were taking a lead role in the doctrine and technology of mechanized maneuver warfare.

But Stalin killed off this invaluable cadre of trained leaders. The top ranks of the Soviet military, most of whom had worked closely with the Germans, were specifically targeted for liquidation. The brilliant Marshal Tuchachevsky and eight other senior officers who were all connected with the training and cooperation with Germany were sent before one of Stalin’s notorious show trials in 1937. They were charged with numerous crimes, including being “agents of Nazi Germany”—as evidenced by their cooperation with the Germans in the 1920s. That the cooperation had been carried out under Stalin’s orders and with his approval was no defense, and Tuchachevsky and his colleagues were all quickly executed. They were followed by the commanders of the Soviet air force, Gens. Yak I. Alksnis and Nikolai Baranov, who were also executed in 1937. That same year, aircraft designer Andrei Tupolev was arrested and imprisoned for his work with the Germans 15 years earlier.

Officers who had been trained in Germany were arrested and liquidated. The NKVD, Stalin’s dreaded secret police, even formed a special squad “to find and root out the cells of fascist sympathizers [fascist meaning German] in the Red Army.” Since the German army had long been a model for the Russians, it was an easy task. Hundreds of officers were arrested and executed simply for possessing German military manuals and textbooks.

This destruction nearly doomed Stalin’s regime. From the start of the purge until the German invasion in 1941, the Soviet army and air force were in complete disarray, their leadership weakened and demoralized. Indeed, while the Russians were well armed at the outbreak of the war and greatly outnumbered the Germans in troops, tanks, artillery, and airplanes—including much equipment that was superior to the Wehrmacht’s, such as the T-34 tank—the Soviet forces lacked competent leadership.

Without a core of competent leaders, especially officers such as Tuchachevsky who had trained and worked with the Germans, the Red Army almost fell to pieces when the Germans invaded. In one disaster after another, whole armies were surrounded and destroyed during the relentless German advance of 1941. Had Stalin not taken such care to eliminate his German-trained officers in the great purge, one can easily imagine that a well-led Red Army might have stopped the Germans and sent the Wehrmacht reeling back in the early stages of the eastern campaign.

Originally published in the March 2009 issue of La Seconde Guerre mondiale. Pour vous abonner, cliquez ici.


How Hitler’s Invasion of Russia Forever Changed World History

Here's What You Need to Remember: Superior German tactical and operational skills, as well as greater combat experience, would have given the Wehrmacht the edge in the opening days of Barbarossa 1942. Yet the catastrophic losses the Red Army suffered in 1941 would probably have been lower, leading to the possibility that Barbarossa delayed would have been a gift to the Soviets.

One of the most momentous decisions in history was Adolf Hitler's invasion of the Soviet Union on June 22, 1941.

Operation Barbarossa transformed Nazi Germany's war from a one-front struggle, against a weakened Britain and a still-neutral United States, into a two-front conflict. The Eastern Front absorbed as much as three-quarters of the German army and inflicted two-thirds of German casualties.

So what would have happened if Hitler had not invaded Russia? The dynamics of the Third Reich and Hitler meant that Germany would not remain passive. In fact, it is hard to imagine Nazi Germany and the Soviet Union not at war, though the question is when this would have happened.

One possibility was invading Britain in 1941, and thus either ending the European war or freeing the up the Third Reich to fight a later one-front war in the East. Thus Operation Sealion, the proposed 1940 amphibious assault on southern England, would merely have been postponed a year. The problem is that the Kreigsmarine—the German navy—would still have been badly outnumbered by the Royal Navy, even with the addition of the new battleship Bismarck. The British would have enjoyed an additional year to reinforce the Royal Air Force and to rebuild the divisions battered during the Fall of France. Britain would also have been receiving Lend-Lease from the United States, which by September 1941 was almost a belligerent power that escorted convoys in the North Atlantic. A few months later, America did formally enter the conflict despite the Japanese advance in the Pacific, the United States would certainly have concentrated its growing strength on keeping Britain unconquered and in the war.

A more likely possibility is that Hitler could have chosen to move south instead of east. With most of Western Europe under his control after the summer of 1940, and Eastern Europe either subdued or allied with Germany, Hitler had a choice by mid-1941. He could either follow his instincts and ideology and move against the Soviet Union, with its rich resources and open spaces for Nazi colonists. Smashing Russia would also be the apocalyptic climax for what Hitler saw as an inevitable showdown with the cradle of communism.

Or, he could have turned towards the Mediterranean and the Middle East, as his naval chief Admiral Erich Raeder preferred. In the real World War Two, Rommel's North African campaign was a sideshow to the main event in Russia. In the alternate scenario, North Africa becomes the main event.

One possibility would be to pressure Franco to drop Spanish neutrality and allow German troops to enter Spain and capture Gibraltar, thus sealing off the direct route from Britain to the Mediterranean (if Franco was stubborn, another possibility would be to invade Spain and then take Gibraltar anyway.) Another option would be to reinforce Rommel's Afrika Korps, drive across Libya and Egypt to capture the Suez Canal (which Rommel almost did in July 1942.) From there the Germans could advance on Middle Eastern oil fields, or should Germany attack Russia in 1942, move through the Caucuses in a pincer operation that would squeeze Russia from the west and south. Meanwhile, steel and other resources would have been switched from building tanks and other land armaments, to building massive numbers of U-boats that would have strangled Britain's maritime lifeline.

Would this alternative German strategy have worked? A German Mediterranean option would have been very different than invading the Soviet Union. Instead of a huge Axis land army of 3 million men, the Mediterranean would have been a contest of ships and aircraft, supporting relatively small numbers of ground troops through the vast distances of the Middle East. With the Soviet Union remaining neutral (and continuing to ship resources to Germany under the Nazi–Soviet Pact,) Germany would have been able to concentrate the Luftwaffe in the Mediterranean. German aircraft mauled the Royal Navy in 1941–42, even while supporting the campaign in Russia. The full weight of the Luftwaffe would have been devastating.

On the other hand, the logistics of a Middle Eastern offensive would have been daunting, due to the great distances and lack of Italian shipping capacity to transport fuel. Germany had an efficient air force and navy, but it was primarily a continental power whose strength rested on its army. Assuming that America entered the war in December 1941, than it is possible that the focal point of the European theater in 1942 would have been German–Italian air and naval forces supporting a reinforced Afrika Korps, versus British and American land, air and naval forces defending or counterattacking in the Near East.

Which in turn raises another question: what if Hitler didn't cancel Operation Barbarossa, but rather postponed it until the summer of 1942? Assuming the Axis were successful in the Middle East, the Soviets would have faced a German–Italian expeditionary force advancing north through the Caucasus (perhaps Turkey would have joined the rising Axis tide.) Another year would also have given Germany more time to loot and exploit the resources of conquered Western Europe.

On the other hand, the Red Army in June of 1941 was caught terribly off-balance, still reeling and reorganizing from Stalin's purges. The extra year would have given the Soviets time to finish regrouping the Red Army as well as absorbing formidable new equipment such as the T-34 tank and Katyusha rocket launcher. Delaying Barbarossa until 1942, assuming Britain hadn't surrendered, would have meant that Germany would begin its attack on Russia while still needing to bolster its western defenses against the inevitable Anglo-American counterattack.

Superior German tactical and operational skills, as well as greater combat experience, would have given the Wehrmacht the edge in the opening days of Barbarossa 1942. Yet the catastrophic losses the Red Army suffered in 1941 would probably have been lower, leading to the possibility that Barbarossa delayed would have been a gift to the Soviets.

Michael Peck est un écrivain collaborateur pour le Intérêt national. Il peut être trouvé sur Twitter et Facebook.

This article first appeared in 2016 and is reprinted due to reader interest.


The Germans’ summer offensive in southern Russia, 1942

The German plan to launch another great summer offensive crystallized in the early months of 1942. Hitler’s decision was influenced by his economists, who mistakenly told him that Germany could not continue the war unless it obtained petroleum supplies from the Caucasus. Hitler was the more responsive to such arguments because they coincided with his belief that another German offensive would so drain the Soviet Union’s manpower that the U.S.S.R. would be unable to continue the war. His thinking was shared by his generals, who had been awed by the prodigality with which the Soviets squandered their troops in the fighting of 1941 and the spring of 1942. By this time at least 4,000,000 Soviet troops had been killed, wounded, or captured, while German casualties totaled only 1,150,000.

In the early summer of 1942 the German southern line ran from Orël southward east of Kursk, through Belgorod, and east of Kharkov down to the loop of the Soviet salient opposite Izyum, beyond which it veered southeastward to Taganrog, on the northern coast of the Sea of Azov. Before the Germans were ready for their principal offensive, the Red Army in May started a drive against Kharkov but this premature effort actually served the Germans’ purposes, since it not only preempted the Soviet reserves but also provoked an immediate counterstroke against its southern flank, where the Germans broke into the salient and reached the Donets River near Izyum. The Germans captured 240,000 Soviet prisoners in the encirclement that followed. In May also the Germans drove the Soviet defenders of the Kerch Peninsula out of Crimea and on June 3 the Germans began an assault against Sevastopol, which, however, held out for a month.

The Germans’ crossing of the Donets near Izyum on June 10, 1942, was the prelude to their summer offensive, which was launched at last on June 28: Field Marshal Maximilian von Weichs’s Army Group B, from the Kursk–Belgorod sector of the front, struck toward the middle Don River opposite Voronezh, whence General Friedrich Paulus’ 6th Army was to wheel southeastward against Stalingrad ( Volgograd) and List’s Army Group A, from the front south of Kharkov, with Kleist’s 1st Panzer Army, struck toward the lower Don to take Rostov and to thrust thence northeastward against Stalingrad as well as southward into the vast oil fields of Caucasia. Army Group B swept rapidly across a 100-mile stretch of plain to the Don and captured Voronezh on July 6. The 1st Panzer Army drove 250 miles from its starting line and captured Rostov on July 23. Once his forces had reached Rostov, Hitler decided to split his troops so that they could both invade the rest of the Caucasus and take the important industrial city of Stalingrad on the Volga River, 220 miles northeast of Rostov. This decision was to have fatal consequences for the Germans, since they lacked the resources to successfully take and hold both of these objectives.

Maikop (Maykup), the great oil centre 200 miles south of Rostov, fell to Kleist’s right-hand column on August 9, and Pyatigorsk, 150 miles east of Maikop, fell to his centre on the same day, while the projected thrust against Stalingrad, in the opposite direction from Rostov, was being developed. Shortage of fuel, however, slowed the pace of Kleist’s subsequent southeastward progress through the Caucasian mountains and, after forcing a passage over the Terek River near Mozdok early in September, he was halted definitively just south of that river. From the end of October 1942 the Caucasian front was stabilized but the titanic struggle for Stalingrad, draining manpower that might have won victory for the Germans in Caucasia, was to rage on, fatefully, for three more months (voir ci-dessous Stalingrad and the German retreat, summer 1942–February 1943). Already, however, it was evident that Hitler’s new offensive had fallen short of its objectives, and the scapegoat this time was Halder, who was superseded by Kurt Zeitzler as chief of the army general staff.


In 1943, in Kursk, Hitler ordered a large-scale offensive. He did this when the Russians clearly knew that Hitler was going to launch an attack. The last great offensive of the German armies was epic with the Russians presenting a fierce resistance, since they knew how to prepare thoroughly. In fact, the Battle of Kursk was the longest tank battle of all military history and ended in the defeat of Germany.

Adolf Hitler’s last attempt to win the Second World War. He tried to repeat the success of 1940 by attacking the Allies using the exact same strategy. The German forces were significantly smaller than in 1940, they did not have enough fuel and were to face an enemy far superior to the 1940 French army.

It would certainly have been more sensible to attack the Russians and try to slow down their advance, as the Battle of the Bulge was doomed from the start.


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