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20 mai 1941- Les Allemands envahissent la Crète - Histoire

20 mai 1941- Les Allemands envahissent la Crète - Histoire

La dernière partie de la Grèce non conquise par les Allemands était l'île de Crète. L'île de la Méditerranée couvre une superficie de miles carrés 3,206 et était montagneuse. Les Alliés avaient envoyé des troupes pour aider à défendre l'île et pensaient qu'elle pouvait être défendue avec succès, d'autant plus que les Britanniques contrôlaient la mer.

Le 20 mai, les Allemands lancent un assaut surprise de parachutistes sur l'île. C'était la première fois que des parachutistes étaient utilisés dans la guerre. L'Allemand a subi de lourdes pertes lors des atterrissages initiaux des parachutistes et des planeurs de suivi. Le deuxième jour, les Allemands progressaient régulièrement et s'étaient emparés de l'un des aérodromes. Les Alliés sont contraints de se replier vers le Sud. Les Allemands avaient le contrôle de l'air et utilisèrent leur supériorité pour vaincre avec succès les forces alliées qui commencèrent à se retirer dès le 28 mai. Les dernières troupes évacuées le 1er juin et les troupes restantes se sont rendues.


Résistance crétoise

Les Résistance crétoise (grec : Κρητική Αντίσταση ) était un mouvement de résistance contre les forces d'occupation de l'Allemagne nazie et de l'Italie fasciste par les habitants de l'île grecque de Crète pendant la Seconde Guerre mondiale. [1] Faisant partie de la plus grande Résistance grecque, elle a duré du 20 mai 1941, lorsque les Allemands Wehrmacht ont envahi l'île lors de la bataille de Crète, jusqu'au printemps 1945, date à laquelle ils se sont rendus aux Britanniques. Pour la première fois pendant la Seconde Guerre mondiale, les forces allemandes attaquantes se sont heurtées en Crète à une résistance substantielle de la population locale. Les civils crétois ont enlevé des parachutistes ou les ont attaqués avec des couteaux, des haches, des faux ou même à mains nues. En conséquence, de nombreuses pertes ont été infligées aux parachutistes allemands envahisseurs pendant la bataille.


Bataille de Crète : tout a commencé avec l'invasion aéroportée de l'Allemagne : l'opération Mercury

À l'automne 1940, Adolf Hitler était certain que Josef Staline se préparait à l'attaquer. La nouvelle des purges paranoïaques du dictateur soviétique de son haut commandement militaire à la fin des années 1930 avait été une nouvelle rassurante pour le Führer allemand à Berlin. Mais lorsque la nouvelle parvint à Hitler en 1940 que les Soviétiques formaient activement un tout nouveau corps d'officiers, le Führer recommença à s'inquiéter et ordonna à ses généraux d'élaborer des plans pour l'invasion de l'Union soviétique. Son emploi du temps a cependant été bouleversé par une série de développements inattendus dans le sud.

Chagriné par son propre manque de conquêtes alors que les forces hitlériennes envahissaient la majeure partie de l'Europe occidentale, le dictateur italien Benito Mussolini envahit la Grèce le 28 octobre 1940. Entrepris au mauvais moment de l'année, l'offensive s'enlisa rapidement dans les pluies d'automne, et lorsque les Grecs ont contre-attaqué le 5 novembre, ils ont conduit il DuceLes forces des ‘s reviennent à leur point de départ sur la frontière albanaise.

Les forces britanniques combattaient aux côtés des Grecs, et Hitler a été contraint d'intervenir de peur que ses ennemis ne prennent pied sur son flanc sud. Les armées allemandes ont envahi et soumis les Balkans, sauvant Mussolini et sécurisant la majeure partie du sud. Le Premier ministre britannique Winston Churchill a ensuite envoyé des unités de la Royal Navy dans la partie orientale de la Méditerranée en prévision d'une invasion allemande de la Crète, la plus grande des îles grecques, au large de la côte sud-est de la Grèce continentale.

Il était évident que les Allemands cibleraient ensuite la grande île. La présence de la Grande-Bretagne là-bas a donné aux Alliés une base inestimable pour leurs flottes aériennes et maritimes afin de menacer les fournitures et les renforts destinés aux forces de l'Axe en Afrique du Nord. Les bombardiers de la Royal Air Force basés sur la Crète pourraient également atteindre les champs pétrolifères roumains vitaux, qui alimentaient la machine de guerre allemande, et la Crète pourrait même fournir une zone de transit pour une invasion alliée du sud de l'Europe.

Pour les Allemands, le temps presse. Les opérations en Grèce et en Crète devaient être conclues avec succès avant que l'invasion de l'Union soviétique puisse être entreprise avec des perspectives de victoire rapide avant l'hiver. Les forces aéroportées d'élite commandées par le général Kurt Student sont mises en alerte le 1er mai 1941. Elles n'auront que 20 jours pour se préparer à l'assaut de cette île lointaine et inconnue. L'opération Mercure, comme on l'appelait, a été déclenchée.

Parce que la campagne a dû être menée à la hâte, il y avait peu de temps pour la préparation à quelque niveau que ce soit. Au total, 500 avions de transport Junkers Ju-52/3m seraient nécessaires pour transporter les troupes aéroportées au combat. Les avions avaient été gravement surchargés lors des récentes attaques contre la Yougoslavie et la Grèce, et leurs cellules et moteurs avaient besoin d'un entretien majeur. Le 1er mai, toute la flotte s'est envolée vers le nord vers des dizaines d'installations de maintenance d'avions dispersées dans toute l'Allemagne, l'Autriche et la Bohême-Moravie. Le 15 mai, 493 Ju-52 révisés, ressoudés et autrement réparés étaient de retour en Grèce. Le problème suivant à résoudre était de localiser les zones de rassemblement appropriées pour l'armada aéroportée.

La poignée d'aérodromes grecs avec des emballements pavés étaient déjà occupés par les unités de bombardiers allemands VIII Air Corps’. Les transports devraient se contenter de champs poussiéreux et de chemins de terre. Lorsque le colonel Rudiger von Heyking a inspecté les pistes pour ses 150 Ju-52, il a déclaré à ses supérieurs : « Ce ne sont que des déserts ! Les avions chargés lourdement s'enfonceront jusqu'aux chevilles.’

La consternation de Heyking était justifiée. Son aérodrome à l'extérieur de Topolia avait été labouré par son ancien commandant dans le but de « le rendre plus plat ». se succèdent à des intervalles de moins de 17 minutes. C'était un problème qui tourmentait les Allemands dans tout le théâtre en développement. Les groupes de transport de Dadion, Mégare, Corinthe et Tanagra ont été contraints d'utiliser des champs faits de sable mouvant et instable.

Les Allemands ont également souffert d'une grave pénurie de carburant. Les trois vols de 493 Junkers pour livrer les parachutistes en Crète nécessiteraient environ 650 000 gallons d'essence. Au 17 mai, aucun carburant n'était arrivé. Le 26 avril, l'infanterie britannique s'était emparée du pont sur le canal de Corinthe, par lequel le pétrolier allemand de transport de carburant devait passer en route depuis l'Italie. Les Britanniques ont fait sauter le pont, qui est tombé dans le canal et l'a effectivement bloqué. Avant le 17 mai, Kriegsmarine les plongeurs avaient réussi à nettoyer suffisamment les débris pour permettre au pétrolier de passer, et le lendemain, il a accosté au port grec du Pirée, où le précieux carburant a été pompé dans des barils de 45 gallons et chargé sur des camions pour le transport vers les aérodromes.

En raison du retard du pétrolier, l'invasion avait été reportée du 15 au 18 mai, et enfin au 20 mai. À minuit du 19 au 20 mai, certains escadrons de transport attendaient toujours leur carburant, et quand il est finalement arrivé, il était temps si court que les parachutistes devaient aider à décharger les fûts, les faire rouler jusqu'aux avions, puis aider pendant que les réservoirs étaient lentement remplis par des pompes à manivelle. Pour compenser le dur travail de la nuit, les soldats ont reçu des amphétamines pour les tenir éveillés pendant les longues journées à venir.

L'assaut aéroporté a commencé à l'aube, avec des flottes de Ju-52 rugissant au-dessus de la côte crétoise, dégorgeant des nuages ​​de parachutistes fatigués tandis que des soldats supplémentaires arrivaient en planeur. Les parachutages initiaux ont été effectués par une force de 3 000 hommes sous le commandement du major-général Eugen Meindl près de Maleme et de Canea sur la côte nord-ouest de la Crète. Ceux-ci ont été suivis dans l'après-midi du 20 par 2 600 soldats à Héraklion et 1 500 à Réthymnon.

Les forces étudiantes ont subi des pertes si horribles que des renforts massifs sont devenus nécessaires pour éviter une défaite pure et simple. L'opposition à l'invasion était beaucoup plus ferme qu'on ne l'avait prévu. Plus de 40 000 soldats, dont des soldats grecs évacués du continent et des forces du Commonwealth britannique sous le commandement du major-général Bernard Freyberg, un Néo-Zélandais, se sont battus férocement.

Les conditions primitives et les tirs antiaériens meurtriers au-dessus de la Crète ont coûté tellement de Ju-52 cruciaux au cours des deux premiers jours de l'attaque que le haut commandement allemand doutait que d'autres largages aériens soient souhaitables.

Outre les lourdes pertes de Luftwaffe transports, il y avait le problème de la livraison de l'artillerie, des munitions, des chars et d'autres équipements lourds dont on avait grand besoin, qui étaient tous trop lourds pour être transportés par avion. La solution était d'envoyer un convoi de navires de pêche et de commerce grecs réquisitionnés transportant 2 331 soldats du 100th Mountain Regiment’s 3rd Battalion, entièrement armés et équipés, dans la soirée du 20 mai. Les Allemands ont tenté de convaincre leurs alliés italiens de lancer un sortie navale majeure à l'ouest pour éloigner la Royal Navy du convoi, mais l'amirauté de Mussolini a exprimé peu d'intérêt pour un stratagème aussi risqué. Au lieu de cela, les Allemands espéraient tromper leur ennemi avec de faux signaux radio et se diriger vers la Crète sous le couvert de l'obscurité.

Le problème avec ce plan était que Luftwaffe la supériorité aérienne n'avait aucun sens la nuit, et si la Royal Navy était capable de localiser le train maritime, rien ne pourrait empêcher un massacre. Effectivement, les navires lourdement chargés et âgés ont été ralentis par des vents contraires et étaient encore loin de leur destination à l'aube, lorsque Luftwaffe la reconnaissance les a avertis de l'approche des navires de guerre britanniques. La flotte hétéroclite changea de direction et retourna à son point de départ, l'île côtière de Menlos.

Six heures plus tard, les Allemands ont réessayé, espérant que l'ennemi ne s'attendrait pas à une autre tentative si tôt. Mais en partant si tard dans la journée, ils ont perdu toute chance d'atteindre la Crète avant la nuit. Des éléments de la flotte britannique de la Méditerranée patrouillaient au large de la côte nord de la Crète en prévision d'un tel mouvement. Juste avant minuit, trois croiseurs et quatre destroyers du commandement de l'amiral Sir Andrew Cunningham ont déchiré le convoi allemand pratiquement sans protection.

Un survivant de l'attaque a écrit plus tard : « Pour nous, les projecteurs apparaissent comme des doigts de mort. Coupés d'un coup sec dans l'obscurité, ils tâtonnent ici et là sur l'eau. Pendant un instant, ils touchent nos pointes de mât dans une lumière brillante, puis errent. Sommes-nous trop petits pour être vus ? Apparemment non, car alors que l'Allemand terrifié levait les yeux, il vit un destroyer sortir de l'obscurité. "La chose est juste devant nous", a-t-il poursuivi. ‘Une ombre sombre haute comme un clocher d'église. Les projecteurs s'allument à nouveau, inondant notre minuscule vaisseau d'une lumière aussi vive que le jour. « Tout le monde à la mer ! » Alors que nous sautons dans l'eau, les premières salves s'écrasent sur nous comme une tempête, envoyant des pluies de bois et de débris autour de nos oreilles.

Pendant 2 heures et demie, c'était une pousse de dinde. Puis les navires de guerre se sont détachés et se sont retirés, laissant les restes brisés de la flottille morts dans l'eau pour dériver vers le nord vers la Grèce. Cunningham a estimé que 4 000 Allemands avaient été tués. En fait, un peu plus de 800 personnes étaient mortes et, à l'aube, les forces de l'Axe ont organisé un effort de sauvetage massif. Un deuxième convoi, transportant le 2e bataillon du 85e régiment de montagne, a été aperçu le même matin, mais s'est échappé vers le continent avec une flottille britannique sur ses gouvernails.

Les développements le long de toute la côte orientale allaient bientôt renverser le cours de la sanglante bataille pour la Crète. Pour quelques jours Luftwaffe des escadrons de combat s'étaient massés sur les aérodromes nouvellement capturés sur les îles de la mer Égée, dans les villes du Péloponnèse d'Argos, Mycènes et Molae, et au nord de la Grèce centrale. Les Britanniques ont perdu le destroyer Junon aux avions allemands le 21 mai, et le 22 mai, des patrouilles de reconnaissance ont localisé les unités navales britanniques dans toute la zone de bataille.

Cunningham était conscient de sa vulnérabilité aux attaques aériennes et s'était donc abstenu de s'approcher trop près des zones de combat. Cependant, le Luftwaffe les unités de bombardiers étaient tellement préoccupées par le soutien de leurs parachutistes assiégés qu'elles avaient jusqu'ici pratiquement ignoré la flotte britannique. Peut-être que ce manque d'attention a trompé l'amiral dans un excès de confiance.

Dans la nuit du 21 au 22 mai, Cunningham envoya 14 de ses croiseurs et destroyers sur des positions au large de la côte nord de l'île pour poursuivre le blocus. Ce sont ces navires que les vols de reconnaissance allemands ont remarqués. Peu de temps après l'aube, des centaines de bombardiers et de chasseurs allemands ont rugi dans le ciel.

Les premiers à décoller furent les bombardiers en piqué Junkers Ju-87B de Stukageschwader 2, commandé par le lieutenant-colonel Oskar Dinort. A vingt-cinq milles au nord de la Crète, ils trouvèrent des cibles : deux croiseurs et deux destroyers. Criant de 12 000 pieds, les Stukas ont ignoré les tirs antiaériens fulgurants et ont déchargé à leurs marques. À pleine vapeur et sous leur gouvernail, les navires zigzaguaient désespérément alors que de lourdes bombes explosaient si près que leurs ponts étaient aspergés d'eau de mer provenant des explosions.

Les croiseurs légers Gloucester et Fidji ont été légèrement endommagés, tandis que les destroyers Levrette et Griffon ressortit indemne. Après 90 minutes d'attaque pratiquement infructueuse, les Stukas sont retournés à leurs aérodromes pour se réarmer et se ravitailler tandis que le quatuor de navires britanniques s'enfuyait pour rejoindre la flotte principale à 30 milles de la côte ouest de la Crète.

À l'est, les Britanniques poursuivaient toujours la deuxième flottille de troupes lorsqu'ils ont été assaillis par des bombardiers en piqué bimoteurs Junkers Ju-88. Les Alliés apprenaient déjà à craindre ces avions polyvalents, qui combinaient vitesse, capacité de plongée, charge de bombe et précision dans une mesure dévastatrice. Dans cette attaque, cependant, le premier mur de flak dressé par les cibles a apparemment tellement énervé les assaillants allemands que seuls deux navires, les croiseurs Naïade et Carlisle, furent modérément endommagés avant que la flottille ne se disperse et réussisse sa fuite vers l'ouest.

Cunningham fut consterné par cette manœuvre. Il était convaincu que ses navires avaient une meilleure chance s'ils fermaient avec les transports de troupes et les détruisaient de près pendant que les pilotes, qui, selon lui, auraient peur de tuer leurs propres hommes, bourdonnaient impuissants au-dessus. Aussi, il considérait que la destruction de ce convoi de renforts valait n'importe quel prix. Mais au moment où son ordre de « Suivez-le ! » est arrivé d'Alexandrie, son groupe de travail avait déjà pris sa retraite.

À ce moment-là, 19 navires de guerre britanniques s'étaient rassemblés, dirigés par les cuirassés Vaillant et Warspite. Ils pouvaient lancer un écran de feu flétri, mais une grande partie de leurs munitions avaient été dépensées lors de l'action de la veille. De plus, le commandant du VIIIe Corps aérien, le général Wolfram von Richthofen, disposait d'une énorme puissance de feu aérienne. Le 22 mai 1941 démontrerait à quel point même une puissante force opérationnelle navale peut être vulnérable lorsqu'un adversaire a le contrôle total du ciel.

À 12 h 30, des vols de Messerschmitt Me-109 et de Dornier Do-17 ont rejoint les Stukas à la poursuite des navires britanniques à vapeur vers l'ouest alors qu'ils se connectaient avec le reste de la flotte. Warspite subit immédiatement un coup direct. Voyant sa détresse, les Me-109 se sont jetés sur elle, l'aspergeant de tirs de mitrailleuses qui ont tué de nombreux marins et détruit ses batteries tribord de 4 et 6 pouces.

A ce stade, les avions ravitaillés et réarmés Stukageschwader 2 sont arrivés. Voyant la vaste armada aérienne descendre sur eux, les Britanniques se retournèrent et s'enfuirent vers le sud-ouest dans une tentative désespérée de se mettre hors de portée. En substance, ils abandonnaient leurs camarades de Crète et concédaient la défaite. Les Allemands, cependant, n'avaient pas l'intention de leur permettre de s'échapper sans être inquiétés.

Quelques heures plus tôt, Levrette avait été envoyé seul pour détruire un caïque plein de soldats qui avait été repéré au large d'Anticythère. Le destroyer solitaire a été capturé et rapidement coulé par deux bombes Stuka. Deux autres destroyers, Kandahar et Kingston, ont reçu l'ordre du contre-amiral Edward King de revenir chercher les survivants pendant que Gloucester et Fidji devaient fournir une couverture antiaérienne. L'amiral ne savait pas que les croiseurs étaient presque à court de munitions, et au moment où il en a été informé et a demandé par radio qu'ils reviennent, il était trop tard.

Gloucester a été mortellement touché presque instantanément. En feu sur toute sa longueur, elle a serpenté sans but jusqu'à 16 heures, quand elle a été coulée par une explosion interne. Cette fois, King serra les dents et laissa l'équipage survivant à ce qu'il supposait être une mort certaine en mer. Au cours des 24 heures suivantes, cependant, les hydravions allemands embarquèrent plus de 500 marins britanniques.

Pendant ce temps, Fidji et ses destroyers mettent le cap sur Alexandrie. A 17h45. elle a été repérée par un Me-109 solitaire qui transportait une bombe de 550 livres. Bien qu'à sa limite de portée extrême, le pilote n'a jamais hésité dans son attaque, plantant sa bombe le long du navire et bouclant ses plaques. Les inondations qui en ont résulté ont sérieusement réduit Fidji‘s vitesse et a causé une liste sévère. De plus, le pilote allemand a communiqué par radio où se trouvait sa victime, et lorsqu'un bombardier est apparu 30 minutes plus tard, le croiseur ne pouvait pas faire grand-chose pour se défendre. L'avion a largué trois bombes de 110 livres sur la chaufferie avant, et à la tombée de la nuit Fidji transformé en tortue et a coulé.

Également au crépuscule, cinq destroyers modernes sont arrivés de Malte et ont pris position au large de la côte nord de la Crète. Deux d'entre eux, Kelly et Cachemire, a bombardé les positions allemandes à Maleme et a incendié quelques transports de troupes, mais à l'aube, ils ont été attaqués par un essaim de 24 Stukas et rapidement envoyés au fond. Destructeur Kipling sauvé 279 survivants, dont KellyCapitaine de ‘s, Lord Louis Mountbatten. À 7 heures du matin le 23 mai, ce qui restait de la flotte britannique de la Méditerranée est rentré en boitant à Alexandrie.

La nuit précédente, Richthofen, ravi, avait écrit dans son journal : « Les Britanniques subissent des coups après coup, les navires brûlent et coulent. D'autres se détournent pour aider et sont également pris par des bombes. Certains boitent avec une liste, d'autres avec une traînée d'huile, pour sortir de cet enfer. Des unités de vol qui ont volé toute la journée, bombardées, rechargées de temps pour rien d'autre, commencent le soir à pousser des cris de joie triomphants. Les résultats ne peuvent pas encore être évalués, mais j'ai le solide sentiment d'un succès grandiose et décisif : Six croiseurs et trois destroyers sont définitivement coulés, d'autres tellement endommagés qu'ils couleront dans la nuit. Nous avons enfin démontré que, si les conditions météorologiques le permettent, une flotte ne peut pas opérer à portée de la Luftwaffe.’ Richthofen s'empressa d'envoyer par radio à Berlin des renforts maritimes immédiats en Crète. Cependant, le haut commandement était toujours ébranlé par les mutilations du premier convoi de troupes et ne pouvait pas croire que la Royal Navy avait été balayée de l'arène.

Bien que le bilan des Britanniques ait été moindre que ce que Richthofen pensait (seulement deux destroyers avaient en fait été coulés au moment de son entrée dans son journal), il était encore considérable. Trois autres navires de guerre ont été endommagés au point d'être inutilisables, et plus de 1 000 hommes ont été perdus. Pourtant, l'exultant Luftwaffe Le général n'a pas pu convaincre ses supérieurs distants et trop prudents de lancer une autre flotte de bateaux de transport de troupes. L'aide continuerait d'arriver avec une lenteur affolante via les escadrons épuisés d'avions-cargos.

Si les échelons supérieurs de la Wehrmacht n'étaient pas convaincus de leur propre succès, les Britanniques ne l'étaient certainement pas. En se retirant à Alexandrie, Cunningham désobéissait aux ordres directs de Londres de conserver à tout prix le contrôle des voies maritimes au nord de la Crète. L'amiral triste pouvait voir que le contrôle de la mer était passé des forces de surface à la puissance aérienne et que la notion de guerre en mer de ses supérieurs était dépassée. Il a informé par radio les chefs d'état-major que ses pertes étaient trop importantes pour justifier d'essayer d'empêcher de nouvelles attaques contre la Crète, ajoutant que ses hommes et les navires qu'ils utilisaient étaient presque épuisés.

"Les opérations des quatre derniers jours n'ont été rien de moins qu'un test de force entre la flotte méditerranéenne et l'armée de l'air allemande", a rapporté Cunningham le 23 mai. "Je crains que, dans la zone côtière, nous devons admettre notre défaite et accepter le fait que les pertes sont trop importantes pour nous justifier d'essayer d'empêcher les attaques maritimes contre la Crète. C'est une conclusion mélancolique, mais il faut y faire face.’

Cependant, il n'y aurait pas de débarquements d'Allemands par mer, et les Ju-52 battus continuèrent résolument à débarquer avec leur cargaison humaine. Le 100th Mountain Regiment, dont certains des hommes encore mouillés de la croisière avortée de la veille, a été progressivement renforcé avec de nouveaux arrivants héliportés. Les vétérans coriaces et bien équipés ont commencé à l'emporter dans cette campagne confuse si entachée d'erreurs cruciales des deux côtés. Les Alliés, privés de soutien aérien en raison du manque de porte-avions ou d'aérodromes adaptés à portée de la zone de combat, ont été progressivement repoussés vers les zones côtières de l'extrémité est de l'île, où ils attendaient l'évacuation par ce qui restait des Britanniques démoralisés. flotte.

Pas plus tard que le 27 mai, Churchill télégraphia au général Sir Archibald Wavell, commandant en chef des forces du Moyen-Orient, « La victoire en Crète est essentielle à ce tournant de la guerre. doit reconnaître que la Crète n'est plus tenable….’

L'évacuation britannique aurait été une entreprise suicidaire si Hitler n'avait pas déjà commencé à retirer ses unités aériennes en vue de l'invasion de l'Union soviétique. A Héraklion, cependant, le destroyer ImpérialLe gouvernail de direction s'est désespérément bloqué, obligeant les Britanniques à transférer son équipage et ses troupes sur le destroyer Hotspur, puis la saborder. Une poignée de Stukas restants ont rencontré la force de sauvetage le 29 mai, endommageant les croiseurs Ajax et Orion et plusieurs destroyers, coulant le destroyer Ici, et tuant 800 autres hommes.

Bien que le LuftwaffeLa neutralisation de la flotte méditerranéenne de la Royal Navy a permis à l'Allemagne de conquérir la Crète, ce serait une victoire creuse, si coûteuse qu'Hitler a juré toute autre opération de parachutistes à grande échelle. Il n'a pas pris la peine de transformer son acquisition coûteuse en un bastion nazi pour dominer la Méditerranée orientale et peut-être assurer la victoire en Afrique du Nord. La Crète s'est avérée un peu plus qu'un cimetière pour des milliers de vies allemandes gâchées - un sacrifice, le général Julius Ringel, commandant de la 5e division de montagne, a déclaré que " cela n'aurait pas été trop grand si cela avait signifié un début, pas une fin ". 8217

La Royal Navy a perdu un total de neuf navires et 2 000 marins au cours de la campagne de Crète. Sur terre, 1 700 soldats alliés sont tués et 12 000 capturés. Au total, 4 000 soldats allemands ont été tués et 220 des près de 500 avions de transport impliqués ont été perdus. Après l'invasion de la Crète, Hitler a dit à Student que la journée du parachutiste était terminée. Les forces armées allemandes ne lanceraient plus jamais un assaut aéroporté à grande échelle. Les Alliés, cependant, ont prouvé qu'Hitler avait tort lorsqu'ils ont utilisé efficacement des troupes aéroportées contre lui pendant les opérations du jour J trois ans plus tard.

Cet article a été écrit par Kelly Bell et a été initialement publié dans le numéro de mai 1999 de La Seconde Guerre mondiale.

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La guerre du désert – mai 1941

25 décembre 1942, Mena
Photo inédite avec l'aimable autorisation de l'oncle David de DJM, © 2021

Un mois encore plus chargé qu'avril, beaucoup de choses se passent en Afrique du Nord, en Crète et en Abyssinie. Les Allemands et les Italiens ont continué à assiéger Tobrouk, les parachutistes allemands ont envahi la Crète et encore plus de parties de l'Abyssinie sont tombées aux mains des Alliés.

Comme il s'agit de la campagne d'Afrique du Nord, commençons par la Libye. Le 1er, les chars allemands attaquent Tobrouk à 7h15, entravés par un champ de mines, des canons antichars puis des chars britanniques. Ils ont perdu 12 chars contre 4 britanniques. Dans la soirée, le comptoir du 2/48th Australian Battalion attaque mais subit de lourdes pertes. A 300 km à l'ouest, Benghazi est attaqué par la RAF qui coule un cargo et au large de la Tunisie 2 navires marchands allemands sont coulés par un sous-marin britannique. Le 2, il y a eu des tempêtes de sable mais le HMS Ladybird a bombardé Derna alors que le destroyer HMS Jersey a heurté une mine au large du Grand Port de Malte et a coulé. Le 3, les troupes australiennes attaquèrent à nouveau à Tobrouk mais cette fois les Italiens les repoussèrent. Le 4, voyant l'attaque de Tobrouk décrocher, Paulus ordonna à Rommel d'assiéger plutôt que d'éliminer Tobrouk et le dragueur de mines HMS Fermoy fut coulé par des avions allemands à quai à Malte.

Le 5, des cargos britanniques avec 295 chars pour l'Egypte passèrent Gibraltar. Le 6, le 8e Panzer Regiment allemand arriva à Tripoli et deux destroyers australiens atteignirent Tobrouk, ils étaient les premiers ravitaillements à y arriver depuis le début du siège. Le 7, des bombardiers allemands coulent un autre dragueur de mines, le HMS Stoke, à Tobrouk et trois destroyers britanniques bombardent Benghazi, coulant deux navires italiens. Le 9, les services de renseignement allemands ont intercepté un message radio contenant des informations météorologiques pour la frontière libyenne/égyptienne. C'était le premier soupçon qu'il y avait probablement une offensive. Le 10, 5 destroyers britanniques ont bombardé Benghazi, ils ont réussi à éviter les dommages causés par les bombardiers en piqué et après la tombée de la nuit, le HMS Ladybird a bombardé Gazala près de Tobrouk.

Le 12, le convoi britannique transportant 295 chars et 43 Hurricanes arriva à Alexandrie. 47 bombardiers en piqué allemands attaquent le port de Tobrouk et coulent le HMS Ladybird. Le navire s'est installé dans 10 pieds d'eau et son canon de 6 pouces était toujours au-dessus de l'eau, il est donc resté en service comme plate-forme de canon antiaérien stationnaire. Deux torpilleurs italiens ont coulé le sous-marin britannique HMS Undaunted au large de Tripoli, tuant tout l'équipage. Le 13, les troupes britanniques commencèrent à se rassembler à la frontière libyenne/égyptienne en préparation de l'opération Brevity, certaines furent repérées par un avion allemand et un groupe de chars fut attaqué. La canonnière HMS Gnat a bombardé l'aérodrome de Gazala en essayant de perturber les attaques aériennes allemandes sur Tobrouk. Sur le 14ème Axe, les avions ont continué à chercher des troupes britanniques près de la frontière mais n'en ont trouvé aucune. Le 15, les Britanniques avancèrent en 3 colonnes et s'emparèrent du fort Capuzzo et du col de Halfaya. un contre-bataillon de Panzer allemand attaque et reprend Fort Capuzzo avant 15 heures.

Le 16, le général de brigade Gott retire les chars et l'infanterie britanniques du désert autour de Sollum et du fort Capuzzo pour renforcer son emprise sur le col de Halfaya. Le 17, l'opération Brevity s'est avérée très brève car les Allemands ont lancé une contre-attaque et le général Gott a retiré toutes ses forces vers le col de Halfaya. Le destroyer australien HMAS Vampire a atteint Tobrouk avec des troupes australiennes fraîches et de l'artillerie qui a été déployée sur la ligne de front à 5h30 du matin.

Tout s'est un peu calmé maintenant. Le 26, les Allemands attaquent le col de Halfaya et le capturent. Le 27, le sous-marin italien Scirè atteignit à nouveau le port de Gibraltar avec 3 torpilles habitées, mais elles n'endommageèrent aucun navire. Le 28, le général Wavell ordonna l'opération Battleaxe, prévue pour le 7 juin. Le 30, Erich Raeder recommande au Führer d'attaquer le canal de Suez.

À Malte, il y eut un relâchement bienvenu de la campagne aérienne allemande alors que les erics se concentraient sur le retrait allié en Crète. Les généraux Keitel et Jodl étaient favorables à une attaque sur Malte mais le Haut Commandement et surtout Goering voulaient se concentrer sur la Crète. Une décision qui reviendrait à les mordre.

En Afrique orientale italienne, ou dans ce qu'il en restait, il y avait encore de l'action. Le 1er, le vice-roi de l'Afrique orientale italienne, le duc d'Aoste et 7 000 soldats étaient à Amba Alagi, en Abyssinie, avec la 5e division indienne au nord et la 1re brigade sud-africaine au sud. Le 3, les combats ont commencé à Amba Alagi. Le 4, la 29e brigade de la 5e division indienne a capturé 3 collines au nord d'Amba Alagi. Le 5, le 3/2e bataillon du Pendjab est arrêté par 12 mitrailleuses italiennes et annule son attaque à la tombée de la nuit. Le 8, les troupes indiennes ont attaqué à nouveau Amba Alagi en prenant trois autres collines, les Italiens ont attaqué et ont repris 2 des collines.

Le 9, les troupes indiennes ont pris le col de Falagi et le lendemain, elles ont marché vers le mont Gumsa, à 11 400 pieds d'altitude et à l'est d'Amba Alagi. À la tombée de la nuit, les Italiens du mont Gumsa se sont retirés dans Amba Alagi. Le 11, la 1re brigade sud-africaine arriva à Amba Alagi. Le 15, les troupes sud-africaines et indiennes se sont réunies à Triangle Hill près d'Amba Alagi. Au cours de la journée, le bombardement allié de la forteresse italienne a provoqué une fuite de pétrole majeure dans la seule source d'eau potable du fort. Le 16, le duc d'Aoste demande aux Britanniques d'envoyer de l'eau douce, ce qui est manifestement refusé. Il a ensuite appelé à un cessez-le-feu pour permettre les négociations de reddition. À cette époque, ses forces avaient subi 289 000 pertes pour la défense de leur empire d'Afrique de l'Est.

Le 17, le duc d'Aoste rendit Amba Alagi aux Britanniques à 17h30. Le 18, le général de brigade Mosley Mayne, commandant britannique de la 5e division indienne, déjeuna avec le duc à Amba Alagi. Le duc a accepté de ne pas détruire d'armes ou de fournitures et de démanteler ou d'identifier les mines. Le 19, 4 777 soldats italiens et coloniaux se sont rendus à Amba Alagi et le 20, le duc lui-même s'est rendu en captivité britannique. Ce n'était pas tout à fait la fin de l'histoire, il restait encore quelques poches d'Italiens à terminer mais effectivement, l'Afrique de l'Est italienne n'était plus.

Orde Wingate avec sa Gideon Force poursuivait le colonel Maraventa et l'a finalement acculé. Avec moins de 2 000 hommes, Wingate convainquit l'Italien que ses 14 000 hommes étaient en infériorité numérique et il finit par se rendre, mettant ainsi fin aux rêves de Mussolini d'un empire d'Afrique de l'Est.

Maintenant que la Grèce était aux mains des Allemands et que les Britanniques se sont retirés en Crète, nous savons tous ce qui vient ensuite, l'invasion de la Crète. Le 1er, le général Bernard Freyberg arrive en Crète où il envisage de baser sa défense sur l'aérodrome de Maleme. Le 6, il fut informé que les Allemands étaient susceptibles d'attaquer le 17, mais il s'attendait à une invasion amphibie. Le 11, les Allemands achèvent enfin d'occuper les îles de la mer Égée. Le 14e croiseur HMS Dido avec une escorte de 4 destroyers quittait la baie de Suda en direction d'Alexandrie, transportant 7 000 000 £ d'or grec. C'est incroyable combien d'or a été déplacé dans cette guerre.

Le 15, deux croiseurs britanniques achevèrent le déplacement du 2e bataillon du régiment de Leicester d'Alexandrie à Héraklion en Crète et la Luftwaffe attaqua les chantiers navals de la baie de Suda. Le 16, encore plus de renforts britanniques arrivent en Crète et encore une fois, les Allemands bombardent plusieurs aérodromes et les quais de Suda Bay. Le 18, des bombardiers en piqué allemands ont attaqué le navire-hôpital britannique Aba à 50 milles au sud de la Crète et 700 Argyle et Sutherland Highlanders ont été transportés de Port-Saïd à Tymbaki en Crète. Le 19, les avions allemands attaquèrent les aérodromes de Crète, la réponse britannique fut d'évacuer tous les avions de Crète vers l'Égypte.

Le 20 a eu lieu l'assaut aéroporté à 8h du matin sur l'aérodrome de Maleme et à 16h15 et 17h30 le deuxième assaut aéroporté a commencé à Rethimnon et Héraklion. Au cours de la deuxième vague d'attaques, 1 856 soldats allemands ont été tués, à Suda Bay, le dragueur de mines HMS Widnes a été coulé mais dans la soirée, 3 destroyers britanniques ont bombardé les aérodromes allemands de Karpathos. Le 21, la Royal Navy a coulé 11 petits navires de l'Axe, mais les Allemands ont tout de même réussi à débarquer 650 soldats supplémentaires pour soutenir leurs parachutistes sur l'aérodrome de Maleme, nombre de leurs avions de transport seraient endommagés ou détruits avant de pouvoir décoller à nouveau. NZ General Freyberg held back his reserves because he was still convinced he would have to fight the Germans on the beaches. Out at sea 3 British ships were damaged and one sunk.

On the 22nd British warships were searching for an Axis convoy off the island of Milos, The Germans found them and their aircraft damaged 4 ships and sank 4 more. At 3:30am Australian and NZ troops attacked the Germans at Maleme but were beaten back. During the day the Germans flew in another Battalion of troops on Ju-52s . On the 23rd more German reinforcements arrived at Maleme but an attempt to land on the beaches was repulsed. Another British destroyer was sunk by Stukas and 5 motor torpedo boats were sunk in Suda Bay, by the end of the day the Germans controlled the western end of the island. On the 24th the Greek King George II left Crete for Cairo and Allied troops began falling back while 200 commandos were landed at Suda Bay.

German Stukas were now based at Maleme and attacked Allied lines at 4pm in preparation for a ground assault and General Kurt Student, head of the German paratroops, arrived at Maleme airfield. On the 26th Allied troops at Canea were surrounded and 3 Royal Navy ships arrived in Suda bay with 750 commandos under Colonel Laycock. These ships evacuated personnel from the naval base when they returned to Egypt. On the 27th the Germans took Canea giving them control of Suda Bay. On the 28th the evacuation of British and Commonwealth troops from Crete began. The action so far had been in the north of the island, the evacuation was running from Sphakia on the south coast. Colonel Laycock was controlling the rearguard action to delay the Germans. 3 cruisers and 6 destroyers left Alexandria to help with the evacuation. One cruiser was damaged by German aircraft and had to return to Alexandria. On the 29th and 30th about 10,000 troops were evacuated from Crete but were under German attack and two ships were lost.

On the 31st the evacuation was complete including the senior officers who were flown out. In what was not the first order of its kind, General Student authorised his troops to take reprisals against the civilian population of Crete, including women and boys, for involvement in fighting, committing sabotage and mutilating or killing wounded soldiers. Reprisals could be shooting, fines, burning villages or extermination of the male population. Several senior officers stormed out the conference where this was announced but more than enough were quite prepared to take part in executions. I know almost any nation could find people prepared to do this but the Germans always seem to find more than enough. General Student survived until 1978 having served a relatively short time in prison after the war. He should have danced the Tyburn Jig.

The one lasting result of the German invasion of Crete was a rule of thumb for invading islands. It cannot be done until you have air superiority. Even Adolf was horrified at the 3,774 killed and missing rate of the German troops plus 2,120 wounded and they were not used in airborne assaults for the rest of the war. The plans to invade Malta now included the requirement for air superiority before any troops could be landed this is something the Luftwaffe nearly but did not quite achieve and saved Malta being overrun.

At the end of April Dudley Clarke had set off for Istanbul for some skulduggery. In the middle of May he returned via Vichy French Syria where Luftwaffe airplanes had begun landing on their way to support the rebellion in Iraq. The RAF bombed the airbases in Syria. Clarke then put about a story that the Allies were not going to invade Syria because of disagreements with the Free French. The rumour was that General de Gaulle had stormed off in a huff (well within possibilities). Anyway, the invasion did begin and was over by Bastille Day.

And in other news …. on the 2nd a German plan to remove large quantities of food from Eastern Europe to feed Germany would likely result in millions of deaths but they did it anyway (they call it Lidl/Aldi these days but without the deaths so we are told), on the 3rd a bomb hit a shelter in North Shields at Wilkinson’s Lemonade factory killing 107 poor souls, more than half of the people in it, on the 5th a shipment of US flour arrived in Vichy France, on the 6th Henry Stimson, US Secretary for War, said the US must use its Navy to ensure the triumph of democracy, on the 10th Rudolf Hess landed in Scotland in a wild attempt to secure peace, the next day Adolf gathered top Nazis together to discuss Hess’s flight and work out how to spin the story, on the 12th despite Stalin’s refusal to believe the Germans were about to attack, General Zhukov moved 4 armies closer to the border, on the 15th the RAF formed 121 Squadron, aka the 2nd Eagle Squadron, it was made up of American volunteers, on the 15th Dr Sigmund Rascher asked Himmler for concentration camp prisoners to be made available for altitude testing (another bloody Mengele or Hancock), on the 16th German bombers performed what would be their last major raid against London (they were off to the eastern front), on the 17th Pilot Officer Mike Kolendorski became the first member of 121 Squadron to be killed, on the 18th Italy annexed Dalmatia to be within its borders, on the 21st the Vichy government confiscated all property owned by Free French troops, on the 24th HMS Hood and Princes of Wales engaged the Bismarck, HMS Hood was lost, on the 25th Bismark sailed for Saint Nazaire, on the 26th Bismark was hunted down and on the 27th she was finally sunk, on the 29th 13 British and Polish PoWs attempted an unsuccessful escape from Colditz, on the 30th Richard Sorge, one of Stalin’s top spies, reported from Japan that the Germans were planning to invade but still Uncle Joe refused to believe it and finally on the 31st British Lieutenant Anthony Allan tried to get help from the US Consulate in Vienna having escaped from Colditz earlier in the month but they refused to help him, he gave up and turned himself in to the local police and was sent back to Colditz.

Although the US did not join the war until December after the attack on Pearl Harbour, it was both getting more involved and taking steps to position itself ready to fight when the time came. The Germans were not attacking US ships but the US started attacking German submarines and there were various troop movements that placed US forces in more strategic locations. The US joining the war was not a spur of the moment event whatever their official position.


Paratroops boarding a Junkers 52

German mountain troops of the 5th Gebirgs-Division boarding a Junkers 52 at a Greek airfield, before flying to Crete, 20 May 1941. On that morning 3000 German paratroops landed at Maleme, Rethymno, Chania and Heraklion.

The German plan hinged on quickly capturing the airfields of Maleme, Rethymno and Heraklion so that reinforcements could be flown in by air. But Freyberg misinterpreted his intelligence and placed too much emphasis on a seaborne invasion, which in reality was only a minor part of the German scheme. He deployed most of his troops to meet this threat and crucially left the largest and most important airfield at Maleme exposed on its western side.

Operation 'Merkur' (Mercury) began on the morning of 20 May, when German glider and parachute troops were dropped around Maleme and Chania in the west. Some landed among Allied defensive positions and suffered heavy casualties in hand-to-hand fighting. Others were shot in their harnesses before they even reached the ground. Later that day a second wave of parachutists descended around Rethymno and Heraklion. They too suffered heavy losses and many German transport aircraft were shot down.


Invasion of Crete - WW2 Timeline (May 20th - June 1st, 1941)

With most of Western and Eastern Europe until Axis control, the German/Italian war machine once again jumped into action - literally - as a combined force of German and Italian paratroopers took part in landings on the strategically important island of Crete. Allied air defenses proved deadly at first where some 50% of Axis transports were destroyed while still in the air though any presumed Allied victory was short-lived as the enemy force quickly engaged strategic points. The Germans committed 14,000 paratroopers and were further backed by 15,000 mountain troops as well as air support through bombers, dive bombers, and fighters. For their part, the Italians used 2,700 men. All this was against an Allied force made up of 15,000 British, 11,451 Greek, 7,100 Australian, and 6,700 New Zealanders in defense of the island. The invasion began on May 20th, 1941.

The valiant Allied troops battled it out with modest success until eventually being forced on the run. By the end of May, the Allies were forced to evacuate and relinquish control of the island to the invaders. Additionally, several important Royal Navy ships were also lost in the fighting. The war dead included 4,123 Allied personnel with 2,750 wounded and 17,090 captured. The enemy lost 370 aircraft in the fighting - which ended on June 1st, 1941 - just eleven days after the initial assault wave.

The Invasion of Crete marked the first large scale use of paratroopers in an attempt to overtake an enemy-held territory. German airborne troops made up most of the ground fighting force which forced the Allies to take a closer look into developing their own respective airborne elements. The battle also marked the first useful application of intelligence garnered from German Enigma code machines. Despite the success of the German airborne force, the losses were such that Adolf Hitler limited their large-scale use in operations going forward.


There are a total of (25) Invasion of Crete - WW2 Timeline (May 20th - June 1st, 1941) events in the Second World War timeline database. Les entrées sont répertoriées ci-dessous par date d'apparition ascendante (du premier au dernier). D'autres événements de début et de fin peuvent également être inclus pour la perspective.

Fuhrer Directive No.28 is issued by Adolf Hitler, calling for the invasion of the island of Crete through Operation Mercury led by General Kurt Student.

Allied codebreakers intercept word of the impending German invasion of Crete.

Wednesday, April 30th, 1941

Allied forces based on Crete receive a new leader in the form of Major-General Bernard Freyberg.

In advance of the Crete invasion, RAF fighters are relocated to Egypt for safe-keeping.

Allied codebreakers intercept word that Operation Mercury will commence the very next day. The Allies begin preparations.

Allied flak teams destroy as many as 50% of the invading German transport planes in the first few hours of the operation.

Operation Mercury is officially launched.

At approximately 7:00 AM, the first German airborne troops land at locations near Maleme and Khania.

At least 500 Junkers Ju 52 transport aircraft are utilized in the first wave of airdrops over Crete.

Between 1:30 and 2:00 PM, the second wave of German airborne troops take off from Greece towards drop zones in Crete.

In-air losses for the second wave of German paratroopers is nearly equal to the first thanks to the stellar Allied flak defenses on Crete.

At about 2:00 PM, the second wave of German paratroops land around Heraklion and Rethymnon.

The first day of the German invasion of Crete sees little progress as many strategic positions are not under German control yet.

A German offensive against Heraklion is pushed away by at least 8,000 dug-in Allied soldiers.

German Army troops making their way to Crete via the sea are intercepted and pummeled by elements of the Royal Navy. Just 60 of these German soldiers live to see another day.

The HMS Greyhound, a British destroyer, is downed by German bombers.

New Zealand troops are repelled from an attempt to retake the airfield at Maleme from the Germans.

German dive bombers destroy the HMS Kelly and HMS Kashmir, two Royal Navy destroyers.

German dive bombers destroy the HMS Gloucester and the HMS Fiji, two Royal Navy cruisers.

The German Army takes Heraklion and her all-important airfield.

Allied forces retreat to defensive positions at Galatas.

The brave defense of Rethymnon by Australian soldiers finally falters under intense pressure from the German Army.

By this date, Crete is firmly entrenched under German rule.

Heraklion in the north and Sphakia in the south of Crete will serve as major evacuation junctions for the Allies.

The evacuation order is given by Major-General Freyberg for the gradual withdrawel of Allied troops from the island of Crete.


The history of the Battle of Crete – A quick overview

Early in the morning bombers are hitting the island hard for hours! And then silence… Suddenly the sky is full of multi-color parachutes. Soldiers looked like puppets! The people of Crete and its defenders could not believe that this is true! It was 20th of May 1941. This was the start of what is known as the Battle for Crete. For 12 dramatic days New Zealanders, British, Australian and Greek troops, assisted by Cretan civilians, tried to repel a huge airborne assault by the Germans. They almost succeeded…

The Battle of Crete was fought during the World War II on the Greek island of Crete. It began in the morning of May 20th 1941, when Nazi Germany activated the airborne invasion of Crete. Greek forces and other Allied forces, along with the people of Crete, defended the island. After one day of fighting, the Germans had suffered appalling casualties and the Allied troops were confident that they would defeat the invasion. The next day, through communication failures, Allied tactical hesitation and German offensive operations, Maleme Airfield in western Crete fell, enabling the Germans to land reinforcements and overwhelm the defensive positions on the north-west of the island. After a few more days of fighting, Allied forces withdrew to the south coast. Over half were evacuated by the British Royal Navy and the remainder surrendered or joined the Cretan resistance. The defense of Crete evolved into a costly naval engagement, the Royal Navy’s eastern Mediterranean strength had been reduced to only two battleships and three cruisers.

The Battle of Crete was the first occasion where Fallschirmjäger (German paratroops) were used en masse, the first mainly airborne invasion in military history, the first time the Allies made significant use of intelligence from decrypted German messages from the Enigma machine, and the first time German troops encountered mass resistance from a civilian population. Due to the number of casualties and the belief that airborne forces no longer had the advantage of surprise, Adolf Hitler became reluctant to authorize further large airborne operations, preferring instead to employ paratroopers as ground troops. In contrast, the Allies were impressed by the potential of paratroopers and started to form airborne-assault and airfield-defense regiments.

[…] Turning to Student, the Fuhrer said quietly: “Of course, General you know that after Crete we shall never do another Airborne operation. The parachute arm is one that relies entirely on surprise. That surprise factor has now exhausted itself…the day of the Paratroops is over”.

Adolf Hitler, Wolfschanze July 1941…

Crete, May 1941. A second wave of paratroopers lands on the already occupied airfield of Maleme.

Crete became a German target following their rapid occupation of the Greek mainland in April 1941. After the Italian failure in the Albanian front, German forces had surged into the Balkans, quickly defeating Yugoslavia and outflanking Greek border defenses. The 80% of the Greek army was still in Albania defending the recent occupied cities and enjoying the victorious battles against the Italians during the operation “Primavera” in the end of March 1941. In the beginning of April Greece had to to face a triple invasion of the German, Bulgarian and Italian armies. The allied expeditionary forces and the Greek army could not defend the north borders any more and they withdrew south. During the last week of April more than 50,000 Allied troops were evacuated from the mainland. By the end of April Greece was under Axis occupation.

May 1941. German mountain troops advance to Crete.

Attention now turned to Crete. The German High Command debated whether to seize the island or focus efforts on the planned invasion of the Soviet Union. Capturing Crete would have its advantages. It would both give the Germans a good base in the eastern Mediterranean and prevent the British using it to mount operations in the Balkans. A seaborne invasion ran the risk of disruption by British naval forces, but the Germans could also call on highly trained airborne forces. After being assured that it would not seriously disrupt his plans in Eastern Europe, Adolf Hitler reluctantly agreed to the invasion of Crete – Operation Merkur (Mercury).

Most of the Allied troops evacuated from Greece were sent to Crete. By the end of April there were more than 44,000 British, Commonwealth and Greek soldiers on the island.

18,300 British Troops, 11,500 Greeks, 6.500 Australians and 7,700 New Zealanders

Crete,April 1941.Australian and New Zealand troops disembark at Souda bay after their evacuation from mainland Greece.

Allied troops arrive in Crete after the evacuation of mainly Greece, 1941 April.

On 30 April command of “Creforce” – the designation for the Allied troops on the island – was entrusted to Major-General Bernard Freyberg, who led the 2nd New Zealand Expeditionary Force (2NZEF). He faced a daunting task. During the withdrawal from Greece the British had been forced to abandon their heavy equipment and transport. Most soldiers arrived on Crete with little more than their personal weapons. Ammunition and stores were in short supply, and a lack of tools saw troops digging defensive positions with steel helmets. Heavy weapons – tanks and artillery – were few and far between. Air support was also scarce as the Royal Air Force (RAF) was preoccupied elsewhere in the Mediterranean.

Crete,1941. Greek and NZ soldiers together.

Geography also made the job of defending Crete tough. The key points on the island were the airfields at Maleme, Rethimnon and Heraklion, and the port at Souda Bay. All were located on the northern coast and faced German-occupied Greece – at its nearest point little more than 100 km away. The loss of any of these positions would make the defense of the island virtually impossible, given the Germans’ ability to quickly deliver men and supplies from bases on the mainland. Yet the British were unwilling to destroy them – the port at Suda Bay was essential to the supply of Creforce, and it was still hoped that the RAF could operate from the island in the future.

Crete 1941.Greek and British soldiers man an anti-aircraft gun, (Bofor type)

Despite these problems, the British had one major advantage – they were fully aware of German plans for an invasion of Crete. This information was derived from deciphered German codes, dubbed ULTRA intelligence by the Allies. The only details that the British were not aware of were the invasion date and the comparative strengths of German sea and airborne forces. Armed with this knowledge, British Prime Minister Winston Churchill was convinced that the defenders of Crete stood a good chance of repelling the invasion and achieving a morale-boosting victory over the Germans.

The British expected the Germans to launch their attack on the island in mid-May 1941. The Germans planned to begin the invasion on the 15th, but supply problems in Greece delayed the assault by a week. Informed by ULTRA sources of these changes, Freyberg was confident that he had done all that was possible to meet it with the limited resources and time available.

The invasion began on the morning of 20 May. Shortly after 8 a.m., the men of “Creforce” saw gliders in the sky overhead, quickly followed by the rumbling of an approaching air armada. Hundreds of planes lumbered through the sky, dropping German paratroops into the area around Maleme and the township of Chania. Later in the day, paratroops dropped into the area around the airfields at Rethimnon and Heraklion.

During the battle of Crete Germans used 22,750 soldiers, 1370 airplanes, 70 gliders and 70 ships

German casualties mounted quickly. Many paratroops died before they could reach the ground, others were mown down after landing as they struggled to release themselves from their parachutes. Despite heavy losses, enough troops landed safely to secure tenuous footholds west of Maleme (an area mistakenly left unguarded by Freyberg) and in the Prison Valley, south-west of Chania.

By the end of the day German forces around Maleme, Rethimnon and Heraklion had failed to secure any of their objectives. Their commanders in Athens feared the operation was a failure and the prospect of a humiliating defeat loomed. It was decided to throw all available resources into an attack on Maleme the next day. Securing the airfield was the key to the success of the invasion, without it, reinforcements could not be sent in.

The decision to concentrate on Maleme paid off for the Germans. On the morning of 21 May it became clear that the New Zealand infantry battalions defending the airfield and the key high ground overlooking it had withdrawn. This crucial mistake effectively sealed the fate of “Creforce”. Although the airfield was still under artillery fire, the Germans wasted no time flying in reinforcements which tipped the balance of the battle in their favor.

May 27,1941. Germans enter Chania.

Fresh troop reinforcements and the dominance of the Luftwaffe (German air force) above Crete left the defenders facing impossible odds. After six days of hard fighting Freyberg received the order to evacuate his weary forces. Parts of “Creforce” pulled back to Sfakia on the south coast, and from here about 10,500 troops left the island over four nights. A separate evacuation at Heraklion rescued a further 6000 soldiers, although a number of these men were killed by air attacks on their ships during the return journey to Egypt.

British Troops Evacuating Crete (27/5 – 31/5/1941)

The soldiers left behind – around 6500 – formally surrendered to the Germans on 1 June. The majority would spend the rest of the war in prisoner of war camps – initially in Italy and later in Germany and Poland. Others took to the hills, some later escaping to Egypt by submarine or fishing boat. With the help of Cretan civilians, a handful of men eluded capture on the island for years and took part in resistance fighting.


Why Germany Was Forced Into Invading Greece, Crete, North Africa & Yugoslavia: It Was Not For Territorial Expansion

Operation Merkur (Mercury) – The airborne invasion of Crete May, 1941. Many German paratroopers died before they could reach the ground others, their equipment tangled in trees, were mown down as they struggled to release themselves. In one German battalion alone, about two-thirds of the men along with its officers were dead before the day was over. Source.
Why Germany Invaded Greece, Crete, North Africa and Yugoslavia

Keeping the lid on simmering tensions in the Balkans was a high priority for Germany during the war. Hitler told Italian Foreign Minister Ciano on July 20, 1940, that he attached “the greatest importance to the maintenance of peace in the Danube and Balkan regions.” The Germans were eager to prevent disturbance in the region, both to prevent further Soviet encroachment and to retain German access to oil from Romania. Impulsive Italian action against Yugoslavia could lead to Soviet intervention, and Italian action against Greece could let in the British through the back door.[1]

In August 1940, German Foreign Minister Joachim von Ribbentrop twice repeated to Italian Ambassador Dino Alfieri that Hitler wanted to keep peace in the Balkans. Despite these and other German warnings, Mussolini decided to attack Greece from occupied Albania on October 28, 1940. The Greek army was deemed to be weak, and Mussolini had expected a swift victory. Instead, the Greek forces fought valiantly, helped by good organization, knowledge of difficult terrain, and the superior motivation of troops protecting their homeland. The Italian campaign rapidly proved to be a fiasco, and what was supposed to have been an easy victory turned into a humiliation for Mussolini’s regime.[2]

Mussolini reviews 5th Alpine Mobile Black Brigade “E. Quagliata“, Brescia, 1945. Source.

Within little over a week the Italians were forced to halt their offensive in Greece, and a week later the Italians were being pushed back over the Albanian border by a Greek counterattack. The Italian front finally stabilized about 30 miles within Albania. To make matters worse, the Italian fleet anchored at Taranto in southern Italy was severely damaged by a British torpedo attack in November 1940. Half of the Italian warships were put out of action, and Italian dreams of empire sank along with the ships. The balance of naval power in the Mediterranean was decisively altered with this highly successful attack.[3]

The military situation in Greece could only be remedied with German help. This was a situation that both Mussolini and Hitler had hoped to avoid. Hitler had wanted the Balkans to remain quiet, but he could not ignore the threat now posed by intensified British military involvement in Greece. Hitler eventually decided in March 1941 that a major military operation would be necessary to evict the British from the whole of the Greek mainland. The German invasion of Greece to bail out Mussolini’s ill-fated invasion resulted in Greece’s surrender on April 23, 1941.[4]

Hitler in his last testament in 1945 states his displeasure with Italy’s attack on Greece:

But for the difficulties created for us by the Italians and their idiotic campaign in Greece, I should have attacked Russia a few weeks earlier.”[5]

Hitler had unquestionably wanted Greece and the other Balkan countries to stay neutral during the war.

The remaining Greek, British and other Allied forces as well as the Greek government and King retreated to Crete. German airborne forces landed in Crete on May 20, 1941, and quickly seized control of the main airfields. A chaotic evacuation of British forces began on May 28, 1941, but more than 11,000 British troops were captured and nearly 3,000 British soldiers and sailors killed. The whole operation was a disaster for Great Britain. Churchill and his advisors conceded it had been a mistake to send troops to Greece in the first place.[6]

Weary German paratroops of ll Sturm Regiment, Crete – Skartsilakis Dimitris Collection. Source.

Italian military incompetence was also the reason Hitler had to send troops to North Africa. Italy’s attempt to invade British-held Egypt from the Italian colony of Libya in December 1940 had been repulsed by a well-trained Anglo-Indian force of 35,000 men. Britain took 130,000 Italian prisoners and captured 380 tanks in this conflict. In April 1941, a force of 92,000 Italian and 250,000 Abyssinian soldiers was defeated at the Ethiopian capital of Addis Ababa by 40,000 British-led African troops. The Allies took control of Addis Ababa and the whole northeast part of Africa after this conflict.

Gen. Erwin Rommel arrived in Africa on February 12, 1941, with the assignment to rescue the situation in North Africa. Appointed to head the newly formed African Corps, Rommel was told to prevent any further Italian collapse in Libya. Building on his previous experience of combined air and armored warfare, Rommel’s troops took the key Libyan seaport of Tobruk in June 1942 and forced the British back deep into Egypt. Rommel was within striking distance of the Suez Canal, threatening a major British supply route with the potential to gain access to the vast oilfields of the Middle East.[7]

Gen. Rommel, June 1942.

Difficulties in supplying his troops by either land or sea eventually weakened Rommel’s position in North Africa. The British stood their ground at El Alamein, and the Allies recaptured Tobruk in November 1942. Rommel returned to Germany on sick leave in March 1943. Defeat in North Africa was complete when 250,000 Axis troops, half of them German, surrendered to the Allies in May 1943.[8] The German invasion of North Africa had been designed to shore up Italian forces and later to possibly disrupt British oil supplies and gain access to Middle East oil. Germany’s participation in North Africa was not about German territorial expansion.

The German invasion of Yugoslavia was in response to an unexpected military takeover of that country. On the night of March 26-27, 1941, a group of Serb officers executed a coup and established military control of the Yugoslav government. Hitler stated in regard to the Yugoslavia coup:

Although Britain played a major role in that coup, Soviet Russia played the main role. What I had refused to Mr. Molotov during his visit to Berlin, Stalin believed he could obtain indirectly against our will by revolutionary activity. Without regard for the treaties they had signed, the Bolshevik rulers expanded their ambitions. The [Soviet] treaty of friendship with the new revolutionary regime [in Belgrade] showed very quickly just how threatening the danger had become.”[9]

The coup in Yugoslavia divided an already politically unstable country and provoked the Germans to denounce the illegitimate new government. Germany attacked Yugoslavia on April 6, 1941, and quickly defeated the Yugoslav military in 12 days. The defeat of Yugoslavia was made easier because Yugoslavia was not a nationally unified country, and large portions of its population did not support the new government. The Yugoslav army’s feeble resistance resulted in only 151 German fatalities during the brief campaign.[10]

Lire Germany’s War

[1] Kershaw, Ian, Fateful Choices: Ten Decisions That Changed the World, 1940-1941, New York: The Penguin Press, 2007, pp. 165-166.

[5] Fraser, L. Craig, The Testament of Adolf Hitler: The Hitler-Bormann Documents, p. 39.

[6] Evans, Richard J., The Third Reich at War, 1939-1945, London: Penguin Books, 2008, p. 155.

[9] Weber, Mark, “The Reichstag Speech of 11 December 1941: Hitler’s Declaration of War Against the United States,” The Journal of Historical Review, Vol. 8, No. 4, Winter 1988-1989, pp. 394-395.

[10] Keegan, John, The Second World War, New York: Viking Penguin, 1990, pp. 151, 155-156.


Battle of Crete: May 1941


The seizure of Crete (Operation Mercury), May 1941.
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The fall of Greece resulted in a flow of refugees to the Greek island of Crete, strategically located in the center of the Eastern Mediterranean and within air strike distance of the Ploesti oil fields in Rumania. The refugees included the remaining British Commonwealth forces (including two New Zealand Brigades) who had tried to help the Greeks stop the German invasion. On 20 May 1941 the Germans launched Operation Mercury (Merkur in German), the first airborne invasion in history, attacking Crete. Over 13,000 paratroopers and glider-borne soldiers were augmented by another 9,000 mountain troops brought in by Junkers Ju-52 transports.

The assault began early in the morning of the 20th, with bombardments, strafing and landings directed against Crete's airports and coast defenses, particularly in the northwestern areas including Maleme, Hania, and Souda Bay. British ground forces battled the Germans for control of the airstrips and were initially able to destroy many of the attackers and hold the line even though the Luftwaffe had control of the airspace. British Admiral Sir Andrew Cunningham attempted to run a naval and air defense from his headquarters in Alexandria, Egypt.

On the second day, 21 May, ships carrying a wave of about 2,300 German reinforcements were sunk by British destroyers. The British continued to block the sea approaches for a few days, at great cost in ships, planes and men, but the Germans managed to seize the airfield at Maleme in northwestern Crete, driving British defenders off the strategic Hill 107, and began to reinforce heavily by air transport.

On May 25th, King George of Greece abandoned Crete, relocating to Cairo in a narrow escape from the German forces. By 27 May, Cunningham and staff made the decision to evacuate British troops on Crete by sea. Blacked out destroyers made daring midnight trips to southern Crete ports on 28-30 May rescuing about 16,000 of the 50,000 men who had reached Crete from Greece. However, many of the ships and their escort vessels were detected and engaged by German and Italian ships or the Luftwaffe. The British Mediterranean fleet suffered serious losses from the attempted defense of Crete and the evacuation runs, losing three cruisers, and six destroyers and sustaining heavy damage to other battleships, cruisers, and destroyers. Over 2,000 sailors were lost.

On 1 June 1941 Crete surrendered to the Germans. British Commonwealth soldiers remaining on the island evaded capture for a period of time, helped by courageous Cretan civilians. Eventually German troops had control, although partisans never gave up resistance, lasting until the end of the war.

Casualties were shocking on both sides of the Battle of Crete and the German airborne division in particular was decimated. As a result, Germany did not continue their interest in airborne assaults.


Histoire

Buildup

The buildup to the battle began on April 25th 1941, when Adolf Hitler - ignoring opposition from senior personnel Ώ] - issued orders for an airborne invasion of Crete. ΐ] The island was strategically important to both sides, due to its location 335 miles from Alexandria and 450 miles from the Suez canal. Α] As a prelude to the invasion, the island came under heavy German air attack on May 15th, which prompted the removal by Great Britain of their aircraft from Crete on May 19th, without rendering the airfields inoperable. Β]

The Battle

At dawn on May 20th, 1941, a German force consisting of 22,750 paratroopers and glider-borne units landed on Crete's northwestern coast - the first time an entire invasion force was moved by air. Defending the island were 28,000 British troops, augmented by two Greek divisions totaling 14,500 men. During the first day of fighting, the Germans suffered heavy casualties, Α] with the DFS 230 troop gliders overshooting their assigned landing areas, coming down on Hill 107 next to positions held by the 5th NZ Brigade, who quickly neutralised the attackers. In addition, 400 of the 600 paratroops of III/FJStR were also lost, while heavy casualties were also inflicted against the attackers at Rethimnon and Heraklion. Ώ] However, some of the pressure on the Germans was relieved by a second wave (including supporting Italian fighters and bombers) landing around Heraklion and Retino in the east.

On 21 May, the Germans captured the airfield at Maleme, fighting off a British counter-attack. Α] That day, supporting Italian CANT Z.1007 Alcione (Kingfisher) bombers direct hits on the British destroyer, HMS Junon, which exploded and sank southeast of the Aegean island, allowing German naval reinforcements forces to conduct their landngs unopposed.

On 22 May, four British warships in action around Crete were put out of action - the cruisers Gloucester et Fidji were sunk, and the battleships Warspite et Vaillant were damaged. The next day, the Royal Navy retaliated with a bombardment of Maleme.

During the night of 24/25 May, alerted by British ULTRA of a planned landing at Sitia in the east by Italian reinforcements from the Dodecanese, HMS Ajax, HMS Didon, HMS Kimberley et HMS Hotspur patrolled Kaso Strait, but sighted nothing.

On 25 May, British naval forces in the area were further depleted when the carrier Formidable was damaged by Stuka dive bombers. Γ]

On 26 May, with the German attack around Galatas stalled and the Fallschirmjäger units suffering heavy losses, Reich Marshal Hermann Göring requested Mussolini to commit air force, naval and army units to Crete and thus take some of the pressure off the German invaders. Mussolini immediately agreed, and two days later a reinforced Italian regiment from the Regina Division, with supporting units, landed near Sitia in the eastern part of the island. By the end of the month, Italian reinforcements reached Ierapetra on the south coast, linking up with a German detachment.

On 27 May, the Italian Army Regina brigade (protected by the Marina de la Régia destroyer Crispi and the Spica-class destroyer-escorts Lire, Lince et Libra), lands behind British lines at Sitia Bay, slipping past HMS Ajax, HMS Didon, HMS Kimberley et HMS Hotspur, forcing the British 14th Infantry Brigade to issue orders to abandon Herakleion. 

That day, New Zealand Major General Bernard Freyberg was given permission to evacuate all British Commonwealth troops from Crete, a decision complicated by the surprise landing of the Italian amphibious force on the east of the island. Δ]

Despite the defeat on land, the Royal Navy was able to evacuate approximately 14,800 men and return them to Egypt. Subjected to severe losses and constant harassment by the Lutfwaffe and Regia Aeronautica, the British performed the evacuation during four nights.

On 28 May, Italian SM.84 bombers crippled the British destroyer HMS Imperial (later scuttled) and damaged the cruiser HMS Ajax.

On 29 May, Luftwaffe attacks badly damaged the cruisers HMS Didon et HMS Orion and crippled HMS Hereward, that was scuttled when Italian fast attack-craft approached to deliver the coup de grâce with torpedoes.