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Pilon en forme d'oiseau

Pilon en forme d'oiseau


Médecin de la peste

UNE médecin de la peste était un médecin qui soignait les victimes de la peste bubonique [1] lors des épidémies. Ces médecins ont été embauchés par les villes pour traiter les patients infectés quel que soit leur revenu, en particulier les pauvres qui n'avaient pas les moyens de payer. [2] Les médecins de la peste sont souvent représentés dans des costumes d'Halloween et considérés comme un symbole de mort et de maladie. [3]

Les médecins de la peste avaient une réputation mitigée, certains citoyens considérant leur présence comme un avertissement pour quitter la région. [4] Certains médecins de la peste auraient facturé aux patients et à leurs familles des frais supplémentaires pour des traitements spéciaux ou de faux remèdes. [5] Dans de nombreux cas, ces « médecins » n'étaient pas plutôt des médecins ou des chirurgiens expérimentés, mais plutôt des bénévoles, des médecins de second ordre ou de jeunes médecins commençant une carrière. [6] Dans un cas, un médecin spécialiste de la peste était un vendeur de fruits avant son emploi en tant que médecin. Les médecins de la peste guérissaient rarement les patients, servant plutôt à enregistrer le nombre de morts et le nombre de personnes infectées à des fins démographiques. [4]

En France et aux Pays-Bas, les médecins de la peste manquaient souvent de formation médicale et étaient appelés « empiriques ». Les médecins de la peste étaient appelés « médecins de la peste municipaux » ou « médecins de la peste communautaires », tandis que les « médecins généralistes » étaient des médecins distincts et les deux pouvaient se trouver dans la même ville européenne en même temps. [1] [7] [8] [9]


Pourquoi les médecins pendant la peste noire portaient-ils des « masques à bec » ?

Les médecins de la peste portaient un masque avec un bec d'oiseau pour les protéger d'être infectés par des maladies mortelles telles que le Mort noire, qu'ils croyaient être en vol. En fait, ils pensaient que la maladie était propagée par le miasme, une forme nocive de «mauvais air». Pour lutter contre cette menace imaginaire, le long bec était rempli d'odeurs sucrées, telles que des fleurs séchées, des herbes et des épices.

Paul Fürst, gravure, v. 1721, d'un pestiféré marseillais

Cependant, bien que le masque à bec soit devenu un symbole emblématique de la Mort noire, il n'y a aucune preuve qu'il ait été porté pendant l'épidémie du 14ème siècle. Les historiens de la médecine ont en fait attribué l'invention du costume de « docteur à bec » à un médecin français nommé Charles de Lorme en 1619. Il a conçu le masque d'oiseau à porter avec un grand manteau de cire comme forme de protection de la tête aux pieds, modelé sur l'armure d'un soldat.

Le costume a été porté par les médecins de la peste pendant la peste de 1656, qui a tué 145 000 personnes à Rome et 300 000 à Naples.

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Dix mille ans du mortier et du pilon

Les outils culinaires ressemblent encore plus ou moins à ce qu'ils étaient à leurs débuts : une leçon de choses.

Si vous possédez un mortier et un pilon, prenez-le sur son étagère et regardez-le : la lèvre incurvée, le bol profond. Sentez le poids épais et oblong du pilon dans votre paume. Le plus souvent, ces choses sont lourdes, faites de marbre lisse ou de bois qui fait remonter à la surface le motif caché du grain de l'arbre. Il existe des ensembles de mortier et de pilon en porcelaine, aussi délicatement victoriens que des poupées aux lèvres bouton de rose, et des ensembles soufflés en verre transparent ou aux tons de bijoux. Il y a du basalte brut molacajetes fabriqué à partir des détritus d'anciens volcans.

Tout au long de leur longue histoire, les mortiers et les pilons ont varié considérablement en taille, style et matériau en fonction de leur objectif. Les chimistes et les pharmaciens, par exemple, ont traditionnellement utilisé de petits ensembles de porcelaine pour la trituration, le processus de broyage des composés chimiques. Dans certaines parties du Moyen-Orient, la viande est pilée en kibbeh dans des mortiers de deux ou trois pieds de large. Les habitants de Chalon et Mutsun de la vallée de Salinas en Californie ont broyé des glands et des céréales en creusant des dépressions peu profondes dans le substrat rocheux. En Papouasie-Nouvelle-Guinée, des pilons sont souvent sculptés dans des têtes d'oiseaux élaborées. Les Taino, une tribu indigène des Caraïbes, utilisaient de petites figures dotées d'énormes phalli. Pourtant, les éléments essentiels du design restent les mêmes : un bol et un club, utilisés pour écraser et broyer.

Et les mortiers et pilons modernes, quelle que soit leur composition, relient leurs propriétaires à cette ancienne histoire culinaire et matérielle. La conception a très peu changé au cours des derniers millénaires : lorsque vous l'utilisez pour broyer des épices en poudre ou faire de la nourriture en pâte, vous utilisez essentiellement le même outil que les Aztèques, les Celtes, les Sioux, les anciens Grecs, le Les Égyptiens et les Romains, pour n'en citer que quelques-uns. Six mille ans molacajetes découvertes dans la vallée de Tehuacan au Mexique sont presque identiques à ce qu'un serveur pourrait utiliser pour mélanger le guacamole dans un restaurant mexicain contemporain. Le mortier et le pilon offrent un exemple rare d'une technologie stable, survivant des milliers d'années sans raffinement significatif.

Mais alors que la conception est restée plus ou moins statique à travers le temps et l'espace, les utilisations du mortier et du pilon ont considérablement changé. Alors que les itérations d'aujourd'hui sont considérées comme des outils pour les cuisiniers sérieux (ou du moins ceux qui aspirent à devenir sérieux), certaines cultures anciennes les considéraient comme des outils indispensables et incontournables pour préparer le grain. Les livres de l'Exode et des Nombres, par exemple, décrivent tous deux comment les Israélites errants, après avoir ramassé la manne dans le désert, la préparaient dans leurs mortiers. (Ce but n'a cependant pas complètement disparu – certains survivalistes et puristes hors réseau approuvent toujours les mérites du broyage du grain avec un mortier et un pilon, choisissant de piler leur avoine du matin dans de la bouillie en attendant l'effondrement de la société.)

Les utilisations médicinales du mortier et du pilon ont également changé au fil du temps, passant d'objets omniprésents à des outils spécialisés. Les deux articles étaient autrefois un élément clé de la prestation des soins de santé : ils sont mentionnés dans le papyrus égyptien Ebers (le plus ancien texte médical conservé, datant de 1550 av. Satire VII, le poète romain Juvénal décrit leur rôle dans la préparation des onguents et des teintures médicinales. Le mortier et le pilon sont peints sur des étagères d'apothicaire dans des fresques et des illustrations italiennes des XIVe et XVe siècles. Ils faisaient tellement partie intégrante du développement de la pharmacologie qu'en 2005, l'Université des sciences de Philadelphie a organisé une exposition de mortiers et de pilons, présentant leurs multiples rôles en tant qu'outils pratiques, objets historiques et œuvres d'art. Dans de nombreux laboratoires aujourd'hui, les scientifiques utilisent encore des mortiers et des pilons pour réduire les produits chimiques en poudre. Mais si certaines pharmacies spécialisées les utilisent encore pour composer des médicaments, leur rôle dans l'industrie pharmaceutique est désormais plus symbolique que pratique : certaines pharmacies (dont, à un moment donné, Walgreens) utilisent l'image d'un mortier et d'un pilon dans leurs enseignes.

Pour la grande majorité d'entre nous, cependant, l'utilisation principale du mortier et du pilon est la cuisine. En partie, le mortier et le pilon restent intemporels car leur conception fonctionne toujours, mais leur attrait dans la cuisine s'étend au-delà de l'utilité et du rituel. Les cuisines modernes sont remplies de machines rutilantes, prêtes à la simple pression d'un bouton pour broyer des herbes fraîches ou pour réduire systématiquement les graines en poussière. Mais en appliquant du muscle pour transformer les ingrédients en pâte ou en poudre, le mortier et le pilon aident le cuisinier à créer un lien avec sa nourriture. Ces deux outils en rayon, partenaires indissociables, promettent travail, intimité et un élégant témoignage de la pérennité des choses simples.


Pourquoi les médecins de la peste portaient ces étranges masques à bec

Au 17ème siècle, les gens croyaient que ces tenues pouvaient purifier l'air empoisonné. Ils avaient tord.

La peste était autrefois la maladie la plus redoutée au monde, capable d'anéantir des centaines de millions de personnes dans des pandémies mondiales apparemment imparables et d'affliger ses victimes de ganglions lymphatiques douloureusement enflés, de peau noircie et d'autres symptômes horribles.

Dans l'Europe du XVIIe siècle, les médecins qui avaient tendance à infester les victimes portaient un costume qui a depuis pris des connotations sinistres : ils se couvraient de la tête aux pieds et portaient un masque avec un long bec d'oiseau. La raison derrière les masques de peste à bec était une idée fausse sur la nature même de la maladie dangereuse.

Pendant les épidémies de peste bubonique de cette période, une pandémie qui s'est reproduite en Europe pendant des siècles, les villes touchées par la maladie ont embauché des médecins de la peste qui pratiquaient ce qui passait pour de la médecine sur les résidents riches et pauvres. Ces médecins prescrivaient ce que l'on croyait être des concoctions protectrices et des antidotes contre la peste, témoignaient de testaments et pratiquaient des autopsies – et certains l'ont fait en portant des masques à bec.

Le costume est généralement attribué à Charles de Lorme, un médecin qui a répondu aux besoins médicaux de nombreux membres de la famille royale européenne au XVIIe siècle, notamment le roi Louis XIII et Gaston d'Orléans, fils de Marie de Médici. Il a décrit une tenue qui comprenait un manteau recouvert de cire parfumée, une culotte reliée à des bottes, une chemise rentrée, un chapeau et des gants en cuir de chèvre. Les médecins de la peste portaient également une tige qui leur permettait de pousser (ou de repousser) les victimes.

Leur coiffure était particulièrement inhabituelle : les médecins de la peste portaient des lunettes, a poursuivi de Lorme, et un masque avec un nez "d'un demi-pied de long, en forme de bec, rempli de parfum avec seulement deux trous, un de chaque côté près des narines, mais cela peut suffire à respirer et à emporter avec l'air l'impression des [herbes] enfermées plus loin dans le bec.

Bien que les médecins de la peste à travers l'Europe portaient ces tenues, le look était si emblématique en Italie que le "médecin de la peste" est devenu un incontournable de la commedia dell'arte italienne et des célébrations du carnaval - et est toujours un costume populaire aujourd'hui. (Les souvenirs de la peste résonnent à Venise pendant la pandémie de coronavirus.)

Mais l'ensemble interdit n'était pas seulement une déclaration de mode mortelle : il était destiné à protéger le médecin des miasmes. Avant la théorie des germes de la maladie, les médecins croyaient que la peste se propageait par l'air empoisonné qui pouvait créer un déséquilibre dans les humeurs d'une personne, ou les fluides corporels. On pensait que les parfums doux et piquants étaient capables de fumiger les zones touchées par la peste et de protéger l'odorat. Les bouquets, l'encens et d'autres parfums étaient courants à l'époque.

Les médecins de la peste ont rempli leurs masques de thériaque, un composé de plus de 55 herbes et d'autres composants comme la poudre de chair de vipère, la cannelle, la myrrhe et le miel. De Lorme pensait que la forme du bec du masque donnerait à l'air suffisamment de temps pour être imprégné des herbes protectrices avant qu'il n'atteigne les narines et les poumons des médecins de la peste.

En effet, la peste est causée par Yersinia pestis, les bactéries qui peuvent être transmises des animaux aux humains et par les piqûres de puces, le contact avec des liquides ou des tissus contaminés et l'inhalation de gouttelettes infectieuses provenant des éternuements ou de la toux de personnes atteintes de peste pulmonaire.

Trois horribles pandémies de peste ont balayé le monde avant que sa cause ne soit finalement découverte: la peste de Justinien, qui a tué jusqu'à 10 000 personnes par jour vers 561 après JC la peste noire, qui a anéanti jusqu'à un tiers des Européens entre 1334 et 1372 et a continué avec des épidémies intermittentes jusqu'en 1879 et la troisième pandémie, qui a ravagé une grande partie de l'Asie entre 1894 et 1959. (Qu'est-ce qu'une pandémie - et pourquoi est-ce important ?)

En fin de compte, les tenues et les méthodes des médecins de la peste n'ont pas fait beaucoup de différence. "Malheureusement", écrit l'historien Frank M. Snowden, "les stratégies thérapeutiques des premiers médecins modernes de la peste ont peu contribué à prolonger la vie, à soulager la souffrance ou à guérir."

Les médecins de la peste étaient peut-être immédiatement reconnaissables, mais jusqu'à l'avènement de la théorie des germes de la maladie et des antibiotiques modernes, leurs costumes n'offraient pas une réelle protection contre la maladie.


Le pigeon voyageur

L'extinction du pigeon voyageur est un exemple poignant de ce qui se passe lorsque les intérêts de l'homme se heurtent aux intérêts de la nature. On pense que cette espèce constituait autrefois 25 à 40 pour cent de la population totale d'oiseaux des États-Unis. On estime qu'il y avait entre 3 et 5 milliards de pigeons voyageurs au moment où les Européens ont découvert l'Amérique.

Les premiers explorateurs et colons ont fréquemment mentionné les pigeons voyageurs dans leurs écrits. Samuel de Champlain en 1605 a rapporté « d'innombrables nombres », a écrit Gabriel Sagard-Theodat de « multitudes infinies », et Cotton Mather a décrit un vol comme ayant une largeur d'environ un mile et prenant plusieurs heures pour passer au-dessus. Pourtant, au début des années 1900, aucun pigeon voyageur sauvage ne pouvait être trouvé.

L'un des derniers enregistrements authentifiés de la capture d'un oiseau sauvage était à Sargents, dans le comté de Pike. Ohio, le 24 mars 1900. Seuls quelques oiseaux survivent encore en captivité à cette époque. Des recherches concertées ont été effectuées et des récompenses ont été offertes pour la capture de pigeons voyageurs sauvages. De 1909 à 1912, l'American Ornithologists' Union a offert 1 500 $ à quiconque trouvant un nid ou une colonie de nidification de pigeons voyageurs, mais ces efforts ont été vains. Jamais plus l'homme n'assisterait aux magnifiques vols migratoires printaniers et automnales de cet oiseau rapide et gracieux.

Les tentatives pour sauver l'espèce en élevant les oiseaux captifs survivants n'ont pas réussi. Le pigeon voyageur était un oiseau colonial et grégaire et avait besoin d'un grand nombre pour des conditions de reproduction optimales. Il n'a pas été possible de rétablir l'espèce avec quelques oiseaux captifs. Les petits troupeaux captifs se sont affaiblis et sont morts.

Le dernier individu connu de l'espèce de pigeon voyageur était « Martha » (du nom de Martha Washington). Elle est décédée au jardin zoologique de Cincinnati et a été donnée à la Smithsonian Institution, où son corps était autrefois monté dans une vitrine avec cette notation :

Dernier de son espèce, mort à 13 heures,
1er septembre 1914, 29 ans, dans le
Jardin zoologique de Cincinnati.
DISPARU

Les pigeons voyageurs ou pigeons sauvages appartiennent à l'ordre des Columbiformes. Son nom scientifique est Ectopistes migrateurs. Ectopistes signifie "se déplacer ou errer", et migrateur signifie "migrer". Le nom scientifique porte la connotation d'un oiseau qui non seulement migre au printemps et à l'automne, mais qui se déplace également de saison en saison pour sélectionner l'environnement le plus favorable à la nidification et à l'alimentation.

L'apparence physique de l'oiseau était proportionnelle à ses caractéristiques de vol de grâce, de vitesse et de maniabilité. La tête et le cou étaient petits, la queue longue et en forme de coin, et les ailes, longues et pointues, étaient alimentées par de gros muscles de la poitrine qui donnaient la capacité d'un vol prolongé. La longueur moyenne du mâle était d'environ 16½ pouces. La femelle était d'environ un pouce plus courte.

La tête et les parties supérieures du pigeon mâle étaient d'un gris bleuâtre clair avec des stries noires sur les scapulaires et les couvertures alaires. Des taches d'irisation rosâtre sur les côtés de la gorge ont changé de couleur en bronze métallique brillant, vert et violet à l'arrière du cou. Le bas de la gorge et la poitrine étaient d'un rose tendre, passant progressivement au blanc sur le bas de l'abdomen. Les iris étaient rouge vif, le bec petit, noir et les pieds et les pattes élancés étaient d'un rouge lac clair.

Les couleurs de la femelle étaient plus ternes et plus pâles. Sa tête et son dos étaient d'un gris brunâtre, les taches irisées de la gorge et de la nuque étaient moins brillantes et la poitrine était d'une couleur rose cannelle pâle.

La colombe en deuil, Zenaidura macroura, plus proche parent du pigeon voyageur, Ectopistes migrateurs ressemble au pigeon voyageur par sa forme et sa couleur. Cela a souvent conduit à une identification erronée et à de faux rapports de pigeons voyageurs longtemps après leur extinction.

La tourterelle en deuil est plus petite et moins colorée que le pigeon voyageur. L'iris de la tourterelle triste adulte est brun foncé, celui du pigeon voyageur mâle adulte était rouge vif et celui de la femelle était orange. La tourterelle triste adulte a une petite tache noire sur sa gorge en dessous et derrière son oreille. Le pigeon voyageur n'avait pas cet endroit. En s'élevant en vol, la tourterelle pleureur fait un sifflement avec ses ailes, contrairement au pigeon voyageur.

Les juvéniles de la tourterelle triste et du pigeon voyageur se ressemblaient plus que les adultes. La jeune tourterelle n'a pas la tache noire sur le cou. L'iris du jeune pigeon voyageur était de couleur noisette.

L'aire de répartition du pigeon voyageur dans ses migrations s'étendait du centre de l'Ontario, du Québec et de la Nouvelle-Écosse au sud jusqu'aux hautes terres du Texas, de la Louisiane, de l'Alabama, de la Géorgie et de la Floride. Seuls quelques oiseaux ont été signalés aussi loin à l'ouest que les Dakotas.

La principale zone de nidification se trouvait dans la région des Grands Lacs et à l'est de New York. Les principaux sites d'hivernage s'étendaient de l'Arkansas à la Caroline du Nord jusqu'aux hautes terres des États de la côte du Golfe.

L'habitat du pigeon voyageur était constitué de forêts de feuillus mixtes. Les oiseaux dépendaient des immenses forêts pour leurs sites de nidification au printemps, pour les « perchoirs » d'hiver et pour se nourrir. Les piliers de l'alimentation du pigeon voyageur étaient les faînes, les glands, les châtaignes, les graines et les baies trouvées dans les forêts. Des vers et des insectes complétaient l'alimentation au printemps et en été.

En hiver, les oiseaux ont établi des sites de « perchoir » dans les forêts des États du sud. Chaque « perchoir » avait souvent un si grand nombre d'oiseaux si entassés et massés ensemble qu'ils cassaient fréquemment les branches des arbres par leur poids. Le matin, les oiseaux s'envolaient en grands troupeaux parcourant la campagne à la recherche de nourriture. La nuit, ils sont retournés à la zone de repos. Leurs réprimandes et bavardages alors qu'ils s'installaient pour la nuit pouvaient être entendus à des kilomètres. Lorsque les réserves de nourriture étaient épuisées ou que les conditions météorologiques étaient défavorables, les oiseaux établiraient une nouvelle zone de repos dans un endroit plus favorable.

Les vols migratoires du pigeon voyageur étaient spectaculaires. Les oiseaux volaient à une vitesse estimée à environ soixante milles à l'heure. Les observateurs ont rapporté que le ciel était assombri par d'énormes troupeaux qui passaient au-dessus. Ces vols se poursuivaient souvent du matin au soir et duraient plusieurs jours.

Le moment de la migration printanière dépendait des conditions météorologiques. De petits groupes sont parfois arrivés dans les zones de nidification du nord dès février, mais la migration principale a eu lieu en mars et avril. Les sites de nidification ont été établis dans des zones forestières qui disposaient d'un approvisionnement suffisant en nourriture et en eau à portée de vol quotidienne.

Comme aucune donnée précise n'a été enregistrée sur le pigeon voyageur, il est seulement possible de donner des estimations sur la taille et la population de ces zones de nidification. Un seul site pouvait couvrir plusieurs milliers d'acres et les oiseaux étaient tellement encombrés dans ces zones que des centaines de nids pouvaient être comptés dans un seul arbre. Une grande nidification dans le Wisconsin a été signalée comme couvrant 850 milles carrés, et le nombre d'oiseaux y nichant a été estimé à 136 000 000.

Les nids étaient construits sans serrer de petits bâtons et de brindilles et mesuraient environ un pied de diamètre. Un seul œuf blanc et allongé a été pondu par nidification. La période d'incubation était de douze à quatorze jours. Les deux parents se partageaient les tâches d'incubation de l'œuf et de nourrir les jeunes.

Le jeune oiseau était nu et aveugle à la naissance, mais a grandi et s'est développé rapidement. Lorsqu'il était emplumé, sa couleur était similaire à celle de la femelle adulte, mais ses plumes étaient terminées de blanc, ce qui lui donnait un aspect écailleux. Il est resté dans le nid environ quatorze jours, nourri et soigné par les oiseaux parents. À cette époque, il était devenu grand et dodu et pesait généralement plus que l'un de ses parents. Il s'était suffisamment développé pour prendre soin de lui-même et s'est rapidement effondré sur le sol pour chasser sa nourriture.

Les autorités diffèrent quant au nombre de fois où le pigeon voyageur a niché au cours d'une saison. L'opinion générale était que les oiseaux nichaient normalement deux fois par saison, mais cela ne peut être ni prouvé ni réfuté car aucun enregistrement précis des nids n'a été effectué.

À la fin de l'été, les troupeaux de pigeons voyageurs se déplaçaient fréquemment au hasard dans les forêts du nord à la recherche de nourriture, mais à mesure que l'automne approchait et que les changements de température devenaient brusques, les troupeaux de pigeons voyageurs ont commencé leur migration vers les zones d'hivernage du sud.

Parce que le pigeon voyageur se rassemblait en si grand nombre, il avait besoin de grandes forêts pour son existence. Lorsque les premiers colons ont défriché les forêts de l'est pour des terres agricoles, les oiseaux ont été contraints de déplacer leurs sites de nidification et de repos vers les forêts qui subsistaient encore. À mesure que leur approvisionnement en nourriture forestière diminuait, les oiseaux ont commencé à utiliser les champs de céréales des agriculteurs. Les grands troupeaux de pigeons voyageurs ont souvent causé de graves dommages aux cultures, et les agriculteurs ont riposté en tirant sur les oiseaux et en les utilisant comme source de viande. Cependant, cela ne semble pas diminuer sérieusement le nombre total d'oiseaux.

La diminution notable du nombre de pigeons voyageurs a commencé lorsque les chasseurs professionnels ont commencé à pêcher au filet et à tirer sur les oiseaux pour les vendre sur les marchés de la ville. Bien que les oiseaux aient toujours été utilisés comme nourriture dans une certaine mesure, même par les Indiens, le véritable massacre a commencé dans les années 1800.

Il n'y avait aucune loi limitant le nombre de pigeons tués ou la façon dont ils étaient capturés. Parce que les oiseaux avaient une habitude commune, ils étaient facilement capturés au filet en utilisant des pièges appâtés et des leurres. Les oiseaux ont été abattus sur les sites de nidification, les jeunes pigeonneaux ont été arrachés des nids avec de longs bâtons et des pots de soufre brûlant ont été placés sous les arbres pour se percher afin que les fumées étourdissent les oiseaux et qu'ils tombent au sol. Des centaines de milliers de pigeons voyageurs ont été tués pour la consommation privée et pour la vente sur le marché, où ils se vendaient souvent pour aussi peu que cinquante cents la douzaine.

En 1850, la destruction des pigeons battait son plein et, en 1860, on remarqua que le nombre d'oiseaux semblait diminuer, mais le massacre continua.

L'une des dernières grandes nidifications de pigeons voyageurs a eu lieu à Petoskey, Michigan, en 1878. Ici, 50 000 oiseaux par jour ont été tués et ce rythme s'est poursuivi pendant près de cinq mois. Lorsque les oiseaux adultes qui ont survécu à ce massacre ont tenté une seconde nidification sur de nouveaux sites, ils ont rapidement été localisés par les chasseurs professionnels et tués avant d'avoir eu la chance d'élever des petits.

Les voix concernées des écologistes ont eu peu d'effet pour arrêter le massacre. Enfin, un projet de loi a été adopté par la législature du Michigan, rendant illégal le filet de pigeons à moins de trois kilomètres d'une zone de nidification, mais la loi était faiblement appliquée et peu d'arrestations ont été effectuées pour violation.

Au début des années 1890, le pigeon voyageur avait presque complètement disparu. Il était désormais trop tard pour les protéger en adoptant des lois. En 1897, un projet de loi a été présenté à la législature du Michigan demandant une saison fermée de dix ans sur les pigeons voyageurs. C'était un geste complètement futile car les oiseaux survivants, en tant qu'individus solitaires, étaient trop peu nombreux pour rétablir l'espèce.

La technique de survie du pigeon voyageur était basée sur des tactiques de masse. Il y avait eu la sécurité dans ses grands troupeaux qui comptaient souvent des centaines de milliers d'oiseaux. Lorsqu'un troupeau de cette taille s'établissait dans une zone, le nombre d'animaux prédateurs locaux (tels que les loups, les renards, les belettes et les faucons) était si faible par rapport au nombre total d'oiseaux que peu de dommages pouvaient être infligés au troupeau car un ensemble.

Ce mode de vie colonial est devenu très dangereux lorsque l'homme est devenu un prédateur des troupeaux. Lorsque les oiseaux étaient regroupés, en particulier sur un site de nidification, il était facile pour l'homme de les abattre en si grand nombre qu'il ne restait plus assez d'oiseaux pour réussir à reproduire l'espèce.

Les intérêts de la civilisation, avec ses défrichements et son agriculture, étaient diamétralement opposés aux intérêts des oiseaux qui avaient besoin des immenses forêts pour survivre. Les pigeons voyageurs ne pouvaient pas s'adapter pour exister en petits troupeaux. Lorsque leurs intérêts se heurtaient aux intérêts de l'homme, la civilisation prévalait. Le massacre aveugle des oiseaux n'a fait qu'accélérer le processus d'extinction. La conversion des forêts en terres agricoles aurait finalement condamné le pigeon voyageur.

Le seul résultat précieux de l'extinction du pigeon voyageur était qu'il a suscité l'intérêt du public pour la nécessité de lois de conservation solides. Grâce à l'entrée en vigueur de ces lois, nous avons sauvé de nombreuses autres espèces d'oiseaux migrateurs et d'animaux sauvages.

Préparé par le Département de zoologie des vertébrés,
Musée national d'histoire naturelle en coopération avec les services d'enquête publique, Smithsonian Institution
ev. 3/01


L'adulte est un coléoptère au corps ovale allongé, de 4,5 à 6 mm de long, brun très foncé à noir avec deux taches blanches sur les ailes. La surface du corps est recouverte de poils pâles microscopiques, dont certains forment deux petites taches blanches près du centre des ailes, qui donnent au coléoptère son aspect caractéristique. La base du thorax (la partie médiane du coléoptère) est également couverte de poils blancs. Les antennes sont matraquées, les mâles ayant un très long dernier segment. Les femelles sont plus grandes que les mâles.

L'insecte adulte à deux points des tapis est de couleur brun très foncé à noir avec deux taches blanches sur les ailes. Il a également des poils blancs à la base de son thorax (la partie médiane du coléoptère). Image © David Short de Windsor, Royaume-Uni, CC BY 2.0, via Wikimedia Commons

La larve du dendroctone des tapis à deux points mesure jusqu'à 6,5 mm de long lorsqu'elle est complètement développée, en forme de torpille, s'effilant de la tête à l'extrémité de l'abdomen, qui se poursuit avec deux longues touffes de poils orange. Il ressemble superficiellement à un poisson d'argent très foncé. Les segments sont très visibles, ce qui donne à la larve un aspect bagué, avec des rayures plus foncées plus larges que les plus claires. Sa couleur est jaune d'or à brune, avec une pilosité jaune d'or et un duvet écailleux de la même couleur sur les segments du thorax et de l'abdomen. Larves d'autres Attagene les espèces sont très similaires.

La larve d'un anthrène des tapis à deux points est en forme de torpille, d'apparence baguée et avec une longue queue en touffe.


L'histoire de l'oiseau le plus commun au monde

Même si vous ne le savez pas, vous avez probablement été entouré de moineaux domestiques toute votre vie. Passer domestique est l'un des animaux les plus communs au monde. On le trouve dans toute l'Afrique du Nord, l'Europe, les Amériques et une grande partie de l'Asie et est presque certainement plus abondant que les humains. Les oiseaux nous suivent partout où nous allons. On a vu des moineaux domestiques se nourrir au 80e étage de l'Empire State Building. Ils ont été aperçus en train de se reproduire à près de 2000 pieds sous terre dans une mine du Yorkshire, en Angleterre. Si on leur demandait de décrire un moineau domestique, de nombreux biologistes des oiseaux le décriraient comme un petit oiseau brun omniprésent, originaire d'Europe, puis introduit en Amérique et ailleurs dans le monde, où il est devenu un ravageur des humains, une sorte de -rat ailé. Rien de tout cela n'est précisément faux, mais rien de tout cela n'est précisément vrai non plus.

Une partie de la difficulté de raconter l'histoire des moineaux domestiques est leur banalité. Nous avons tendance à mal considérer les espèces communes, voire pas du tout. L'or est précieux, l'or du fou est une malédiction. Être commun est, sinon tout à fait un péché, une sorte de vulgarité dont nous préférerions détourner le regard. Les espèces communes sont, presque par définition, gênantes, nuisibles et laides en nombre. Même les scientifiques ont tendance à ignorer les espèces communes, préférant étudier les espèces lointaines et rares. Plus de biologistes étudient les espèces des îles Galapagos éloignées que les espèces communes de, disons, Manhattan. L'autre problème avec les moineaux est que l'histoire de leur mariage avec l'humanité est ancienne et donc, comme notre propre histoire, seulement partiellement connue.

De nombreux guides de terrain appellent le moineau domestique le moineau domestique européen ou le moineau anglais et le décrivent comme étant originaire d'Europe, mais il n'est pas originaire d'Europe, pas vraiment. D'une part, le moineau domestique dépend des humains à un point tel qu'il serait peut-être plus raisonnable de dire qu'il est originaire de l'humanité plutôt que d'une région particulière. Notre géographie définit son destin plus que les exigences spécifiques du climat ou de l'habitat. D'autre part, la première preuve du moineau domestique ne vient pas d'Europe.

Le clan du moineau domestique, passeur, semble avoir pris naissance en Afrique. Le premier indice du moineau domestique lui-même est basé sur deux mâchoires trouvées dans une couche de sédiments vieille de plus de 100 000 ans dans une grotte en Israël. L'oiseau auquel appartenaient les ossements était Passer predomesticus, ou le moineau prédomestique, bien qu'il ait été supposé que même cet oiseau aurait pu être associé aux premiers humains, dont les restes ont été trouvés dans la même grotte. Les archives fossiles sont alors calmes jusqu'à il y a 10 000 ou 20 000 ans, lorsque des oiseaux très similaires au moineau domestique moderne commencent à apparaître dans les archives fossiles en Israël. Ces moineaux différaient du moineau prédomestique par les caractéristiques subtiles de leur mandibule, ayant une crête osseuse là où il n'y avait qu'un sillon auparavant.

Une fois que les moineaux domestiques ont commencé à vivre parmi les humains, ils se sont répandus en Europe avec la propagation de l'agriculture et, comme ils l'ont fait, ont développé des différences de taille, de forme, de couleur et de comportement dans différentes régions. En conséquence, tous les moineaux domestiques du monde semblent être issus d'une seule lignée humaine, une histoire qui a commencé il y a des milliers d'années. À partir de cette lignée unique, les moineaux domestiques ont évolué au fur et à mesure que nous les avons emmenés dans des environnements nouveaux, plus froids, plus chauds et autrement difficiles, à tel point que les scientifiques ont commencé à considérer ces oiseaux comme différentes sous-espèces et, dans un cas, des espèces. Dans certaines parties de l'Italie, à mesure que les moineaux domestiques se sont répandus, ils ont rencontré le moineau espagnol (P. hispaniolensis). Ils se sont hybrides, résultant en une nouvelle espèce appelée le moineau italien (P. italiiae).

Quant à savoir comment a commencé la relation entre les moineaux domestiques et les humains, on peut imaginer de nombreuses premières rencontres, de nombreux premiers moments de tentation auxquels certains moineaux ont cédé. caracoler rapidement dans nos premières habitations pour voler de la nourriture non soignée. Peut-être volaient-ils, comme des mouettes, après des enfants avec des paniers de céréales. Ce qui est clair, c'est que les moineaux ont fini par être associés aux établissements humains et à l'agriculture. Finalement, le moineau domestique a commencé à dépendre tellement de notre nourriture de jardin qu'il n'a plus eu besoin de migrer. Le moineau domestique, comme les humains, s'est installé. Ils ont commencé à nicher dans notre habitat, dans les bâtiments que nous avons construits, et à manger ce que nous produisons (que ce soit notre nourriture ou nos parasites).

Pendant ce temps, bien que j'aie dit que tous les moineaux domestiques viennent d'une lignée qui aime les humains, il y a une exception. Une nouvelle étude de l'Université d'Oslo a révélé une lignée de moineaux domestiques différente de toutes les autres. Ces oiseaux migrent. Ils vivent dans les prairies les plus sauvages du Moyen-Orient et ne dépendent pas des humains. Ils sont génétiquement distincts de tous les autres moineaux domestiques qui dépendent des humains. Ce sont des sauvages, des chasseurs-cueilleurs qui trouvent tout ce dont ils ont besoin dans des lieux naturels. But theirs has proven to be a far less successful lifestyle than settling down.

Maybe we would be better without the sparrow, an animal that thrives by robbing from our antlike industriousness. If that is what you are feeling, you are not the first. In Europe, in the 1700s, local governments called for the extermination of house sparrows and other animals associated with agriculture, including, of all things, hamsters. In parts of Russia, your taxes would be lowered in proportion to the number of sparrow heads you turned in. Two hundred years later came Chairman Mao Zedong.

The house sparrow, like humans, settled. They began to nest in our habitat, in buildings we built, and to eat what we produce. (Dorling Kindersley / Getty Images) Passer domesticus is one of the most common animals in the world. It is found throughout Northern Africa, Europe, the Americas and much of Asia and is almost certainly more abundant than humans. (David Courtenay / Getty Images) Chairman Mao Zedong commanded people all over China to come out of their houses to bang pots and make the sparrows fly, which, in March of 1958, they did, pictured. The sparrows flew until exhausted, then they died, mid-air, and fell to the ground. (Courtesy of The Fat Finch)

Mao was a man in control of his world, but not, at least in the beginning, of the sparrows. He viewed sparrows as one of the four “great” pests of his regime (along with rats, mosquitoes and flies). The sparrows in China are tree sparrows, which, like house sparrows, began to associate with humans around the time that agriculture was invented. Although they are descendants of distinct lineages of sparrows, tree sparrows and house sparrows share a common story. At the moment at which Mao decided to kill the sparrows, there were hundreds of millions of them in China (some estimates run as high as several billion), but there were also hundreds of millions of people. Mao commanded people all over the country to come out of their houses to bang pots and make the sparrows fly, which, in March of 1958, they did. The sparrows flew until exhausted, then they died, mid-air, and fell to the ground, their bodies still warm with exertion. Sparrows were also caught in nets, poisoned and killed, adults and eggs alike, anyway they could be. By some estimates, a billion birds were killed. These were the dead birds of the great leap forward, the dead birds out of which prosperity would rise.

Of course moral stories are complex, and ecological stories are too. When the sparrows were killed, crop production increased, at least according to some reports, at least initially. But with time, something else happened. Pests of rice and other staple foods erupted in densities never seen before. The crops were mowed down and, partly as a consequence of starvation due to crop failure, 35 million Chinese people died. The great leap forward leapt backward, which is when a few scientists in China began to notice a paper published by a Chinese ornithologist before the sparrows were killed. The ornithologist had found that while adult tree sparrows mostly eat grains, their babies, like those of house sparrows, tend to be fed insects. In killing the sparrows, Mao and the Chinese had saved the crops from the sparrows, but appear to have left them to the insects. And so Mao, in 1960, ordered sparrows to be conserved (replacing them on the list of four pests with bedbugs). It is sometimes only when a species is removed that we see clearly its value. When sparrows are rare, we often see their benefits when they are common, we see their curse.

When Europeans first arrived in the Americas, there were Native American cities, but none of the species Europeans had come to expect in cities: no pigeons, no sparrows, not even any Norway rats. Even once European-style cities began to emerge, they seemed empty of birds and other large animals. In the late 1800s, a variety of young visionaries, chief among them Nicholas Pike, imagined that what was missing were the birds that live with humans and, he thought, eat our pests. Pike, about whom little is known, introduced about 16 birds into Brooklyn. They rose from his hands and took off and prospered. Every single house sparrow in North America may be descended from those birds. The house sparrows were looked upon favorably for a while until they became abundant and began to spread from California to the New York Islands, or vice versa anyway. In 1889, just 49 years after the introduction of the birds, a survey was sent to roughly 5,000 Americans to ask them what they thought of the house sparrows. Three thousand people responded and the sentiment was nearly universal: The birds were pests. This land became their land too, and that is when we began to hate them.

Because they are an introduced species, now regarded as invasive pests, house sparrows are among the few bird species in the United States that can be killed essentially anywhere, any time, for any reason. House sparrows are often blamed for declines in the abundance of native birds, such as bluebirds, though the data linking sparrow abundance to bluebird decline are sparse. The bigger issue is that we have replaced bluebird habitats with the urban habitats house sparrows favor. So go ahead and bang your pots, but remember, you were the one who, in building your house, constructed a house sparrow habitat, as we have been doing for tens of thousands of years.

As for what might happen if house sparrows became more rare, one scenario has emerged in Europe. House sparrows have become more rare there for the first time in thousands of years. In the United Kingdom, for example, numbers of house sparrows have declined by 60 percent in cities. As the birds became rare, people began to miss them again. In some countries the house sparrow is now considered a species of conservation concern. Newspapers ran series on the birds’ benefits. One newspaper offered a reward for anyone who could find out “what was killing our sparrows.” Was it pesticides, some asked? Global warming? Cellphones? Then just this year a plausible (though probably incomplete) answer seems to have emerged. The Eurasian sparrowhawk (Accipiter nisus), a hawk that feeds almost exclusively on sparrows, has become common in cities across Europe and is eating the sparrows. Some people have begun to hate the hawk.

In the end, I can’t tell you whether sparrows are good or bad. I can tell you that when sparrows are rare, we tend to like them, and when they are common, we tend to hate them. Our fondness is fickle and predictable and says far more about us than them. They are just sparrows. They are neither lovely nor terrible, but instead just birds  searching for sustenance and finding it again and again where we live. Now, as I watch a sparrow at the feeder behind my own house, I try to forget for a moment whether I am supposed to like it or not. I just watch as it grabs onto a plastic perch with its thin feet. It hangs there and flutters a little to keep its balance as the feeder spins. Once full, it fumbles for a second and then flaps its small wings and flies. It could go anywhere from here, or at least anywhere it finds what it needs, which appears to be us.


People who are at high risk of bird-mite infestations include poultry farmers people living in close proximity to bird nests people who rear birds as a hobby (eg, pigeon racers, breeders, pet keepers, etc) vets, and zoo workers. Exposure to bird mites can also occur when using second-hand furniture, or when working/living in buildings that­ have been infested by bird mites.

A bird-mite infestation presents as itchy bites.

  • The bitten areas are intensely itchy, especially at night or in the early morning.
  • Symptoms are sometimes described as including a ‘crawling’ sensation that is caused by the mites injecting saliva when feeding.
  • There may be numerous small red papules and vesicles (the bite reactions).

17th-century Plague Doctors Were the Stuff of Nightmares

Some of the creepiest things out there are the ones that are supposed to be funny, and some of the funniest things are the ones we're supposed to take seriously. For instance, clowns are supposed to be hilarious, and yet, according to one 2016 Vox survey, more Americans report being more afraid of clowns than climate change. Similarly, during the outbreak of the bubonic plague in Italy in the 1650s, the doctors taking care of the sick — rich and poor alike — were purportedly mocked for their strange and somewhat frightening uniforms.

Although the plague that bedeviled southern Europe during this time wasn't nearly as destructive as the Black Death of the 14th century, it is estimated to have killed over a million people in Italy and surrounding areas over the course of the decade, but mostly between 1656 and 1658. No one was safe, and since the germ theory of disease wouldn't reinvent medicine for another 200 years, the Italians figured desperate times called for desperate measures, and so they sent their physicians out in the most bonkers costume imaginable.

The Plague Doctor Costume

For starters, these doctors wore masks — but not just any mask. It was the face of a white bird, wearing goggles and a top hat. They wore long, dark robes, heavy gloves, and carried batons they used to point to things — maybe because it was hard to hear them through their masks? Paul Fürst, a German visitor to Italy during this time, wrote about this outlandish Italian custom of physicians dressing like creepy bird people: "You believe it is a fable, what is written about Doctor Beak . Oh, believe and don't look away, for the Plague rules Rome," he remarked.

And though the 15th century Germans, like the rest of us, thought the outfit seemed a little much, there was a reason for it, even if the reasons don't have any scientific backing by today's standards.

"All the parts of the plague doctor's outfit, and especially the shape of the mask, were believed to provide protection for the doctor," says Winston Black, an independent historian of medicine and religion in the Middle Ages and author of "The Middle Ages: Facts and Fictions," in an email interview. "However, the protection wasn't from germs or bacteria on the patient, which would not be understood until the modern era. Instead, doctors believed that some disease, like plague, was generated by poisoned air called miasma."

Miasma Theory of Disease

Miasma — also called "bad air" or "night air" — was thought to emanate from rotting organic matter and infect people through their respiratory system or skin. Of course, contaminated water, poor hygiene and the lack of sanitation in settlements were the real culprits behind most of the epidemics that took place up until the 19th century, but how were they to know? Instead of remedying those problems, they spent their time tricking out their plague doctor costumes.

"According to one set of instructions for plague doctors, the cloak and hat should cover the entire body and be made of oiled Moroccan leather, to prevent miasma entering the pores," says Black. "The most important element was the long, beaked mask. It was to be filled with sweet or strong-smelling herbs which were believed to block or 'filter' out the miasma. One of the most popular herbs was wormwood, the main ingredient of absinthe, which has a very sharp odor. The mask could also simply hold a vinegar-soaked sponge, since the strong smell of vinegar was also thought to block miasma."

The Life of a Plague Doctor

Aside from the fact that they were made fun of by the Germans, not much is known about the plague doctors of the 17th century. Our best understanding is that they were municipal doctors, working in large cities for the urban government or the monarchy. They probably were most common in southern European cities like Rome, Milan, and some might even have been active in the south of France.

"Because they were public servants, they probably did not have 'clients,' per se," says Black. "Instead they went around the city during a plague outbreak, making decisions about which houses to lock up or condemn, which neighborhoods to quarantine, and so on."

Did Plague Doctors Actually Wear This Costume?

Although there were certainly doctors attending to victims of the plague during the outbreak in the 17th century in southern Europe, evidence that anyone actually wore these outfits in a real plague outbreak is thin on the ground. Most of what we have are satirical writings and images — like modern political cartoons.

"It's telling that the most popular image, Gerhart Altzenbach's engraving of 1656, is called 'Doctor Beak from Rome,' which suggests few people took them seriously, and most considered them Italian," says Black.

Our best evidence that the elaborate costume even existed comes from a description of the French royal physician Charles de Lorme. De Lorme is sometimes given credit for inventing the getup, but according to Black, that's probably unlikely:

"There are already descriptions from the later 16th century of doctors wearing protective masks. Perhaps de Lorme should be credited with creating an outfit that was supposed to protect the entire body of the doctor. Despite this French claim to the creation of the outfit, most other Europeans agreed it was Italian in origin."

But even if the outfit wasn't as widespread as we now imagine, the development of the plague doctor and his creepy, silly costume still suggests important changes were afoot in medicine and public health during this time:

"Doctors were developing stronger ideas about how contagious diseases like plague could be, and more doctors were working in public capacities, hired to care for the health of entire cities or neighborhoods, and not just for individual, wealthy patients," says Black.

The word "malaria" comes directly from the miasma theory of disease. It means "bad air" in Italian.


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