Podcasts sur l'histoire

Robert Walpole

Robert Walpole

Robert Walpole est né à Houghton Hall en 1676. Formé à Eton et King's College, Cambridge, il avait l'intention d'entrer dans l'Église, mais a changé d'avis et est devenu actif en politique à la place.

Walpole, un Whig, a été élu à la Chambre des communes en 1701. Orateur exceptionnel, Walpole a été nommé secrétaire à la Guerre en 1708 et trésorier de la Marine en 1710. Après l'effondrement du gouvernement Whig, Walpole a été accusé de corruption et a passé un courte période à la Tour de Londres.

En 1714, la reine Anne tomba très malade. Le véritable héritier du trône était James Stuart, le fils de Jacques II. De nombreux ministres conservateurs ont soutenu Jacques pour devenir roi. Cependant, James Stuart était catholique et était fortement opposé par les Whigs. Un groupe de Whigs a rendu visite à Anne juste avant sa mort et l'a persuadée de limoger ses ministres conservateurs. Avec le soutien des Whigs, la reine Anne nomma le prince George de Hanovre comme prochain roi de Grande-Bretagne.

Lorsque George est arrivé en Angleterre, il ne connaissait pas grand-chose à la politique britannique et ne parlait pas beaucoup l'anglais. George est donc devenu très dépendant des Whigs qui s'étaient arrangés pour qu'il devienne roi. Cela comprenait Walpole qui a été nommé chancelier de l'Échiquier en 1715.

Walpole était une figure si puissante du gouvernement qu'il est devenu le premier ministre de l'histoire de la Grande-Bretagne. Il a également reçu le 10 Downing Street de Prince George, qui est devenu le domicile permanent de tous les futurs premiers ministres.

Walpole croyait que la force d'un pays dépendait de sa richesse. L'objectif principal des politiques de Walpole était d'atteindre et de maintenir cette richesse. Par exemple, il a aidé le monde des affaires à vendre des marchandises en supprimant les taxes sur les exportations étrangères.

Walpole a fait tout ce qu'il pouvait pour éviter la guerre, car il croyait qu'elle vidait un pays de ses ressources financières. Cependant, en 1739, la Grande-Bretagne est devenue impliquée dans une guerre avec l'Espagne. George II était en faveur de la guerre et devint le dernier roi de Grande-Bretagne à mener ses troupes au combat. Walpole, qui pensait que la guerre n'était pas nécessaire, n'a pas fourni le leadership dynamique nécessaire pendant une guerre. L'opposition conservatrice a accusé Walpole de ne pas fournir suffisamment d'argent aux forces armées britanniques. Walpole perd progressivement le soutien de la Chambre des communes et, en février 1742, il est contraint de démissionner.

Sir Robert Walpole, 1er comte d'Orford, est décédé en 1745.

Walpole a été le premier et il a été le plus prospère de nos premiers ministres... Il a supprimé les droits de douane sur plus d'une centaine d'exportations britanniques... La sagesse de Walpole a été récompensée par une croissance rapide de la prospérité.

La politique de Robert Walpole et des Whigs était assez simple. D'abord pour éviter les guerres étrangères comme nuisibles au commerce. Ensuite, supprimer autant que possible les impôts des marchands et des fabricants et les placer sur les biens consommés par les masses.

Walpole tenta... d'assurer au pays une période prolongée de prospérité tranquille... Certains des moyens qu'il adopta étaient, nous semble-t-il maintenant, totalement indignes. Lorsque l'argumentation et la persuasion échouèrent, il était prêt à corrompre les députés en leur donnant des pensions, des charges et même de l'argent, pour lui apporter leur soutien.

Walpole était à bien des égards un très grand homme, et l'Angleterre doit beaucoup à sa sagesse et à son bon gouvernement... Il ne fait aucun doute que pendant de nombreuses années, Walpole a soudoyé et acheté le soutien du Parlement. Il faut dire cependant que la pratique était courante à l'époque, et qu'il n'était en aucun cas le seul à l'avoir adoptée... Il est juste, à Walpole, de dire que... il a acheté des voix en afin de lui permettre de mener à bien ce qu'il croyait vraiment être la politique la meilleure et la plus sage pour le pays.

Walpole maintint jusqu'à la fin de son ministère une politique de paix très avantageuse pour l'Angleterre. Dans les affaires intérieures, il se passait peu de choses... Walpole n'avait aucune passion pour diminuer la somme de la misère humaine à la maison. Un tel homme d'État peut rendre une nation prospère, mais il ne peut jamais rendre une nation grande.


Walpole était un parent de Sir Robert Walpole, le premier Premier ministre britannique. Il était le 10e et le 8e baron Walpole (issus de deux créations différentes). Ses ancêtres incluent le père de Sir Robert Walpole, Robert Walpole (1650-1700).

Il a fait ses études à Eton et au King's College de Cambridge, où il a obtenu un BA et une MA. Il a siégé au conseil du comté de Norfolk pendant onze ans de 1970 à 1981. [1]

Il est entré à la Chambre à la mort de son père en 1989. Il était député et a été élu en interne pour continuer à servir après que la loi de 1999 sur la Chambre des Lords a empêché la plupart des pairs héréditaires de siéger. [1] Il a pris sa retraite du Parlement le 13 juin 2017. [2]

Son héritier était Jonathan Robert Hugh Walpole (né le 16 novembre 1967), un écrivain dont il a eu quatre autres enfants dont Alice Walpole, diplomate, de sa première épouse Judith Walpole ( née Schofield), plus tard Judith Chaplin. Leur mariage a été dissous en 1979. En 1980, Walpole a épousé Laurel Celia Ball avec qui il a eu trois autres enfants.

La succession nette de son père à sa mort en février 1989 a été assermentée à 2 065 295 £ (équivalent à 5 176 000 £ en 2019). [3] En avril 2016, il a vendu Wolterton Hall, la maison commandée par son ancêtre le 1 baron Walpole en 1742, où lui et son père avaient vécu. Il vivait à proximité à Mannington Hall, une maison appartenant à sa famille depuis le 18ème siècle.

Walpole est décédé le 8 mai 2021, à l'âge de 82 ans. [4] Le titre a été hérité par son fils aîné, Jonathan Robert Hugh Walpole, qui est devenu le onzième baron Walpole.


Sir Robert Walpole

Le 26 août 1676 naissait Sir Robert Walpole, un homme qui allait devenir non seulement le premier Premier ministre britannique, mais aussi le Premier ministre le plus ancien de l'histoire britannique.

Walpole est né à Houghton, Norfolk, fils de Robert Walpole senior, un homme politique whig qui a siégé à la Chambre des communes, et de son épouse, Mary Walpole, membre de la gentry, fille de Sir Geoffrey Burwell de Rougham. Il est issu d'une famille importante et de haut rang avec des liens politiques qui s'avéreront essentiels pour sa future carrière.

Le jeune Robert Walpole fréquenta une école privée à Norfolk et en 1690 entra au prestigieux Eton College où il acquit une excellente réputation académique. Avec ses impressionnantes références académiques, il a fait la progression naturelle vers le King's College de Cambridge, avec l'intention de devenir membre du clergé.

Walpole a cependant été contraint de reconsidérer ses plans lorsque le 25 mai 1698, après avoir appris que son dernier frère aîné, Edward était décédé, il a quitté le collège pour aider son père à gérer le domaine familial. Seulement deux ans plus tard, son père mourut, laissant à Robert le successeur de l'ensemble du domaine Walpole, qui comprenait un manoir dans le Suffolk et neuf dans le Norfolk. Une énorme responsabilité pour un jeune de vingt-quatre ans à peine sorti de l'université.

Heureusement pour Walpole, il possédait un grand sens des affaires ainsi que des compétences académiques et alors qu'il était encore très jeune, il avait acheté des actions dans une société qui avait un monopole commercial avec l'Amérique du Sud, les Caraïbes et l'Espagne.

La South Sea Company, comme on l'appelait, était une société par actions britannique utilisée pour réduire la dette nationale. Malheureusement, la spéculation rapide sur les marchés est devenue incontrôlable, tout le monde voulant participer à l'action. Avec l'augmentation des actions, les entreprises se sont lancées dans une frénésie d'activité qui s'est finalement terminée par l'éclatement de la « bulle » économique.

Image hogarthienne de la bulle des mers du Sud

La crise de la mer du Sud qui en a résulté a été une catastrophe économique qui a frappé l'Europe, causant des souffrances à beaucoup de ceux qui avaient investi dans cette entreprise. Heureusement pour un jeune Walpole, sa richesse personnelle est restée intacte et en croissance, car il achetait par le bas et vendait par le haut du marché, ce qui lui permettait d'augmenter considérablement sa richesse. Sa prévoyance économique lui a permis de construire l'extravagant Houghton Hall que l'on peut visiter aujourd'hui.

Le bâtiment a commencé sa construction en 1722 et a été achevé treize ans plus tard. La maison a été utilisée par Walpole pour accueillir une variété de fêtes pour la noblesse de Norfolk, tandis que les visites de la royauté étaient également courantes. Lorsqu'il est devenu homme politique et finalement Premier ministre, il organisait souvent des réunions avec des membres de son cabinet, connu à l'époque sous le nom de « Congrès de Norfolk ». Les réunions se sont déroulées dans un cadre luxueux, Houghton devenant le lieu idéal pour la vaste collection d'art de Walpole, notamment des œuvres de Rubens, Rembandt, Van Dyck et Velázquez.

La carrière politique de Walpole a commencé peu de temps après la mort de son père, un an plus tard en fait en 1701, lorsqu'il a remporté le siège précédent de son père en tant que député de Castle Rising. L'année suivante, il quitta son siège pour représenter King's Lynn, une circonscription qu'il conserverait pour le reste de sa carrière politique en tant que représentant du parti Whig, le même que son père.

Quelques années seulement après le début de sa carrière politique, il a été nommé membre du conseil du prince George de Danemark, Lord High Admiral, par la reine Anne elle-même. Il était un personnage intermédiaire important, conciliant les divergences au sein du gouvernement avec son approche conciliante. Ses compétences académiques combinées à son sang-froid politique se sont avérées très utiles et il a rapidement été reconnu comme un atout pour le Cabinet. L'un de ceux qui ont identifié ses compétences était Lord Godolphin qui était le chef du Cabinet et qui était intéressé à utiliser Walpole dans une position avantageuse et l'a ensuite nommé secrétaire à la guerre en 1708.

Malheureusement, son influence croissante n'a pas suffi à empêcher les Whigs de poursuivre Henry Sacheverell, un ministre qui a prêché des sermons anti-Whig. Sa persécution par le parti était extrêmement impopulaire auprès du public et a eu un impact sur les prochaines élections générales, le nouveau ministère tombant sous la direction du conservateur Robert Harley. Walpole a d'abord été proposé par Harley de rejoindre les conservateurs, mais a rapidement refusé, assumant le rôle de l'un des plus remarquables de l'opposition whig.

L'importance de Walpole dans le parti d'opposition lui a valu beaucoup d'ennemis et il a ensuite été accusé d'avoir vendu ses services de pouvoir et d'être corrompu. Les accusations ont conduit à sa destitution et à son emprisonnement éventuel dans la Tour de Londres pendant six mois. Son expulsion du Parlement l'a vu considéré comme une sorte de martyr de la cause, et à sa libération, il a écrit de nombreuses brochures qui attaquaient le ministère supervisé par Harley. En 1713, il avait été réélu pour King's Lynn et sa popularité publique avait été restaurée.

En 1714, le climat politique change une fois de plus avec l'accession au trône de George I. Cela a eu un impact important pour le parti Whig car on savait que George I se méfiait des conservateurs, car il croyait qu'ils s'opposaient à son droit à la trône. Les Whigs ont donc été stimulés par cette méfiance et conserveront finalement le pouvoir aux Communes pour les cinquante prochaines années.

Pendant ce temps, Walpole a continué à faire des progrès dans sa carrière politique. En 1721, il était le premier Lord du Trésor sous le gouvernement dominé par James Stanhope et Charles Spencer. Au cours de ce rôle, il a introduit le « fond d'amortissement » qui était essentiellement un moyen de réduire la dette nationale. Il a démissionné peu de temps après, alors que le gouvernement continuait d'être en proie à la division. Néanmoins, Walpole a continué à servir de figure influente à la Chambre des communes, par exemple lorsqu'il s'est opposé au projet de loi sur la pairie qui cherchait à limiter le pouvoir des monarques de créer des pairies. Le projet de loi a ensuite été rejeté et il a assumé le rôle de payeur général peu de temps avant de devenir premier ministre en 1721.

Il a réussi à éviter la crise financière de la mer du Sud qui a frappé les Communes. Il a contribué à restaurer le crédit du gouvernement tout en évitant que des individus politiques soient punis, ce qui lui a valu le surnom de « Screen-Master General ». À l'exception de Sunderland et Stanhope, Walpole était la dernière figure influente des Communes. Il a été nommé seigneur du Trésor, chancelier de l'Échiquier et chef des Communes, devenant ainsi un Premier ministre de facto. Cette position de pouvoir qu'il a occupée jusqu'en 1742.

Au cours de sa première année en tant que Premier ministre, il a découvert le complot d'Atterbury, du nom de l'évêque conservateur Francis Atterbury de Rochester dont le plan était de prendre le contrôle du gouvernement. L'évêque a ensuite été exilé à vie et Walpole a pu consolider le pouvoir des Whigs en qualifiant les conservateurs de jacobites. Ce complot a cimenté sa position de leader, a tenu les conservateurs à l'écart du jeu politique pendant longtemps et a donné un coup de pouce à son soutien public.

Au cours de cette période de vingt ans, Walpole devint l'homme le plus influent d'Angleterre, habile à maintenir la paix, à maintenir un équilibre et à utiliser ses talents d'orateur à son avantage. Il réussit à faire démissionner ses rivaux : d'abord Carteret en 1724 puis Townshend en 1730. Il sut également renforcer le pouvoir de son parti grâce au mécénat royal. En 1727, George Ier mourut, laissant Walpole dans une position vulnérable lorsque George II monta sur le trône. Heureusement, le pouvoir de Walpole a été conservé lorsqu'il a survécu à la tentative de le remplacer par le comte de Wilmington, Spencer Compton. Au lieu de cela, il a reçu le soutien de la reine Caroline, la nouvelle reine, et est resté au sommet de son art politique.

Son mandat a été rythmé par des politiques visant à réduire la dette nationale et à maintenir la paix à l'étranger. Son objectif principal était de garder le Parlement de son côté et de gagner les faveurs des Communes. Sa législation n'était pas particulièrement révolutionnaire et a continué à maintenir le statu quo, une caractéristique pour laquelle il a été critiqué par certains, comme William Pitt. Il est peut-être le plus connu pour avoir reçu le don du 10 Downing Street en 1735 de George II, ce qui en fait la résidence permanente du Premier ministre.

Malheureusement, dans ses dernières années, l'opposition grandit, en particulier lorsqu'un différend commercial avec l'Espagne l'obligea à déclarer la guerre de l'oreille de Jenkins en 1739. Au cours de cette période, il tenta également d'augmenter la taxe d'accise sur le vin et le tabac ainsi que de déplacer la taxe charges aux marchands au lieu des propriétaires terriens. Cela a rencontré une grande opposition et en 1741 avec un mauvais résultat aux élections, sa position était de plus en plus fragile. En février 1742, réalisant que son temps était écoulé, il démissionna, prit le titre de comte d'Oxford, servit à la Chambre des Lords et mourut trois ans plus tard.

Walpole était une figure influente qui a été pendant vingt ans le premier Premier ministre britannique. Il a maintenu le pouvoir pour le parti Whig, a établi Downing Street comme domicile du Premier ministre, a gagné les faveurs de la Couronne et a négocié avec beaucoup d'habileté et de panache. Walpole est une figure importante d'une longue lignée de dirigeants influents de l'histoire britannique.

Jessica Brain est une rédactrice indépendante spécialisée en histoire. Basé dans le Kent et amoureux de tout ce qui est historique.


Premiers ministres britanniques : Sir Robert Walpole

J.H. Plumb analyse la carrière de l'homme reconnu comme le premier Premier ministre britannique.

Au-dessus de la table haute du King's College de Cambridge, suspendu à la place d'honneur, se trouve un splendide portrait de Sir Robert Walpole. Le voilà petit, gros, gros, jovial, resplendissant dans la Jarretière dont il était si fier. Mais il n'est pas sans dignité, ni même sans un certain mystère pour ses yeux, alertes et gardés, laissant entendre que son caractère n'était pas aussi évident qu'il le souhaitait peut-être. La même remarque peut être faite de la carrière de Walpole. L'amoureux de la paix qui évitait soigneusement les chiens endormis, le cynique qui savait le prix, des hommes, le créateur de partis, de gouvernement de cabinet, et du bureau du Premier ministre - ces mythes de la crèche et de l'école s'évanouissent devant la dure réalité : sa longue poursuite du pouvoir : les risques désespérés et calculés : son immense appétit pour le détail : tout cela fait de lui pendant vingt ans le colosse de la vie politique anglaise. Par ses propres efforts surhumains, il a tenu en échec les appétits agressifs des marchands anglais qui voyaient dans la guerre une opportunité de pillage commercial, des hommes qui ont ensuite trouvé leur voix et leur inspiration à Chatham, à qui ils ont élevé le monument de Guildhall, avec sa fière vantardise qu'il fut le premier ministre à faire prospérer le commerce par la guerre. Mais Walpole, têtu, obstiné, assuré du pouvoir, n'en voulait pas. Il était trop conscient du lourd fardeau de la dette, créé par les longues guerres de Guillaume et d'Anne, qui le pressaient comme peine forte et dure sur les propriétaires fonciers. Par-dessus tout, Walpole souhaitait alléger l'impôt foncier et pour atteindre cet objectif, la paix était essentielle. Quant au commerce, il pensait qu'une fiscalité efficace, une administration améliorée et une politique de bon sens étaient les seules véritables nécessités pour la croissance et le développement du commerce anglais.

Pour l'essentiel, la politique de Walpole était extrêmement simple – une paix qui apporterait sa propre prospérité. Peu de premiers ministres ont eu une politique si simple ou si cohérente, mais sa poursuite exigeait toutes ses qualités extraordinaires d'homme d'État. Cela était dû à la complexité exceptionnelle de la politique du XVIIIe siècle, où il n'y avait ni partis au sens moderne du terme ni programmes politiques. Questions générales sur l'Église et. L'État pouvait diviser les hommes et faire des whigs purs et durs et des tories purs et durs, mais pour la majorité des politiciens, les problèmes n'étaient pas si simples. Les facteurs personnels étaient plus importants la loyauté envers leur lien familial ou leur groupe territorial, l'ambition personnelle avec ses tentations de pouvoir, a changé les hommes de tories en whigs et vice-versa à une vitesse si ahurissante que la politique du XVIIIe siècle a un air cynique d'irréalité.

La racine du problème se trouvait, comme Hume l'a compris, dans la Chambre des communes. L'essentiel était le suivant : le roi choisissait ses ministres : ils étaient ses serviteurs, et devaient trouver leur majorité à la Chambre des communes, alors qu'aujourd'hui le chef d'un parti organisé et majoritaire présente ses ministres, au roi. Il est vrai que, même au XVIIIe siècle, les ministres du roi avaient généralement le soutien d'une majorité de parlementaires sur les questions les plus larges mais, une fois qu'il s'agissait de détail – si le fil irlandais devait être taxé, ou Londres devait avoir un deuxième pont – les loyautés locales, ou les opinions et idiosyncrasies personnelles, pourraient facilement prédominer. Ainsi, dans le Parlement du XVIIIe siècle, il y avait toujours un élément considérable d'incertitude et le danger d'anarchie politique. Comme Hume l'a sagement observé, les gouvernements ont été contraints de faire appel à l'intérêt personnel pour obtenir un soutien constant en faveur d'une politique détaillée. La cohérence du gouvernement était maintenue par un système élaboré de favoritisme. Chaque fonction dans l'Église ou l'État, à laquelle la Couronne avait le pouvoir de nommer, a commencé à être utilisée à des fins politiques.

En tant que jeune homme, Walpole avait été témoin de la première grande expansion du système de mécénat par Harley. Elle lui avait appris qu'il y avait dans les milieux politiques un appétit de loup pour les places, en partie à cause de leur récompense financière, plus peut-être encore, à cause du prestige social qu'elles portaient. Et cela lui apprit aussi que tout ministre qui entendait exploiter le vaste patronage de la couronne devait avoir le soutien complet et loyal du roi. Car, s'il y avait deux ou trois ministres qui pouvaient donner des places, l'insécurité de la politique était simplement transportée des Communes à la Cour. D'où la détermination précoce de Walpole d'être le seul ministre suprême, de ne pas souffrir de rivaux à la Cour et de préférer comme collègues, des hommes de faible capacité mais d'une grande loyauté, à des hommes capables mais moins fiables, tels que Carteret, Pulteney ou Townshend. Mais ni le soutien absolu de la Couronne, ni l'exploitation la plus détaillée du système de patronage, ne pouvaient donner à Walpole la sécurité politique complète à laquelle il aspirait. Cela lui a assuré la stabilité, sans aucun doute, mais pas la sécurité. Pour maintenir son ascendant, il a ajouté une maîtrise du détail des affaires de la nation que, peut-être, seul Burleigh a égalée. La nation était encore assez petite pour qu'un seul homme – un homme d'une industrie et d'une efficacité fantastiques – comprenne ses affaires à un niveau de détail qui faisait de lui l'expert inégalé sur toutes les questions relatives à son bien-être. Il en savait toujours plus sur tout que ses rivaux ou ses collègues. Cette vaste compétence engendrait l'autorité et la confiance, et ses contemporains hésitèrent longtemps avant de s'opposer à sa politique. Toujours convaincant, généralement juste, la source du profit, le canal de la promotion, Walpole était irrésistible à la Cour et dominant aux Communes. Peut-être qu'aucun autre premier ministre n'a joui d'un tel pouvoir depuis si longtemps sur les hommes et les mesures.

Walpole a fait un long apprentissage. Trésorier de la Marine, et plus tard secrétaire à la Guerre, au début de la trentaine, il a obtenu une formation approfondie en administration financière pendant la brillante période de fonction de Godolphin en tant que Lord High Treasurer. Accusé de corruption sur un coup monté, condamné et envoyé à la Tour, il goûte à la rancœur et à l'amertume des luttes politiques du XVIIIe siècle. Assez naturellement, il développa une haine des Tories, en particulier Bolingbroke, qui dura toute sa vie. De retour au pouvoir après la succession hanovrienne, il montra rapidement son génie financier en consolidant tous les fonds divers de la Dette nationale, nombre d'entre eux portant des taux d'intérêt différents, en un seul il institua également le Fonds d'amortissement, dispositif de remboursement de la dette, qui a levé la sombre peur de la faillite que le fardeau de la dette avait créée. En effet, le nuage s'est plus que levé : un optimisme financier imprudent en a résulté qui a abouti à la catastrophe de la South Sea Bubble. Walpole, heureusement, n'était en aucun cas responsable. Il avait parié non pas sur les actions de la mer du Sud, mais sur son propre avenir politique, en démissionnant de ses fonctions, avec son beau-frère, Lord Townshend, en 1717, et en entrant dans une opposition furieuse contre Sunderland et Stanhope, les autres dirigeants whigs. Revenu au bureau, il a vu que la bulle des mers du Sud lui avait donné sa chance. Au mépris total de la rage populaire et des insultes publiques qu'on lui lançait, Walpole manipula le Parlement avec tant d'habileté que la Cour, qui avait été profondément impliquée dans le scandale, fut filtrée avec succès, le ministère préservé, l'opposition conservatrice frustrée. Sa victoire était politique et non économique car les arrangements financiers de Walpole ont peu d'importance. En 1721, il apparaît comme la figure politique dominante. Mais il avait toujours un rival – Townshend.

Il a fallu neuf ans pour résoudre la lutte. Townshend était un homme téméraire, qui aimait une politique étrangère vigoureuse, active et agressive. À un moment donné, il envisageait joyeusement que l'Angleterre s'empare de la moitié des Pays-Bas autrichiens et redevienne une puissance européenne. Pour soutenir sa politique, il était prêt à conclure une alliance avec n'importe quel monarque avec des troupes à louer et il n'en a pas compté le coût. Walpole, d'autre part, en tant que chancelier de l'Échiquier, était obligé de penser en termes d'argent sonnant et trébuchant. Chaque année, la charge financière augmentait et la noblesse terrienne payait. Pourtant, la politique étrangère était l'affaire de Townshend, pas celle de Walpole. C'était une situation extrêmement délicate, et Walpole la contourna par une manœuvre politique d'une grande dextérité qui eut un effet durable sur le développement constitutionnel anglais. Il était essentiel que l'opposition à la politique de Townshend ne vienne pas du seul Walpole en même temps que les discussions au sein du cabinet, qui à cette époque étaient très nombreux et comprenaient l'archevêque de Cantorbéry et d'autres, pourraient le diviser en deux factions en guerre et diviser le gouvernement. . Walpole commença donc à formaliser les réunions informelles des quatre ou six premiers ministres d'État, qui étaient particulièrement actives lorsque le roi, avec Townshend, était à Hanovre. Ils étaient faciles à gérer pour Walpole, il pouvait les faire pression en privé et être certain de leurs points de vue avant la réunion. Ainsi Townshend a été isolé et finalement chassé du bureau. Mais Walpole a maintenu ce petit cabinet efficace car il lui a permis de garder une solide connaissance des détails des affaires étrangères. De ce petit cabinet est dérivé notre cabinet moderne et le comportement de Townshend a été accepté comme la seule procédure correcte. Si un ministre de cet anneau intérieur différait violemment sur la politique avec les autres, on a estimé qu'il devait démissionner et de cette croyance a progressivement évolué la théorie de la responsabilité du cabinet. Mais, bien sûr, Walpole n'avait aucune idée qu'il encourageait d'importants développements constitutionnels. C'était pour lui un moyen d'arriver à ses fins, une manœuvre commode et ingénieuse par laquelle il s'assurait la plus pleine extension de son pouvoir pour le bien de sa politique de paix.

Mais la paix était difficile à assurer. Beaucoup de ses contemporains pensaient sincèrement que la politique de Walpole dans les affaires étrangères était hostile aux intérêts de l'Angleterre et souhaitaient voir une attitude beaucoup plus truculente et moins compromettante envers la France et l'Espagne, qu'ils considéraient comme de sérieux obstacles à notre croissance commerciale. D'autres politiciens se sont joints à eux, dont certains whigs, comme Pulteney, que Walpole n'aurait à aucun prix, dans l'espoir qu'un front uni de l'opposition renverserait Walpole. Ils l'attaquèrent sur tous les points, y compris sa politique de taxation par accise, qui avait beaucoup fait pour favoriser l'expansion du commerce anglais. Mais Walpole a ignoré des torrents d'abus personnels, d'agitation publique violente, a donné un coup de pied sonore aux chiens grognants quand il en avait l'occasion, et a persisté obstinément dans sa politique étrangère et ses réformes financières, jusqu'à ce qu'il soit confronté à une menace de scission à la Cour, dans les rangs de ses propres partisans. Puis il vit le signal de danger. Il abandonna aussitôt l'accise et, plus tard, déclara à contrecœur la guerre à l'Espagne, disant amèrement au duc de Newcastle que c'était sa guerre, et qu'il lui en souhaitait la joie. Dans de telles circonstances, un premier ministre moderne aurait démissionné immédiatement, mais Walpole ne se considérait pas comme un premier ministre et ne s'appliquait pas non plus les principes inhérents à la démission de Townshend. Walpole se considérait comme le premier serviteur du roi et, bien qu'il puisse poursuivre les affaires du roi avec l'approbation du roi, il était prêt à rester au pouvoir et, si nécessaire, à jeter ses propres principes par-dessus bord. Il continua à s'occuper des affaires de son maître jusqu'en 1742, ne démissionna que lorsqu'il fut absolument clair pour lui qu'il ne pouvait plus le faire.

La carrière de Walpole est extrêmement difficile à évaluer. Il n'avait aucun des pouvoirs étranges de Chatham de sentir intuitivement le destin futur de l'Angleterre et, par sa rhétorique sans égal, d'inspirer le pays à s'efforcer de l'atteindre. C'était un avenir de grandeur impériale, mais aussi de guerre et d'endettement sans fin que Walpole aurait déploré. Il n'avait pas la stature morale d'un Gladstone. Bien qu'il n'ait pas inventé la corruption ou l'exploitation de l'intérêt personnel de politiciens avares, qui étaient en bonne voie au moment où il est entré en politique, il était plus impitoyable dans son utilisation du clientélisme, et plus évident, que ses prédécesseurs, et amené à la question impliquait son infinie capacité de détail. Les places de Tidewaiters à Berwick-on-Tweed, la promotion d'un enseigne dans un régiment d'infanterie, une bourse pour un Wykehamist allant au New College, la fondation d'une école aux Bermudes – toutes les candidatures ont été étudiées, enregistrées, classées, et obligés de payer leurs dividendes en termes d'allégeance politique. Connaissant bien l'importance des liens familiaux, il n'hésita pas à doter son cousin de Norfolk des meilleures places au sein même du gouvernement. C'était de notoriété publique et évoqué dans la presse et il est indéniable que son utilisation effrontée des lieux a jeté le discrédit sur les institutions gouvernementales et a contribué à favoriser le radicalisme de la classe moyenne de la fin du XVIIIe siècle. Tel est le cas contre lui. Pourtant, bien que l'on doive écarter sa contribution au développement constitutionnel – car cela était en grande partie fortuit et provenait de ses méthodes, pas de ses intentions – il y a beaucoup à son actif. Sa réorganisation de la fiscalité et de l'administration financière a donné aux fonds du gouvernement anglais, tout au long du XVIIIe siècle, un dynamisme et une force qu'aucun autre pays européen ne pouvait rivaliser. Elle a attiré vers nous la capitale hollandaise qui nous a permis de gagner un vaste empire commercial et cela a rendu possible la révolution industrielle. Sa politique de paix, de prospérité, de stabilité, de sécurité, en outre, était assurément admirable à tous égards, et valait bien les blessures occasionnelles infligées à notre fierté nationale. L'attitude instinctive de Walpole envers la politique était beaucoup plus proche des aspirations communes de l'humanité que la majorité de nos premiers ministres. Sa vision d'un monde sûr, ordonné et prospère, dans lequel l'histoire humaine ordinaire pourrait être vécue selon ses propres nécessités étranges, doit encore imposer le respect. D'où son amertume envers ceux qui mettraient en danger la paix au nom de Gibraltar ou pour les prétendus mauvais traitements espagnols du capitaine Jenkins, un simple contrebandier-marchand. Par conséquent, dans la bouche de Walpole, le terme « patriote » allait devenir un terme d'abus car c'était le patriotisme de l'avidité égoïste et non du bon sens humain solide. Le point de vue de Walpole était trop sophistiqué, trop courtois pour prévaloir. Et pourtant, bien que la balance pesait contre lui, il obtint une période de paix plus longue que celle dont l'Angleterre avait joui depuis le règne d'Élisabeth ou qu'elle devait jouir jusqu'au XIXe siècle et c'est peut-être en cela que réside sa plus grande réussite.

Il n'y est parvenu que grâce à son énergie inhumaine et à sa perspicacité tout à fait exceptionnelle en matière de tactique politique. Nous aimons considérer le XVIIIe siècle comme un monde de loisirs, mais Walpole a travaillé aussi dur que n'importe quel ministre moderne. Au Trésor avant huit heures du matin, prêt à mener ses premières entrevues, pendant les séances du Parlement, il était presque continuellement à la Chambre. En route pour Houghton, nous entendons parler de lui à six heures à Newmarket, afin de s'occuper de ses lettres. Partout où il va, des liasses de papier le suivent et, même s'il prend le temps de chasser ou de boire ou de sa maîtresse, le travail se poursuit sans remords. Procédure de trésorerie, recettes fiscales, dépêches étrangères, élections, promotion régimentaire, tribulations des dissidents ou des colons, les difficultés d'Eton College à propos d'un cabaret appartenant à la couronne, tout ce qui est grand ou petit reçoit son attention particulière.

Cette connaissance, couplée à ses formidables pouvoirs d'argumentation, le rendait difficile à déloger. Et pourtant, il avait toujours du temps à perdre. Il consacrerait des heures au roi et à la reine, pour s'assurer de leur soutien absolu. Aucun ministre n'aurait pu être plus facile d'accès car ses papiers sont pleins de lettres de remerciement pour la peine qu'il a prise en charge des cousins ​​et des fils cadets du pays à la recherche d'une carrière. Il semble les avoir tous vus personnellement. Les nombreux contacts humains de Walpole, associés à la patience et à la prévoyance, lui ont donné une connaissance inégalée de l'aspect personnel changeant de la politique, dont il a tiré sa superbe certitude de décision en temps de crise. He seemed always to know whom he could disgrace with impunity, whom he must flatter and cajole back into alliance. No prime minister ever weathered so skilfully, or so often, the danger of a break-up of his ministry. Again and again the political world confidently expected his fall but until 1742 he confidently rode through all storms. With his rare combination of detailed knowledge and subtlety in human relations, backed by a prodigious memory and an obstinate faith in his attitude to life, he knew exactly what he wanted – power for himself, to bring peace and prosperity to his country. After Walpole's defeat, England embarked on a race for wealth through aggressive war which was to last for nearly a century of tribulation and heroism, and at length called into being the industrial revolution, destined to destroy forever the world which he had struggled to maintain. Time has not served him well. His use of patronage and corruption, his worldliness and cynicism, are remembered in our text books but his capacity, his wisdom, his aspirations are frequently neglected. Even more neglected is another aspect of his personality. None of our British prime ministers can compare with Sir Robert Walpole in appreciation of the fine arts. He personally supervised the building of Houghton, the design of the superb furniture by Kent, and the magnificent collection of pictures afterwards sold to Catherine of Russia. To questions of taste he brought the same confident certainty of judgment that made him a political master.


Biographie

Robert Walpole was born in Houghton, Norfolk, England on 26 August 1676, and he came from a family of local Whig gentry. He was elected to his father's old parliamentary constituency in 1701, looking to country gentlemen for his political base. He became Secretary of War in 1708 during the War of the Spanish Succession, and he survived a Tory-led impeachment attempt and went on to serve as Chancellor of the Exchequer from 1715 to 1717 and from 1721 to 1742, also serving as Prime Minister and leader of the House of Commons from 1721 to 1742. He survived the South Sea Bubble stock-market crisis of 1720 and was tasked with sorting out the government crisis by King George I. Walpole pursued a non-interventionist foreign policy, worked for lower taxes and growing exports, and allowed slightly more tolerance for Protestant dissenters. However, the death of Queen Caroline of Ansbach in 1737 weakened Walpole's influence over King George II, and the King's estranged son, Frederick, Prince of Wales and Walpole's political opponents William Pitt the Elder and George Grenville allied against the declining elder statesman. The "Patriot Whigs" under Pitt opposed Walpole's non-interventionist policies, and, in the 1734 general election, Walpole's Whigs lost 85 seats and were reduced to 330 seats, while the Patriot Whigs won in 68 more constituencies to gain a total of 83 seats. In 1741, the Whigs dropped to 286 seats, while the Patriot Whigs rose to 131 seats. Due to his electoral defeat and naval defeats during the War of Jenkins' Ear with Spain, Walpole was forced out of office on 11 February 1742, losing a motion of no-confidence over a supposedly rigged by-election. His supporters then reconciled with the Patriot Whigs to form a new government. Walpole died in 1745 at the age of 68.


Great Britons: ROBERT WALPOLE – The First Prime Minister

La bonne nourriture britannique vous manque ? Ensuite, commandez auprès du British Corner Shop – Des milliers de produits britanniques de qualité – y compris Waitrose, expédition dans le monde entier. Cliquez pour acheter maintenant.

Editor’s Note: This article originally appeared in Issue #8 of the Anglotopia Print Magazine in 2017. Support great long-form writing about British History, Culture, and Travel by subscribing to the Anglotopia Print Magazine. Every subscription helps keep Anglotopia free to everyone to read (articles from the magazine appear on the website 1-year after publication).

Robert Walpole came to prominence just as power in Britain was shifting from the Crown to the Parliament. He was the first, and the longest serving, Prime Minister under the newly-developed balance of power. Although he ruled more by influencing the King than by using Parliament, he laid the foundations for the present constitutional monarchy. By avoiding wars for an extended period, he allowed the country to grow in wealth and establish itself as a powerful nation, ready to build an Empire. He also personally enriched himself and retained power by using the corrupt political system which existed at that time.

  • Born 1676 – died 1745
  • Britain’s first Prime Minister
  • Established the foundations of the British parliamentary system
  • Kept his party – the Whigs – in power for 50 years

The Glorious Revolution in 1688 was a turning-point in British history, shifting the balance of power away from the Monarch and toward the Parliament. After the English Civil War abolished the Monarchy, Charles II returned to the throne when the Commonwealth collapsed in 1660, but when Charles II died in 1685 his already-unpopular Catholic brother, James II, took the throne. English Protestants were outraged, and a group of nobles arranged for his nephew and son-in-law William, Prince of Orange, to invade England and ensure that a Protestant dynasty ruled. James II fled and William and Mary took the throne, establishing a Protestant succession that has continued in various forms into the present. But William got the throne at a price – The Bill of Rights of 1689.

The Bill of Rights listed 12 things that James had done to subvert the laws and liberties of this kingdom and asserted a list of ancient rights and liberties which were to be protected. These lists repeated used the term without the consent of Parliament, effectively limiting the power of the King in matters such as raising an Army the election of MPs levying taxes establishing fines and punishments and limiting free speech within Parliament. Britain does not have a written constitution, so the transfer of these powers to Parliament represented a major shift of power towards a constitutional monarchy, such as exists in Britain today.

What the King could still do was select the person who was his Prime Minister, who must, however, be the person most likely to command the confidence of the House of Commons. The first person to effectively hold that position was Robert Walpole, 1st Earl of Orford.

Walpole was born in the small Norfolk village of Houghton on the 26 August 1676. He was the fifth of what were to become 19 brothers and sisters. His father was a member of the local gentry and an MP for the Whig party. Robert was educated privately and then went on to Eton School and King’s College, Cambridge. Although he had intended to enter the clergy, plans changed after his two elder brothers died, leaving him the heir. He returned home to help his father, and two years later, in 1700, his father died, leaving the family estate of 10 manor houses and land to the 24-year-old Robert.

It was relatively easy to take advantage of the corrupt nature of the electoral system of the time – there was no secret ballot and since those eligible to vote were limited, a rich man could buy all the properties with voting rights, install obedient tenants, and ensure a seat for perpetuity – a so-called pocket borough. This Walpole did in 1702 with the borough of Kings Lynn, in the same year that William died, and the popular Protestant Queen Anne took the throne. Like his father, he was a Whig, whose rivals in parliament were the Tories. The Whigs were largely responsible for curtailing the freedom of the monarch, preferring to exercise power themselves. Their political descendants became the current Liberal Party. They supported Protestantism and were largely responsible for the Glorious Revolution.

Number 10 Downing Street is the headquarters and London residence of the Prime Minister of the United Kingdom.

Walpole caught the eye of the new Queen and became a member of the advisory council to her husband, Prince George of Denmark. He entered the Cabinet of Lord Godolphin as Secretary of War and Treasurer of the Navy. When power shifted to the Tories at the election of 1710, the new Lord High Treasurer was a defector from the Whigs, Robert Harley, who attempted to entice Walpole to join him, but failed, leaving Walpole as a major critic of the new government and defender of the Whig cause. To eliminate him from the opposition he was found guilty of accepting bribes and expelled from Parliament. He spent six months as a prisoner in the Tower of London, where he continued to attack the government, but in 1713 he was re-elected to his seat of Kings Lynn.

The death of Queen Anne the following year brought her distant German cousin, George I, to the throne, a triumph for the Whigs, we retained power for the next 50 years. Walpole became a powerful member of the Cabinet as a Privy Councillor and Paymaster of the Forces. He also condemned without trial prominent members of the previous Tory government. He quickly rose to Lord of the Treasury and Chancellor of the Exchequer. In a dispute over foreign policy with other cabinet members Walpole chose to resign and join the opposition, but after being influential in ending a rift in the royal family, he returned to the Cabinet.

As a younger man, Walpole had purchased shares in the South Sea Company, a joint-stock company with a monopoly on trade with South America. Walpole enjoyed a 1,000% profit, but others were not so fortunate, and when the highly inflated value of the stock began to fall in the event known as the South Sea Bubble, prominent cabinet members were implicated. Although Walpole protected them from punishment, he benefited from their resignations and was able to eliminate several long-standing rivals, leaving him the most prominent and powerful figure in the Cabinet. He simultaneously became First Lord of the Treasury, Chancellor of the Exchequer and Leader of the House of Commons with his brother-in-law Lord Townsend by his side they effectively controlled the entire government. He became, in fact, if not in the title, the King’s ‘Prime Minister’, the first since the Glorious Revolution established the importance of such a position. He devised a scheme to partially repay those most injured by the South Sea debacle and reduced the damage to the reputation of the King and the Whig party.

George I

Throughout the reign of George I the power of the Cabinet and the Prime Minister rose, as that of the King declined. When George II took the throne, he retained Walpole and even Townsend, despite a personal dislike of him. When Townsend died in 1730, Walpole was left in sole charge and clearly the most powerful person in the country. Despite opposition and ridicule from many social liberals, like Jonathan Swift and Dr. Samuel Johnson, Walpole was able to remain popular with the people by keeping Britain out of wars and thus keeping taxes low. Despite a succession of crises he retained power, even managing to silence critics like Alexander Pope and Henry Fielding by regulating the theatres, so reducing their power to parody and satirize him.

As time passed, however, his popularity waned, and an unsuccessful war with Spain further damaged his reputation. Finally, corruption and his immense personal enrichment led to a parliamentary inquiry and rather than face the outcome he resigned from office, ending his political career. Always one to land on his feet, however, George II, grieving at the loss of his favorite minister, made him Earl of Orford, thus giving him a seat in the House of Lords. He continued to wield considerable influence with the King, and became known as the ‘Minister behind the Curtain’. As he grew older, he retreated more and more to his country estate, to hunt and admire his extensive collection of art, acquired during his years of power. However his health continued to deteriorate, and he died on the 18 March 1745.

Although usually regarded as Britain’s first Prime Minister in the modern sense, in fact, Walpole governed more by personal influence with the King than by using the House of Commons. He did, however, reduce the Tories to insignificance and ensure Whig dominance for half a century. By keeping Britain away from the older pattern of perpetual wars, he greatly enriched the country, doing that also by protectionist trade policies that allowed the wool industry to thrive and produce revenue for necessary imports.

The use of 10 Downing Street as the official residence of the Prime Minister also dates back to Walpole’s time. The house was a personal gift to him from George II, although he only used it as his residence when he was First Lord of the Treasury.

As for corruption and personal gain, he was probably no more corrupt than most of his peers, although he was known to advise new MPs the rid themselves of their principles and become ‘wiser’.


Robert Walpole, the First Prime Minister

Townshend and Walpole were connected by marriage. They had held together through the political vicissitudes of the last ten years, and for ten years more they remained colleagues. Their government was at first a partnership but neither was content to be second or merely equal to the other and the partnership developed into a rivalry which was only brought to an end when Townshend made up his mind in 1730 to leave the field to Walpole, since they could not longer work in harness together.

But from the outset Walpole rather than Townshend filled the public eye for practical purposes Walpole controlled British policy from the end of 1720 until 1739, and he remained nominally at the head of affairs for three years more.

This long ministry of Walpole inaugurates the era during which the question of primary importance has been not who was king or queen, but who was Prime Minister? Since the days of Charles I and Buckingham it had hardly been possible at any time to name any one person as the minister of the Crown who directed the policy of the state.

The Evolution of the Office of Prime Minister
Before the seventeenth century ministers had been still more palpably the servants of the Crown, holding office at the pleasure of the Crown, and dismissed or disgraced or sent to the block if the Crown so pleased. But from Walpole's time onwards the sovereign has been virtually deprived of choice.

He has hardly been able to refuse a minister pressed upon him by the leaders of the party dominant in parliament, still less to dismiss one who enjoys parliament's support or to appoint one whom parliament finds obnoxious. And almost at all times one particular minister has been decisively the chief of the administration, though not always the nominal figurehead for whom the title of Prime Minister has come to be reserved.

The change however was gradual and unconscious. William III, chose his own ministers, merely modifying his selection in order to avoid excessive friction in the machinery of government. It was a practical outcome of the struggle between Crown and parliament that parliament made its voice heard on questions of policy and of administration very much more energetically at the close of the seventeenth century than in the days of Plantagenets or Tudors the more or less tacit acquiescence of parliament was less easily obtained than in earlier times.

Hence to avoid friction it had become necessary to secure correspondingly a greater concord between ministerial action and parliamentary opinion. Theoretically it was not necessary for minis­ters to be in agreement even with each other, but practically it was becoming very inconvenient that it should not be so. If at any time during the reign of William or Anne all the ministers were taken from one political party, it was merely because such a selection seemed necessary 'at that particular time to prevent a deadlock.

The Role of Royal Whim
The Crown did not as yet recognise, popular opinion did not yet declare, that the power of the Crown to select ministers was restricted, except by the obligation not to choose men who were conspicuously obnoxious. Moreover, the power of the Crown was only slightly restricted even in practice. It is notable that changes of ministry did not usually follow upon general elections.

When the Crown and the ministry were in harmony the electors gave a general support to the ministry. When the Duchess of Marlborough thoroughly dominated the queen, Whigs domi­nated the ministry, and an appeal to the electorate returned a Whig majority.

When the queen shook herself free of the Duchess, Whigs were turned out of office, Tories took their places, and when there was a general election the electors returned a Tory majority. Politicians devoted them­selves more zealously to capturing the favour of the sovereign than to cultivating the goodwill of the electorate. Both the theory and the practice survived the Hanoverian Succession.

But the change of dynasty produced new conditions. One of the two great parties was shattered. The interests of the whole body of Whigs were bound up with the security of the new dynasty. The interests of the new dynasty were bound up with the predominance of the Whigs and the Hanoverian Tories, without hopes of themselves forming a dominant party, were rapidly absorbed into the Whig ranks, more especially after the ignominious collapse of the "Fifteen."

The Crown had not the will, and would not have had the power, to choose ministers except from among the Whigs. After the passing of the Septennial Act, Whig government was never really in danger even the South Sea Bubble confirmed a Whig combination instead of shaking it. Instead of a rivalry of parties, there was only a rivalry of Whig factions and the long ascendency of the Whigs under these conditions made it for ever impossible that a working ministry should be formed independent of party lines.

Within the party the king apparently retained the power of selection but the prestige of the Crown was very much reduced by the fact that it was worn by unattractive and unpopular German princes, while the sentiment of loyalty, wherever it survived at all, was necessarily attracted to the legitimate king "over the water."

Thus if the king was free to choose any Whig ministers he liked, it still remained necessary that he should choose men who would work together and the personal influence of the king proved to be no longer sufficient to induce ministers to work in political harmony when they were personally antagonistic to each other.

Politicians continued to intrigue in order to obtain "royal favour but the royal favour was wasted on any statesman who could not manage his colleagues or who could not manage parliament. This managing capacity was possessed by Walpole, and after Walpole by Henry Pelham. It was not possessed by their rivals, and therefore between 1720 and 1754 Walpole was for twenty years the inevitable minister and Pelham for ten years.

And after Pelham's death government fell into hopeless confusion until there was a coalition between Newcastle and William Pitt. The position of a minister was unstable unless he could secure the royal favour, though the royal favour was not sufficient to keep in power even a brilliant politician who lacked the art of managing his colleagues and parliament.

A History of Britain

This article is excerpted from the book, 'A History of the British Nation', by AD Innes, published in 1912 by TC & EC Jack, London. I picked up this delightful tome at a second-hand bookstore in Calgary, Canada, some years ago. Since it is now more than 70 years since Mr Innes's death in 1938, we are able to share the complete text of this book with Britain Express readers. Some of the author's views may be controversial by modern standards, particularly his attitudes towards other cultures and races, but it is worth reading as a period piece of British attitudes at the time of writing.


Why did Robert Walpole get painted with a crown on his right side?

In this painting of Robert Walpole by John Theodore Heins Robert is painted with a crown on his right. Robert Walpole is according to Wikipedia "a British politician who is generally regarded as the de facto first Prime Minister of Great Britain".

pictured above : Portrait of Sir Robert Walpole (1676-1745) Earl of Orford, painted by John Theodore Heins (1697-1756) followed by a close-up of the crown. attributed to Norwich Castle / Public domain

When looking at a portrait of him I noticed a crown on his right which looked odd to me since Walpole certainly wasn't royalty and the way this portrait is painted reminded me of royal portraits, like for example the portraits of his contemporaries George I and George II which use many of the same elements:

George I and George II both monarchs during Walpole's time as Prime Minister displayed in a similar way. George I - Studio of Godfrey Kneller / Public domain. George II - Thomas Hudson / Public domain

So my question is : Why did Robert Walpole get painted with a crown on his right side?

I have searched a lot on the Internet but with no avail, am I missing something obvious here or is the answer a little more nuanced?


Walpole, Sir Robert, 1st earl of Orford

Walpole, Sir Robert, 1st earl of Orford (1676�). Traditionally known as Britain's first prime minister. From a Norfolk gentry family, Walpole was the Whig MP for Castle Rising (1701𠄲) and King's Lynn (1702�, 1713�). His first posts were as secretary at war (1708) and treasurer of the navy (1710). His part in the administration of the War of the Spanish Succession and his management of the trial of Dr Sacheverell earned him the hatred of the Tory Party and he was dismissed in 1710, impeached for corruption, sent to the Tower (1711), and expelled from Parliament (1712). At the Hanoverian succession he rejoined the government, along with his brother-in-law Viscount Townshend, as paymaster-general, being promoted to 1st lord of the Treasury and chancellor of the Exchequer in 1715. In 1717 he, Townshend, and several followers left the Sunderland/Stanhope ministry. During the ensuing Whig schism Walpole opposed the repeal of the Occasional Conformity and Schism Acts (1718), and successfully defeated the Peerage Bill in the Commons (1719). In April 1720, with most of the schismatic Whigs, he rejoined the government in the office of paymaster-general.

Walpole was not the first ‘prime minister’ several of his immediate predecessors (such as Sunderland, Harley, and even Godolphin) were so regarded, and the term was in common use (though often pejoratively). The starting date of Walpole's premiership is a matter of some controversy. One historian has recently suggested that it should be dated from 1720 (since he was in control of the Treasury as paymaster-general, John Aislabie, the chancellor of the Exchequer, being a figurehead), rather than from the traditional date of his promotion to the chancellorship in 1721. Despite his brilliant financial acumen, which saved the administration and the dynasty in 1720𠄱 from the disaster of the South Sea bubble, and his control of the nation's finances and the secret service money (the major source of patronage), neither of these dates marks his true dominance of the ministry. Both Stanhope (who died prematurely in 1721), and more particularly Sunderland (who also died unexpectedly in April 1722), retained the confidence of George I until their deaths. Until 1724, when he was manœuvred into the lord-lieutenancy of Ireland, Carteret (a protégé of Sunderland's favoured by the king) was a potential rival. Further, from the very beginning of the reconciliation of the Whigs in 1720, Townshend was a major force to be reckoned with, particularly through his control of foreign policy after 1721 (an area dear to the king) and the House of Lords after 1722. Townshend remained in office until his resignation in 1730, and for most of the 1720s the ministry should be seen as a duumvirate. Only in the late 1720s did Walpole become the unquestioned prime minister, partly through forcing the most talented of his Whig opponents, led by Pulteney, into opposition. These self-proclaimed ‘patriots’ worked fitfully with the Tories in the 1730s, but were no real threat to Walpole, until he began to lose his grip in the early 1740s.

Walpole's major contribution to politics was his development of the cabinet system, of the ‘party of the crown’ (which he based on the work of Harley) through extensive use of patronage, and of the Commons as the centre of parliamentary power. His refusal of a peerage in 1723 (it went to his son), which astounded contemporaries, signalled the beginning of the latter development.

Following the South Sea crisis, Walpole's establishment of the Whig hegemony was largely accomplished as a result of his handling of the Atterbury plot in 1722𠄳, which he used to drive home the fear of Jacobitism, a label he had great success in attaching to his Tory opponents, and which, in the final analysis, prevented effective and sustained co-operation between them and the Whig ‘patriots’. The smear of Jacobitism proved very effective for the rest of his ministry. His ruthless control of political patronage was the foundation on which he built his control of the administration. This is best illustrated by his removal in 1734 of several peers from colonelships of regiments for voting against the government, though such positions were, in effect, regarded as private property, and the dismissals caused consternation amongst the political élite.

His sure grip on politics occasionally wavered. One such occasion was the Excise scheme in 1733, which aroused so much opposition that Walpole was forced into dropping the proposal before the second reading. Another was his loss of favour in Scotland by his too repressive measures over the Porteous riots in 1736. Yet another was his opposition to war with Spain in 1739, to which he was forced to agree by both the patriot opposition and members of his own government. The poor handling of the war eventually led to his downfall in February 1742 as he lost control of the House of Commons, one of two essential props to his power. The other was the support of the monarch (first George I, and then George II, though the latter's was uncertain before his accession in 1727), which he retained to the end, along with that of Queen Caroline who, until her death in 1737, provided invaluable support.

Walpole was created earl of Orford upon his resignation, and helped from the Upper House to baffle efforts to impeach him for corruption. He took part in debates in the Lords, and continued to give advice to George II when asked. He devoted much of his time to Houghton in Norfolk, the palatial house he had built and stocked with art treasures. He died in debt

Dickinson, H. T. , Walpole and the Whig Supremacy (1973)
Holmes, G. , ‘Sir Robert Walpole’, in Holmes, G. (ed.), Politics, Religion and Society in England, 1679� (1986)
Plumb, J. H. , Sir Robert Walpole (2 vols., 1956�).


Voir la vidéo: Walpole FULL Audiobook (Octobre 2021).