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L'espion du siècle - Alfred Redl et la trahison de l'Autriche-Hongrie, John Sadler et Silvie Fisch

L'espion du siècle - Alfred Redl et la trahison de l'Autriche-Hongrie, John Sadler et Silvie Fisch

Espion du siècle - Alfred Redl & La trahison de l'Autriche-Hongrie, John Sadler & Silvie Fisch

Espion du siècle - Alfred Redl & La trahison de l'Autriche-Hongrie, John Sadler & Silvie Fisch

Alfred Redl était l'un des espions les plus célèbres de la période précédant la Première Guerre mondiale. De 1907 à 1912, il dirige le service de contre-espionnage austro-hongrois (le Evidenzbureau), mais en 1913, peu de temps après avoir quitté ce poste, il a été dénoncé comme un espion russe et a été autorisé à se suicider. L'année suivante, la première attaque de l'Empire contre la Serbie s'est soldée par un désastre, tandis que les combats sur le front oriental se sont terminés par la perte catastrophique de la Galicie au profit des Russes. On ne sait pas dans quelle mesure Redl peut être blâmé pour ces défaites, mais il était en mesure de remettre aux Russes de nombreux plans autrichiens clés.

Les auteurs sont confrontés à un problème clé - très peu de preuves directes de l'étendue des actions de Redl ont survécu - son suicide signifie qu'il n'a jamais été interrogé et que de nombreuses archives austro-hongroises ont été perdues après l'effondrement de l'Empire. Le manque de preuves solides de ses actions réelles signifiait que de nombreux récits de plus en plus extravagants de son espionnage avaient été publiés à l'époque, brouillant davantage les pistes.

Malheureusement, ce livre n'est pas très bien organisé. Le récit de la carrière militaire de Redl saute assez au hasard, tout comme le récit de ses activités d'espionnage connues. C'est une histoire qui bénéficierait d'un cadre très clair, y compris un examen clair de ce que nous savons réellement sur les activités d'espionnage de Redl. Nous avons une bonne idée de la période et de l'atmosphère des dernières années de l'empire austro-hongrois, et le matériel sur la double carrière de Redl est ici – tout simplement pas clairement structuré.

Chapitres
1 – Prélude
2 – Le garçon de Lemberg
3 – La Dernière Valse
4 – Le jeu
5 – L'Evidenzbureau (Bureau de renseignement)
6 – L'As des espions
7 – La trahison
8 – Dolce Vita
9 – La chute
10 - Héritage

Auteur : John Sadler et Silvie Fisch
Édition : Relié
Pages : 170
Editeur : Pen & Sword Military
Année : 2016



Espion du siècle - Alfred Redl et la trahison de l'Autriche-Hongrie, John Sadler et Silvie Fisch - Histoire

L'espion du siècle : Alfred Redl et la trahison de l'Autriche-Hongrie, par John Sadler & Silvie Fisch

Barnsley, Eng. : Pen & Sword / Philadelphie : Casemate Publishers, 2016. Pp. x, 172. Illus., notes, biblio., index. 39,95 $. ISBN : 1473848709.

L'espion qui a détruit un empire

Les auteurs, respectivement britannique et allemand, tous deux largement publiés dans l'histoire ou le patrimoine culturel, abordent le cas d'Alfred Redl (1865-1913). Bien que certains espions - Mata Hari ou Sidney Riles - soient plus célèbres, même leurs aventures - réelles ou supposées - transformées en films et séries télévisées, et plusieurs ont été étiquetées avec le titre "Espion du siècle" - notamment Reinhard Gehlen, qui n'était sans doute pas particulièrement efficace - Redl mérite bien plus certainement le titre du livre.

Redl était un rare officier austro-hongrois qui venait de racines assez modestes, de la pauvreté virtuelle en fait. Doué d'un esprit brillant et avec un peu de chance et d'influence, Redl a obtenu une commission et est finalement devenu un officier d'état-major et est devenu colonel. À un moment donné, Redl a commencé à espionner pour la Russie. Comme le notent les auteurs, ses motivations ne sont pas claires, son goût pour la vie élevée a certainement joué un rôle, mais il a peut-être également été victime d'un chantage pour l'espionnage, car les Russes étaient très tôt conscients de son homosexualité.

Pendant de nombreuses années, Redl a utilisé ses diverses missions d'état-major pour fournir aux Russes des renseignements essentiels. Remarquablement, pendant un certain temps, il était même à la tête du contre-espionnage austro-hongrois et s'arrangea pour que les Russes lui permettent de « capturer » certains de leurs agents les moins capables. Pendant ce temps, il réussit à s'enrichir, amassant une fortune qui, par sa mort, dépassait apparemment celle du chef d'état-major impérial et royal Conrad von Hotzendorf lui-même.

Finalement pris, en 1913, de façon remarquable, plutôt que de griller Redl lors de son arrestation, les autorités militaires l'ont encouragé à se suicider, ce qu'il a fait rapidement. peut avoir inclus des officiers subalternes avec qui il a eu des affaires, parmi eux le propre fils de Conrad. En conséquence, l'étendue complète de la trahison de Redl est inconnue. Il a certainement révélé les plans de guerre austro-hongrois aux Russes, et malgré l'apprentissage de cela, l'état-major n'a pas apporté plus que des changements mineurs à leurs dispositions, de sorte que le désastre qui en a résulté sur le front de l'Est a probablement coûté à l'empire jusqu'à un million. victimes dans les premiers mois de la Grande Guerre, un désastre dont l'armée impériale et royale ne s'est jamais remise.

Au cours des années d'après-guerre, une grande partie des preuves des activités de Redl détenues par l'armée autrichienne ont apparemment été détruites ou "mal classées" de peur que cela ne soit une source d'embarras, tandis que les documents du côté russe semblent avoir disparu pendant les révolutions de 1917.

Ainsi, parce que les preuves des activités de Redl sont inégales, Espion du siècle est aussi assez inégal. Néanmoins, les auteurs ont réussi à nous donner ce qui est probablement le meilleur compte rendu de la vie et de la carrière militaire de Redl jusqu'à présent, tout en mettant en lumière le milieu militaire, social, culturel et du renseignement dans lequel il a prospéré.


Prélude

Le poids énorme des malles utilisées par certains voyageurs inflige assez souvent de graves blessures aux porteurs des hôtels et des chemins de fer qui doivent les manipuler. Les voyageurs sont donc invités à placer leurs objets lourds dans des colis plus petits et ainsi minimiser au maximum le mal. (Baedeker, Autriche-Hongrie, 1911)

C'était une journée froide pour la saison à Vienne, plutôt venteuse, et la pluie occasionnelle a aggravé les choses. Le colonel Redl avait fait tout le chemin depuis Prague et s'était rendu directement dans sa chambre de l'hôtel Klomser, un bâtiment remarquable de la vieille ville, faisant partie d'un complexe plus vaste connu sous le nom de Palais Batthyány-Strattmann pendant près de deux siècles. Pourquoi l'hôtel ? Redl avait son propre appartement à Vienne. Son emplacement n'était-il pas assez central ? A-t-il préféré rester moins visible ?

Vienne, ancienne capitale de l'empire autrichien et résidence de l'empereur, était devenue la capitale de la moitié cisleithanienne de la monarchie austro-hongroise. C'était le siège du gouvernement du grand-duché de Basse-Autriche, résidence d'un prince-archevêque catholique romain et quartier général du 2e corps de l'armée austro-hongroise. Vienne couvrait une superficie presque aussi grande que Londres. Plus de 2 millions de personnes vivaient ici avant le début de la Première Guerre mondiale, faisant de Vienne la quatrième capitale d'Europe.

Le puissant Danube traverse encore la ville aujourd'hui et rencontre les eaux de la Vienne. Mais la Vienne de Redl était alors une ville très différente - bien que dominée par des structures réactionnaires et conservatrices, elle était aussi un eldorado des arts et une capitale de la science, liée à des noms tels que Egon Schiele, Oskar Kokoschka, Gustav Mahler, Arnold Schoenberg, Joseph Roth et Stefan Zweig, qui a écrit :

C'était un monde ordonné avec des classes définies et des transitions calmes, un monde sans hâte. Le rythme de la nouvelle vitesse ne s'était pas encore transmis des machines, de l'automobile, du téléphone, de la radio et de l'avion, à l'humanité, le temps et l'âge avaient une autre mesure.¹

Ce jour-là, le 24 mai 1913, Alfred Redl n'avait pas d'yeux pour la beauté de Vienne. Quelques heures plus tard, aux premières heures du 25 mai, l'ancien chef de la branche de contre-espionnage du Bureau du renseignement d'Autriche-Hongrie a été retrouvé mort dans sa chambre d'hôtel. Il s'était tiré une balle dans la bouche. Le projectile a été retrouvé coincé dans son crâne.

Pourquoi cet homme prospère et très apprécié avait-il décidé de mettre fin à ses jours ? Sa carrière s'était épanouie. L'année précédente seulement, il avait quitté son poste à Vienne pour devenir chef d'état-major du 8e corps d'armée à Prague. Il avait un bel avenir devant lui et était même considéré comme un candidat potentiel au poste de ministre de la Guerre.

La nouvelle de son suicide est tombée dans la presse locale le lendemain. Le pistolet avait glissé de ses mains, tout son visage était couvert de sang (Wiener Neueste Nachrichten, 26 mai 1913). Ils étaient tous d'accord : il avait été « dérangé mentalement ». C'était en fait l'explication communément admise du suicide, avec une longue tradition. Dans la société pré-moderne, quelqu'un qui s'est suicidé de son plein gré n'avait pas droit à un enterrement chrétien.

Dans le cas de Redl, les raisons de ses problèmes de santé mentale semblaient évidentes. Homme de devoir qui avait consacré sa vie à l'armée, il avait travaillé beaucoup trop dur, ce qui avait conduit à ce que nous appelons aujourd'hui le « burnout ». Wiener Neueste Nachrichten l'a appelé «l'un de nos officiers d'état-major les plus motivés et les plus efficaces» et a affirmé qu'il avait récemment souffert de nuits blanches.

Mais alors que la plupart des journalistes tentaient de se surpasser en louant l'honnêteté exceptionnelle du défunt, les premières rumeurs ont commencé à se répandre. 3 000 couronnes autrichiennes auraient été retrouvées dans sa chambre d'hôtel. Les Neueste Wiener Tagblatt ont annoncé qu'ils avaient déjà commencé à enquêter sur ces allégations. Cela a été publié le 26 mai, juste un jour après le suicide. Néanmoins, un jeune journaliste de Prague prétendra plus tard que c'était son article dans le journal de langue allemande Bohême qui avait d'abord fait douter de la table rase de ce soldat.

Egon Erwin Kisch était né à Prague, la « place du marché pleine de sensations » en 1885 et s'était plus tard fait la réputation de « reporter furieux ». À ses débuts, il avait déjà fait connaissance avec des « fanatiques de la liberté, des anti-autoritaires, des égalitaires, pleins de haine contre les lâches et les combattants et le militarisme … , ils m'ont donné beaucoup de leur précieuse haine pour la société privilégiée, quelque chose que je suis honnêtement reconnaissant pour'.²

Il a commencé comme reporter local, d'abord pour le Prager Tagblatt, puis pour le Bohême. Les Bohême était un journal conservateur, progouvernemental et anti-tchèque. Kisch n'avait que 21 ans lorsqu'on lui a proposé un emploi. Il se concentre bientôt sur les classes inférieures, sur leur vie quotidienne dominée par la pauvreté et sur les affaires criminelles. Ici, dans les quartiers les plus pauvres de la ville, dans les pubs et les bordels, il a développé son célèbre style de journalisme d'investigation. Ses articles ont été publiés dans le supplément du samedi du journal, et ils ont eu un tel succès qu'il les a ensuite publiés dans son livre « Aventures à Prague ».

Malheureusement pour notre cas, Kisch n'a pas toujours été trop exigeant sur la vérité. Comme Viera Glosíková de l'Université Charles de Prague, le dit :

Kisch a toujours su que l'information seule ne suffit pas. Il s'est rendu compte qu'il devait attirer l'attention des lecteurs et les amuser. Il a appliqué des moyens littéraires, des touches lyriques, des dialogues, des descriptions et beaucoup de tension. Il suivait une histoire et n'en révélait l'essence qu'à la toute fin.³

Au fil des ans, Kisch a publié quatre versions différentes de son histoire Redl, et ses descriptions du cours des événements ont été pour la plupart acceptées comme définitives.

Kisch a affirmé dans plusieurs de ses livres qu'il avait été le premier à affirmer que Redl avait été empêtré dans le monde de l'espionnage, en caractères gras en haut de la page 1 du Bohême. En fait, c'était la page 2 de l'édition du soir du 27 mai, et le même jour Die Zeit à Vienne a également évoqué une éventuelle connexion. Ce fut un tournant crucial, car Die Zeit était un journal lu et recueilli des informations auprès des cercles d'officiers, certainement pas un organe anti-monarchiste.

Des rumeurs circulent à Vienne selon lesquelles le colonel d'état-major Redl s'est suicidé hier parce qu'il était mêlé à une affaire d'espionnage. Les officiers avec lesquels il a tenu compagnie peu de temps avant sa mort ne l'ont confronté aux preuves à charge, le colonel Redl a préféré éviter d'autres enquêtes par la mort dans un délai donné.

Néanmoins, l'approche de Kisch était unique en son genre et divertit encore aujourd'hui, car il a annoncé la nouvelle sous la forme d'un démenti, pour éviter la confiscation de l'article :

Il y avait une difficulté qui semblait insurmontable. Comment laisser entendre qu'un chef d'état-major autrichien était à la solde d'une nation étrangère ? Comment imprimer de telles nouvelles dans un journal autrichien sans confiscation immédiate ? que par une pièce surprise. (…) On risquerait la suppression de l'édition du soir en faisant sortir la nouvelle sous la forme d'un démenti.

Ainsi, en gras et dans la partie la plus proéminente de la première page, nous écrivions : « Nous avons été invités par une autorité supérieure à démentir les rumeurs qui ont surgi surtout dans les cercles militaires, selon lesquelles le chef d'état-major général du corps d'armée de Prague , le colonel Alfred Redl, qui s'est suicidé avant-hier à Vienne, avait été un espion au service de la Russie et avait trahi les secrets militaires de son pays.» (…) Ces démentis sont bien compris par le lecteur. L'effet est exactement le même que si vous disiez : « Aucune preuve n'a été trouvée que X est un piquant. » le commandant du corps ou de l'un des ministères à Vienne.

Alors, comment avait-il pu être si sûr qu'il y avait du vrai derrière ces rumeurs ? Qu'est-ce qui l'a poussé à prendre le risque de rendre publiques des allégations aussi graves ? Selon Kisch, tout avait commencé par un match de football. À cette époque, il était président du club de football de second ordre Sturm, le seul groupe allemand à jouer contre une équipe tchèque. Le match de dimanche contre Union Holeschowitz était important, car son résultat a décidé des perspectives de championnat du club. L'équipe s'est fortement appuyée sur son arrière droit, un homme appelé Hans Wagner, serrurier de profession. Mais il n'est jamais venu. Sturm a perdu le match et Kisch était furieux.

Wagner se présente le lendemain dans le bureau de Kisch et explique son absence :

"J'étais déjà habillé pour y aller quand un soldat est entré dans notre magasin et a dit que quelqu'un devait se rendre immédiatement au quartier général du corps d'armée pour casser une serrure."

'Ne me dis pas de mensonges. Un tel travail ne prendrait pas plus de cinq minutes. Et nous avons retardé le coup d'envoi d'une heure complète.

«Ça a pris trois heures. J'ai dû entrer par effraction dans un appartement, puis ouvrir tous les tiroirs et placards. Il y avait deux messieurs de Vienne, l'un d'eux devait être colonel. Ils cherchaient des papiers russes et des photographies de plans militaires.

Je crois qu'il appartenait à un général. C'était un grand appartement, au deuxième étage.

Kisch a mis deux et deux ensemble. L'appartement ne pouvait appartenir qu'au suicidé Alfred Redl. Ce fut une sensation, exactement ce dont un jeune journaliste prometteur avait besoin pour poursuivre sa carrière.

Le vrai nom du serrurier qui a été appelé dans l'appartement de Redl était Wenzel Kučirek. Le biographe de Kisch, Michael Horowitz, estime que même le match de football était une pure fiction dès le départ. Pourtant, Kisch a longtemps été considéré comme le découvreur du « scandale du siècle ». Sa représentation des événements qui ont finalement conduit à la mort de Redl, encore une fois la réalité brouillée avec la fiction, a été considérée comme allant de soi et a eu une influence formatrice sur de nombreux autres écrivains et cinéastes – plus à ce sujet plus tard.

À Vienne, la situation a considérablement changé le 28 mai, jour des funérailles d'Alfred Redl. La déclaration officielle initiale du Royal and Imperial Telegraphic News Bureau avait proclamé que les funérailles seraient suivies « par tous les officiers de haut rang de la capitale, par toutes les troupes en congé et par les cadets de toutes les académies militaires voisines ».

Les funérailles à Vienne ont joué un rôle important dans la vie quotidienne de la ville, comme le rappelle ironiquement Otto Friedlaender dans son autobiographie. Letzter Glanz der Maerchenstadt (Dernière gloire de la ville de conte de fées).

Il y a beaucoup d'"amateurs de funérailles" parmi la population de Vienne qui ne manquent jamais un beau enterrement. Ce sont des gens occupés car il y a tellement de belles funérailles chaque jour. Les pauvres économisent toute leur vie pour de splendides funérailles avec une magnifique charpente et un corbillard de gala.

Le scénario réel au cimetière central de Vienne était assez différent. Encore une fois Die Zeit connaissait tous les détails et a rapporté comment la foule a réagi avec une grande colère lorsqu'à 12h50, deux hommes sont apparus portant le cercueil, l'un d'eux vêtu de façon décontractée. Seule une poignée de membres de la famille étaient présents, dont les deux frères de Redl. Le cercueil fut hissé sur un simple corbillard tiré par deux chevaux. Pas un seul officier militaire ne s'est présenté, aucune marche funèbre, aucun roulement de tambour ou volée sur la tombe n'a escorté le colonel jusqu'à sa dernière demeure.

Mais au grand dam des dirigeants militaires, deux des gerbes déposées provenaient de leurs propres rangs. L'un aurait été offert par le régiment auquel appartenait le frère de Redl, le second portait un ruban avec l'inscription « L'Ami à l'Ami » et affichait le nom du major Friedrich Novak. Un ordre a été donné d'enlever les deux couronnes, et la direction du cimetière a été obligée.

À présent, la presse avait goûté au sang et était devenue imparable dans sa soif d'en savoir plus. Le jour des funérailles, le Prager Tagblatt cité Die Zeit (ainsi que d'autres journaux) et avait l'intention d'écrire plus en détail sur les activités d'espionnage présumées du colonel - mais il a été saisi.

Le lendemain, les socialistes Arbeiterzeitung (Journal des travailleurs) a proposé le titre : « Le colonel de l'état-major général – un


20 scandales historiques fascinants du monde entier

Elagabale. PenséeCo

1. L'empereur le plus scandaleux de Rome

Rome avait plus que sa juste part d'empereurs bizarres et scandaleux, notamment Néron, Caligula et Commode. Aucun, cependant, n'a autant scandalisé les Romains que César Marc Aurèle Antoninus Auguste, mieux connu dans l'histoire sous le nom d'Elagabalus (203 & ndash 222), empereur de 218 jusqu'à sa mort. Ses pratiques religieuses orientales, qui auraient été très inhabituelles dans la Rome contemporaine si elles étaient pratiquées par un simple citoyen, étaient des sensibilités romaines bizarres et choquées lorsqu'elles étaient pratiquées par un empereur.

Dans sa jeunesse, il avait servi comme prêtre du dieu solaire syrien Elagabalus. Il monta sur le trône à l'adolescence, après que sa grand-mère eut intrigué qu'il succède à son cousin, l'empereur assassiné Caracalla. Il prit le nom de la divinité comme sien et apporta son culte à Rome, où il lui fit construire un temple somptueux. Là, devant les yeux des sénateurs étonnés, des hauts dignitaires et du public, Elagabalus dansa autour de l'autel de la divinité au son des cymbales et des tambours. Cela n'a tout simplement pas été fait et, ajouté à son effémicité perçue, il est devenu un objet de mépris, ce qui a conduit à son meurtre en 222.

Où avons-nous trouvé ce truc? Quelques sources et lectures complémentaires


À la fin des années 1970, un employé de Yale a déverrouillé une longue pièce inutilisée dans l'un des bâtiments de l'université, et mon garçon, a-t-il trouvé une surprise à l'intérieur : des milliers et des milliers de photos de jeunes hommes nus, montrant leur front, leurs côtés et leurs arrières. Pour ajouter à la bizarrerie, il semblait y avoir des épingles métalliques pointues dépassant des épines des hommes nus. Qu'est ce que ça pourrait être? Était-ce le trésor d'un cinglé, avec un fétiche de niche pour le porno vaudou BDSM? Il s'est avéré que ce n'était rien de si juteux, mais quand même assez étrange en soi.

Des années 1940 aux années 1970, Yale, ainsi que d'autres écoles de l'Ivy League telles que Harvard, Vassar et Brown, ont demandé à leurs étudiants de première année de poser nus pour une séance photo. L'objectif était de fournir du matériel pour une étude massive sur le développement du rachitisme, et cela impliquait de coller des épingles dans le dos des sujets, hommes et femmes. Des générations de l'élite country qui sont allées aux Ivy Leagues ont posé, et les archives comprenaient les photos nues de personnalités bien connues allant de George W. Bush à Hillary Clinton à Diane Sawyer à Meryl Streep. Les photos ont été brûlées après la fuite de nouvelles et l'étude a été dénoncée. Cependant, il est possible que certains aient échappé aux flammes et circulent toujours là-bas, pour éventuellement se retrouver un jour sur Internet.


Informations sur le produit

  • Herausgeber &rlm : &lrm Pen & Sword Books Ltd édition illustrée (2 novembre 2016)
  • Sprache &rlm : &lrm Anglais
  • Gebundene Ausgabe &rlm : &lrm 170 Seiten
  • ISBN-10 &rlm : &lrm 1473848709
  • ISBN-13 &rlm : &lrm 978-1473848702
  • Abmessungen &rlm : &lrm 16 x 2,29 x 23,62 cm
  • Amazon Best-seller-Rang: Nr. 3 124 792 à Bücher (Siehe Top 100 à Bücher)
    • Nr. 341 dans Biografien über den Ersten Weltkrieg
    • Nr. 3 598 à Erster Weltkrieg (Bücher)
    • Nr. 11 709 à Militärwissenschaft

    Espion du siècle - Alfred Redl et la trahison de l'Autriche-Hongrie, John Sadler et Silvie Fisch - Histoire

    &lsquoL'affaire Redl avait tout : du sexe, de l'espionnage, de la trahison, une chute de la grandeur et un point culminant sensationnel dans lequel Redl est allé à sa mort comme une figure de grande tragédie.&rsquo The New York Times

    &lsquoUne histoire comme celle-là est plus vraie que l'histoire.&rsquo István Szabó

    &lsquoL'armée a été profondément choquée. Tous savaient qu'en cas de guerre, cet homme aurait pu être la cause de la mort de centaines de milliers de personnes, et que la monarchie aurait été amenée au bord de l'abîme, ce n'est qu'alors que nous, Autrichiens, avons réalisé à quel point la guerre mondiale était à couper le souffle. nous l'avions déjà été l'année dernière.&rsquo Stefan Zweig, The World of Yesterday

    Dans la nuit du 24 au 25 mai 1913, trois hauts responsables militaires attendent pendant des heures devant un hôtel du centre de Vienne. Vers 2 heures du matin, ils entendent le coup de feu d'un Browning. Ils savent que l'un des leurs vient de mettre fin à ses jours : le colonel Alfred Redl, ancien chef adjoint de l'Evidenzbüro, direction de l'état-major austro-hongrois du renseignement militaire, et confident de l'héritier du trône. Sa note de suicide se lit comme suit : &lsquoLa légèreté et la passion m'ont détruit&rsquo.

    Ce que personne n'avait su : pendant près d'une décennie, il avait trahi des secrets importants et préjudiciables aux Italiens, aux Français et aux Russes.

    Mais quelles avaient été ses motivations ? Redl devait tout à l'armée qu'il avait trompée. A-t-il été piégé dans la trahison par chantage ? Il n'y avait pas eu de réponses définitives pendant près de 100 ans. La véritable histoire n'a été reconstituée que récemment, après que les historiens autrichiens eurent redécouvert des documents perdus depuis longtemps. Une histoire tragique émerge &ndash d'un homme qui a été contraint de cacher son homosexualité et a utilisé sa richesse pour plaire à son jeune amant.

    Le scandale était énorme, et il ne s'est jamais complètement éteint. Les mythes et les légendes se sont répandus, et l'histoire de Redl&rsquos fascine encore aujourd'hui.

    A propos de l'auteur

    La principale spécialité de John Sadler est l'histoire militaire, en tant qu'auteur accompli, conférencier, guide touristique sur les champs de bataille, professionnel du patrimoine et interprète historique. Il est professeur invité au Centre d'apprentissage tout au long de la vie de l'Université de Sunderland depuis 1998. Il vit dans le nord-est de l'Angleterre.

    COMMENTAIRES

    "Dans la décennie qui a précédé la guerre, le colonel Alfred Redl, chef adjoint de la direction de l'état-major général austro-hongrois du renseignement militaire avait trahi les secrets de son pays aux Italiens, Français et Russes. À 2 heures du matin et le 25 mai 1913, il s'est suicidé d'un seul coup de Browning. Ce livre raconte pour la première fois son histoire suite à la redécouverte de disques perdus depuis longtemps. Une histoire tragique émerge d'un homme forcé de cacher sa vraie sexualité et qui a utilisé sa richesse pour plaire à son jeune amant. Le scandale a été énorme et a engendré de nombreux mythes et légendes. Maintenant, pour la première fois, après plus de 100 ans, la véritable histoire a été reconstituée.
    Travail fascinant. 10/10"

    - Le magazine de la Grande Guerre, janvier 2017

    &ldquoLes auteurs ont&hellip réussi à nous donner ce qui est probablement le meilleur compte rendu de la vie et de la carrière militaire de Redl&rsquo jusqu'à présent, tout en mettant en lumière le milieu militaire, social, culturel et du renseignement dans lequel il a prospéré.&rdquo

    - La revue NYMAS, automne 2017

    &ldquoSadler et Fisch font un excellent travail en décrivant la vie de Redl&rsquos et sa situation comme un étranger perpétuel&mdasha homosexuel non aristocrate de moyens modestes, d'origine familiale modeste et d'une grande intelligence. Combinés à la culture abrutissante des années crépusculaires de l'Empire austro-hongrois et de son armée, ils justifient de manière convaincante leur explication des motivations de Redl&rsquos pour la trahison et l'enfer, un ajout précieux à l'histoire de l'Empire, de la Première Guerre mondiale et de l'espionnage lui-même. &rdquo

    - Illustré de la Première Guerre mondiale, été 2018

    Редварительный росмотр книги

    Accord d'exploitation - John Sadler

    Celui-ci est dédié à mes deux co-auteurs habituels, Rosie et Silvie.

    Chanté sur l'air de Grenadiers britanniques

    Vous pouvez parler des célèbres sièges de Lucknow et Cawnpore

    Des hommes comme Wellington, Nelson et l'amiral Rooke

    Il y avait Ladysmith, Mafeking et des combats acharnés à Lahore

    Mais aucun n'est aussi célèbre que Heroic Tobrouk.

    Les eaux bleues au nord, au sud se trouvent les sables du désert

    Huns et Dagoes, peu importe notre apparence

    Mais des hommes courageux et libres ont quitté leurs terres natales

    Et maintenant, ils défendent Heroic Tobrouk.

    De jeunes courageux d'Australie et du site ensoleillé de l'Inde

    D'Angleterre – et tous leurs fusils sont restés coincés

    Quotidiennement, ils défient la puissance de l'Allemagne

    L'Empire sera fier de l'héroïque Tobrouk.

    Quand tout ce monde sera libéré de la vantardise d'Hitler

    Et les batailles sanglantes sont écrites dans un livre

    Alors tous les hommes libres se lèveront et diront : ‘un toast

    Aux vaillants défenseurs de l'héroïque Tobrouk.

    CONTENU

    BALANCEMENTS DU PENDULE

    À TRAVERS LA MER ET LES SABLES

    « UN ÉPISODE DES PLUS INGLORIEUX »

    CHRONOLOGIE

    SEPTEMBRE 1942

    6 SEPTEMBRE

    Forcer B à quitter l'oasis de Kufra et à marcher vers une zone de formation à l'extérieur des défenses de Tobrouk

    10 SEPTEMBRE

    Midi: Des éléments des Forces de défense soudanaises se dirigeront vers l'oasis de Bahariya pour se préparer à l'attaque de Siwa - Opération Garde-côte

    13 SEPTEMBRE

    La Force A quitte Haïfa à bord de destroyers de la classe Tribal

    Les VTT et les vedettes Force C partent d'Alexandrie

    Midi: La Force B atteint Sidi Rezegh

    21h30 : Début du raid aérien sur Tobrouk

    2145 heures : La Force B sécurise ses objectifs immédiats pour préparer la tête de pont au débarquement de la Force C

    14 SEPTEMBRE

    01h30 : Les bombardiers alliés cessent de lancer des fusées éclairantes

    0140 heures : Sous-marin HMS Taku met la section Folbot dans l'eau au large de Tobrouk

    0200 heures : Les Folbots atteignent le rivage et marquent la plage de débarquement pour la Force A

    0200 heures : La force C entre dans la crique de Mersa Umm Es Sciausc à condition que le signal approprié ait été détecté

    02h30 : La force C débarque dans la crique

    0300 heures : Les destroyers arrivent au large des côtes

    0340 heures : La première vague de marines à terre, suivie d'un deuxième vol

    0340 heures : Les bombardements cessent maintenant mais la RAF continue d'effectuer des vols de diversion

    0415 heures : Toutes les opérations aériennes cessent

    0415 heures : Les VTT et les lancements de la Force C entrent dans le port de Tobrouk pour attaquer la navigation

    09h00 : Les destroyers entrent maintenant dans le port. La Force Z quitte Kufra pour attaquer Jalo Oasis

    16 SEPTEMBRE

    Force Z à avoir sécurisé Jalo

    CARTE 1 : LE THÉÂTRE DE GUERRE D'AFRIQUE DU NORD, 1940-1943

    CARTE2 : LES GRANDS RAIDS, SEPTEMBRE 1942

    CARTE 3 : LE RAID BARCE, SEPTEMBRE 1942

    INTRODUCTION

    À la fin de l'été 2014, alors que la guerre civile libyenne chaotique faisait rage et que tous les espoirs d'un printemps arabe fructueux s'évanouissaient dans la poussière amère d'un sectarisme meurtrier, il a été rapporté que le Conseil des députés, la plus proche de toute base légitime de gouvernement civil , s'était installé sur un car-ferry grec amarré dans le port de Tobrouk. Pour nous tous qui sommes nés dans les décennies qui ont immédiatement suivi la Seconde Guerre mondiale, voici un nom que nous étions obligés de reconnaître. Tobrouk et le siège épique étaient l'étoffe émouvante de la légende du désert. L'histoire de l'opération Une entente, qui s'est produit en septembre 1942, est moins connu mais représente l'une de ces grandes questions « et si ». Ce fut une opération d'une grande audace, de l'audace et de l'innovation. Il était également trop complexe et son échec s'est avéré très coûteux.

    Malgré le désastre, la tentative marque une étape importante, non seulement dans la guerre du désert, où elle a eu peu d'impact réel sur le déroulement de la campagne, mais dans l'histoire des forces spéciales. Des unités britanniques modernes comme le SAS et le SBS défendent le EMBRASSER. (pour « keep it simple, stupid ») lors de la planification des opérations. C'est un mantra important, car certaines opérations des forces spéciales d'après-guerre ont indiqué que, comme l'a tragiquement démontré l'opération Une entente, la simplicité est en effet la clé.

    En avril 1980, les États-Unis ont tenté de libérer leurs otages diplomatiques capturés par l'Iran. Opération Griffe d'aigle s'est soldée par un désastre, un fiasco coûteux. Treize ans plus tard, n'ayant apparemment pas réussi à digérer les leçons nécessaires, la grandiosement nommée Opération Serpent gothique à Mogadiscio s'est effondré dans un chaos sanglant, faisant 18 morts parmi le personnel américain, des dizaines de blessés et plusieurs centaines de Somaliens tués. Ces deux entreprises qui ont échoué étaient des plans d'arrière-plan impliquant compromis et complexité. Ils n'étaient pas simples.

    Le long du littoral étroit de la côte nord-africaine, avec le vaste intérieur aride du Sahara au sud, Tobrouk constitue le plus beau port naturel, à près de trois cents milles de Benghazi à l'ouest et plus loin encore de la légendaire Alexandrie et du delta du Nil en l'est. C'est presque une oasis côtière, les hauteurs derrière étant dénudées et nues, habitées uniquement par les Bédouins. Ancienne colonie de Grecs classiques entreprenants, elle est devenue une importante garnison romaine à la frontière entre les provinces de Cyrénaïque et de Tripolitaine (encore une ligne de faille naturelle dans la guerre civile actuelle).

    Au cours du XIXe siècle, la ville était un bastion important de la secte Senussi.* Si l'intervention britannique en Égypte avait été largement motivée par l'opportunité et l'impératif commercial primordial, alors l'invasion italienne des provinces ottomanes jumelles de Tripolitaine et de Cyrénaïque en 1912 était un acte flagrant d'impérialisme. L'Italie, nouvellement unifiée, est relativement tardive dans la course aux territoires d'outre-mer. Ses premières tentatives en Abyssinie se sont soldées par un désastre à Adowa. Les Italiens prétendaient agir en libérateurs en Afrique du Nord, mais les peuples de ce qui avait été la Libye classique trouvèrent bientôt leurs nouveaux maîtres tout aussi tyranniques. Dès le début, la secte Senussi a combattu les envahisseurs, mais les Ottomans ont été contraints de céder le contrôle aux termes du traité de Lausanne de 1912.

    *Les Senussi étaient une secte musulmane de l'ordre soufi créée en 1837 par le Grand Senussi Sayyid Muhammad ibn Ali as-Senussi à La Mecque.

    Bien que le roi Idris des Senussi ait été contraint à l'exil, la résistance armée, sous Omar Mukhtar*, prolonge une guerre acharnée tout au long des années 1920. Le général italien Pietro Badoglio et son successeur le maréchal Rodolfo Graziani n'avaient aucune considération pour les considérations humanitaires. Des meurtres, des déportations massives et l'établissement de camps de concentration s'ensuivirent. Jusqu'à 80 000 Libyens sont morts. Parallèlement à cette répression impitoyable, quelque 150 000 Italiens indigènes se sont installés en Libye, principalement regroupés autour de Tripoli et des villes côtières. Ils ont prospéré et ont entrepris des améliorations significatives de l'infrastructure locale limitée. In 1937 Mussolini himself came on a state visit to celebrate the opening of the new arterial highway, the Via Balbia. This subsequently proved very useful to the British in the Desert War.

    *He was executed by the Italians at Benghazi in 1931.

    For the armies that would live out the dramatic swings of the Desert War pendulum, Tobruk would be a fulcrum and the prize would be the harbour. This is some 2¼ miles long and just less than half that distance in width. It possesses a deep-water basin with numerous quays and jetties. There is nothing really comparable on the 800-mile-long coastline between Tripoli and the Nile Delta. The town itself was never extensive, being several streets of white-walled Mediterranean-style buildings, facing the highway of the sea rather than the inhospitable expanses inland. Most of what was standing there in 1940 was of Italian construction, built as an outpost of empire a church, hospital, barracks and school were its civic buildings, with an extensive range of port facilities.

    The place scarcely looked warlike. A sleepy port, an isolated bustle of commerce and maritime traffic clinging to the shore of the mighty continent, it was more a reflection of Europe than Africa, positioned at the rim of the timeless Mediterranean bowl. Intense white light glared from the surface of walls and perfect jewelled waters, striking from the harsh, lunar surface of the escarpment behind. The port nestled in the curve of a natural amphitheatre bounded, both east and west, by steep-sided defiles or wadis. Nearest to Tripoli is the Wadi Sehel, while towards Alexandria ran the wadis Zeitun and Belgassem. These features were the natural anchors for any defensive circuit thrown around the port.¹

    Inside this ring, two shallow escarpments rise like natural shelving, the first a mere 50 feet in height, the latter double that. Along the southern flank a third level butts in, reaches away and then swings back again south-westwards. The fringe of desert beyond remains relatively flat and open. Southwards, the real desert begins stretching, it seems, into a wide infinity, lifting in the haze, with heat so stifling, space so vast, that it casts a blanket of torpor.

    Along the coast ran the smart tarmac highway of the Via Balbia, a monument to the new empire of Rome, linking the coastal settlements to Tripoli and Tunis far to the west. Motoring westwards, the Derna Road section would take you straight into the town before looping southwards, one arm heading towards El Adem and the other striking east along the coast towards Bardia. The junction subsequently became known to Allied forces as King’s Cross. Access to the escarpments was by a series of tracks leading up from the port. These were unmetalled and connected the outpost lines. Atop the first rise stood Fort Solaro with Fort Pilastrino covering the higher level beyond Pilastrino stood at the hub of a network of tracks which linked key points in what would become the defensive ring. Beyond the perimeter was a moonscape of great slabs of shattered stone, whipped and scoured by the hot rasp of swirling dust that swept unchecked, on a daily basis in the furnace of summer, out of the deep heart of the desert beyond. This ring covered some 16 miles, at any point 8 or 9 miles inland from the harbour, marked by wire and an incomplete anti-tank ditch. The line was studded with no fewer than 128 strongpoints, comprising an outer and inner series. The interior posts supported the front line, where the bunkers were grouped together as redoubts, 16 in all, with telephone lines linking them both to each other and the HQ (headquarters) position burrowed into the foot of the inner, Solaro escarpment.² Over this generally unassuming canvas some of the highest drama of the dramatic Desert War would be waged. For the Allies, Tobruk would be an objective, an inspiration, the pit of despair and scene of a brave but doomed folly – Operation Agreement.

    There was also the Jewish Question. The sea passage from Tobruk to Alexandria covers 315 nautical miles a further cruise of almost exactly the same distance will take you to Haifa, at that time in Palestine. Prior to 1918 and the collapse of Ottoman rule, the whole region was ruled from the Sublime Porte. Jewish settlers had begun to appear in Palestine in the nineteenth century and relations with their Arab neighbours were never particularly cordial. Zionism, the desire amongst certain Jews to create or recreate their traditional nation state in Palestine, was viewed as a threat. After the end of the First World War and the dismemberment of the Ottoman Empire, the threat increased.

    In 1800 there were no more than 6,700 Jews in Palestine. By 1931 this number had increased 20-fold. The Balfour Declaration and the first phase of the British post-war mandate gave impetus to demands for a Jewish homeland. Zionists saw this as more of a British than an Arab problem. After all, it was they who now ruled. It was inevitable that tensions between the two communities, Jews and Arabs, would be ratcheted up as more Jewish immigrants arrived.

    Quite early on the Zionists had resorted to forming a para-military wing, the Hashomer or ‘Guardian’, to protect their settlers from Arab aggression. This developed into the Haganah.³ After 1931, a group of more extreme Zionists founded the National Military Organization or Irgun. British efforts to cobble up some form of communal council foundered as attitudes hardened on both sides. In 1929 riots and bloodshed erupted. Having suffered pogroms in Hebron and other locations, the Jews relied more and more upon self-defence and on a belief that they could not share what they saw as their homeland with their Arab neighbours. The notion of partition with a mass expulsion of Arabs from an exclusively Jewish territory was in part supported by the Peel Commission of 1937.

    Naturally, the whole business of Jewish immigration and the Zionist impulse was dramatically fuelled from 1933 by the developing terror in Nazi Germany. Jews in Germany had never been popular but were tolerated. Dans Mein Kampf, Hitler’s incoherent, rambling manifesto, he set out his ambitions to cull the twin-headed hydra of Judaism and communism, which he happily bracketed together. In this, Hitler was playing to national paranoia and the ‘stab in the back’ theory that blamed European Jewry, particularly the banking cartel, for Germany’s defeat in 1918. For a militarist, intensely nationalist state humiliated and maimed by Versailles, this provided some solace.

    Eugenics, a popular perversion of science, had transformed the medieval intolerance of Judaism, based purely upon religion, into anti-Semitism, founded more upon principles and characteristics of race. There could be no redemption through conversion the Jew was a different species, cancerous and unalterable. On 1 April 1933, a mass boycott of Jewish-owned businesses was imposed, with swaggering Sturmabteiling (SA) bullies intimidating those who might be tempted to ignore it. ‘Jews, Out! Go to Palestine’ and other slogans together with the Star of David were daubed on shop windows. It had begun.⁴ This was the slide into mass murder that would reach its terrible nadir in Auschwitz and the other death camps.

    As the Nazi death grip intensified, thousands of Jews fled to Palestine. By the end of 1933, some 5,392 Jews had sought exile in Palestine. Arab reaction was bloodily crushed by the British, further fuel for Nazi anti-British propaganda.⁵ Despite a rising tide of hate across the Arab world, ably fanned from Germany, nearly 7,000 Jews reached Palestine in 1934. By the end of the following year, the year of the Nuremburg Laws that viciously enshrined anti-Semitism as a valid principle of German law, some 30,000 had fled there.⁶

    The young Palestinian Jews who would fight for Britain in North Africa and play so important a role in Operation Agreement were not natural allies. Their cause, an independent state of Israel, brought them into direct conflict with the British and militant Zionists would revert to violent opposition to the British mandate after the war. For the moment however, both shared a common enemy, one sworn to obliterate the Jewish race. It was war to the death.

    Sung to the tune of Onward Christian Soldiers

    Onward Christian Soldiers,

    Will lead you from the rear.

    CHAPTER ONE

    LIONS OF JUDAH

    On the balmy Mediterranean evening of 13 September 1942, a Royal Navy flotilla steamed towards the port of Tobruk. Much battered already, this ancient fortress town of Cyrenaica, home to the Senussi dynasty and Rommel’s vital harbour, seemed still the invisible umbilical cord that connected his forces to supply from Italy. Sleek men of war, the destroyers Sikh et Zulu in the van and a gaggle of lesser craft jammed with Royal Marines, infantry and supporting specialists. The heat of the flaming late summer day had waned, mellowed by dusk and offshore breezes. The RN contingent was designated as Force A, the raiders Force C. Force B was already ashore in fact it had never left land. Force B had trekked over 1,800 miles through enemy territory over hostile ground for the last seven days, their vehicles disguised with Axis decals.

    A picked half-dozen commandos went immediately into action. Captain Herbert Cecil ‘Bertie’ Buck, with privates Rohr, Rozenzweig, Opprower, Goldstein and Hillman (for confusion over names, see chapter five), kicked down the doors of a coastal villa, an Italian trader’s holiday home, their actions immediately persuading the handful of Mussolini’s crack troops stationed there to depart with some urgency. Buck’s squad belonged to the Special Interrogation Group (SIG), a suitably innocuous brand for what was a very irregular unit. If the men’s names sound German, most of them were, but they were also Jews and likely Zionists. They had little cause to like the Germans of course, but were mainly at odds with the British. One thing was for sure, surrender was out of the question. They would fight, win or die.

    Most of the generation who enjoyed war films in the 1960s will remember Tobrouk, with Rock Hudson and George Peppard. This was a true blockbuster with lashings of violent action and a spectacular inferno of a finale when Rommel’s entire fuel supply was blown off the screen. Whole chunks of this movie were borrowed for the later, lacklustre Raid on Rommel. This starred Richard Burton, in a far from memorable role.

    The truth was very different and far more interesting. Opération Agreement, which forms the historical core behind Tobrouk and the novel by Peter Rabe from which it was taken, is a very remarkable story indeed, virtually unique in the annals of war. The strap line for Rabe’s book was The impossible mission which turned into an incredible adventure, and for once the blurb rang true. Two mutually antagonistic fighters, the British on one hand, Zionists on the other, came briefly together to defeat a common foe. Each recognized the manifest evil of Nazism. Once Germany was defeated, the battle for Palestine could be rejoined.

    On 13 June 1942, British intelligence in the Western Desert intercepted the following message:

    Most secret document – only to be opened by an officer – from Supreme Commander of the Army to Panzer Army Africa – are said to be numerous German political refugees with Free French forces in Africa. The Fuhrer has ordered that the severest measures are to be taken against those concerned. They are therefore to be immediately wiped out in battle and in cases where they escape being killed in battle, a military sentence is to be pronounced immediately by the nearest German officer and they are to be shot out of hand, unless they have to be temporarily retained for intelligence purposes. This order is NOT to be forwarded in writing commanding officers are to be told verbally.¹

    The success of early raids, the actions of the commandos at Dieppe and a pinprick raid on Sark were later said to have provoked Hitler’s infamous Kommandobefehl or Commando Order of 18 October 1942.² Commandos, even in uniform, were to be treated as spies and saboteurs and shot out of hand. When captured, they were to be handed over to the intelligence branch of the SS (Schutzstaffel), the Sicherheitsdienst or SD for short. The murder by firing squad of survivors from Operation Frankton, the Cockleshell Heroes, provided chilling clarity – this was no mere threat.

    As a romantic from the school of G. A. Henty, Winston Churchill loved the idea of commandos, their mission to ‘develop a reign of terror down the enemy coast’. After the humiliations of France and Norway, the prime minister’s bulldog temperament demanded that Britain should not be supine. Harrying the enemy would force him to disperse his forces and give heart to those living under the jackboot. Most of his professional officers disagreed. ‘Special Forces’ was by no means a universally popular idea. Jews from Palestine were certainly not universally popular and the idea of a Jewish Special Forces unit was distinctly unpopular among the British military establishment.

    The Balfour Declaration in November 1917 provided the framework for a Jewish homeland in Palestine. The British government was under swelling pressure from Zionists and anxious to keep Jewish money flowing into Allied coffers. Between the wars, relations between Jews, Arabs and the British in Palestine had deteriorated. Significant swathes of the British establishment were markedly pro-Arab, and the web of conflicting and ambiguous undertakings the war had spawned combined to place limitations on Jewish settlement. The Arabs were no more content. Serious confrontations broke out in 1922, 1929 and 1936, largely orchestrated by the rabidly anti-Zionist Haj Amin, mufti of Jerusalem.

    As mentioned, frustrations with the British had led to the formation of what would in time become the Israel Defence Force (IDF), the Defence Organization or Irgun Hahaganah.³ An underground faction, the Irgun Zvai Leumi (National Military Organization), or Irgun for short, was led by Menachem Begin, latterly head of state, and would, after 1945, be branded as a terrorist organization. An even more radical extremist faction, the Lehi or Stern Group, was prepared to carry out attacks against British servicemen.⁴ Only the outbreak of war in 1939 prompted a form of truce. The more extreme Zionists remained opposed to British policy but recognized that Nazi Germany represented a far worse evil. The confrontation in Palestine would therefore be deferred. British and Zionists were allies by necessity only. Despite such a yawning divide, over 30,000 Palestinian Jews saw service with the Allies.⁵

    Recruits into what would be No. 51 Commando, raised in October 1940, mostly came from the Auxiliary Military Pioneer Corps.⁶ These commandos, commanded by Lieutenant-Colonel Henry ‘Kid’ Cater of the Royal Scots Greys, formed a battalion sized unit* and fought against the Italians in both Abyssinia and Eritrea before being absorbed into what became Middle East Commando. This was a compromise notion of Churchill’s, born out of a reorganization late in 1941. This followed on from the unfortunate experiences of ‘Layforce’† on Crete where Bob Laycock’s men had been thrown into the battle as an ad-hoc reserve that was both too little and too late. Miserable consequences followed and the commandos suffered accordingly.

    *A typical commando battalion comprised 450 soldiers, divided in troops of 75, subdivided into 15-man sections: see T. R. Moreman, British Commandos 1940–46 (Oxford, Osprey, 2006), p. 18.

    †Colonel Robert Laycock had been given command of a rather ad-hoc formation of some 2,000 commandos, to all intents and purposes brigade strength. It had a perceived role carrying out raids in Axis territory, but the changing strategic position undermined this brave intent and the commandos were used very much as infantry.

    Nonetheless, Churchill persisted with the commando concept. In late 1941, Middle East Commando was formed to sweep up earlier remnants into six troops. The first two went to David Stirling (the origins of what would become the Special Air Service (SAS)). Sixty members of 11 (Scottish) Commando formed a third troop. Two more troops made up 51 Commando and the final contingent went into the Special Boat Service (SBS).

    A significant number of the Jewish volunteers were native German speakers who had fled Hitler’s persecution in the 1930s. Lieutenant-General Terence Airey from G(R) Branch or Military Intelligence Research was one who recognized the potential uses for Germans who were both implacable enemies of the Reich and already trained. Such attributes and such motivation formed a significant pairing.

    Airey advised that these Jews could be:

    … formed into a Special German Group as a sub-unit of M.E. Commando . with the cover name ‘Special Interrogation Group’,* to be used for infiltration behind the German lines in the Western Desert under 8th Army . the strength of the Special Group would be approximately that of a platoon . The personnel are fluent German linguists, mainly Palestinian Jews of German origin. Many of them have had war experience with 51 Commando . It is essential they be provided with transport (a) one German staff car (b) two 15-cwt trucks.⁸

    *Some ambiguity exists as the force has also been called the Special Identification Group see P. Smith, Massacre at Tobruk (Stackpole, PA, 2008) and Special Intelligence Group see also E. Morris, Guerrillas in Uniform (London, Hutchinson, 1989). Morris refers to ‘Identification Group’ in the text but also to ‘Intelligence Group’ in his index.

    It is unlikely the SIG, now to form part of D Squadron 1st Special Service Regiment, ever reached full platoon strength. Maurice Teifenbrunner (‘Tiffen’) suggested to Martin Sugarman during an interview in 1997 that the actual ration strength was 38. Other veterans thought rather less.⁹ From the outset they were an eclectic bunch some came from the Free Czech forces (perhaps eight), the French Foreign Legion (maybe two), others from the ranks of the Free French. Several, Dov Cohen, Bernard Lowenthal and Israel Carmi, were former members of the Irgun. Of these, Carmi later served in the IDF.¹⁰

    On 17 March 1942, 51 Middle East Commando, having returned from operations in Eritrea, was based out of the line at Burgh el Arab near Suez. Here Tiffen and his comrades first made the acquaintance of a British officer who was seeking fluent German speakers, Captain Herbert Cecil Buck MC of 3/1 Punjabis & Scots Guards. This meeting would prove significant.

    Buck, of impeccable imperial stock, was already fluent in German, since he had been part educated there in the heady, hedonistic days of the Weimar Republic. His battalion, forming part of 4th Indian Division, trained in troubled Palestine. Whilst commanding a truckload of his Muslim soldiers, driving on the hot and dusty road between Tel Aviv and Haifa during the previous summer, he’d ordered his driver to stop and make room for two young female hitchhikers. Leah Schlossberg was only 13, but she and Buck chatted amiably about the delights of peace and culture. Buck missed the opera but burgeoning Tel Aviv had claims to refinement. Bertie was invited home for tea.¹¹

    Parents today might be concerned when an officer in his twenties calls to escort their teenage daughter, but the Schlossbergs were enchanted. Bertie was captivating and cultivated, cosmopolitan and fluent: he was described as ‘quiet, intellectual and absolutely brilliant. He spoke eight or nine languages’.¹² Buck’s interest was not entirely social. A realization that German speakers could be found in Palestine had sparked the idea that would become SIG. Haganah already possessed a German-speaking section within its more militant wing, the Palmach.* Bertie wanted to get in touch with them, and Leah’s older sister was dispatched to source collections of German martial songs, scouring Tel Aviv’s second-hand bookshops.¹³

    *Raised on 15 May 1941.

    Buck’s plans might have been derailed when, serving in the Western Desert, he was captured at Gazala late in the year. Despite being wounded and a long way behind enemy lines, he escaped, stripped the uniform from a dead Axis officer and made his way back to safety. This may have been an epiphany moment. A German speaker in a German uniform could bluff his way through virtually with impunity. The war diary for 51 Commando simply records the arrival of ‘a Capt. Buck, to select German speaking personnel with a view to certain work.’¹⁴ His second-in-command was Lieutenant David Russell of the Scots Guards, another fluent linguist with a guardsman’s extravagant habits, including a preference for bespoke cognac foot-baths.

    ‘Certain work’ meant deploying German-speaking Jews, dressed as Axis soldiers, operating deep behind enemy lines. To describe this as high risk would be something of an understatement. All armies take exception to their enemies assuming friendly guises for nefarious purposes, and Buck was under no illusions as to what fate lay in store for any who might be captured. A firing squad might be the least of their worries. High risk indeed, but Airey very much liked the idea.

    As John Bierman and Colin Smith remind us, Churchill wanted ‘ungentlemanly’ warfare, and this was ruffianly in the extreme.* Airey reported:

    It is intended that this sub-unit should be used for infiltration behind the German lines . They will frequently be dressed in German uniform and will operate under the command of a British officer who has already proved himself to be an expert in the German language.¹⁵

    *During the Ardennes Campaign in 1944, German commando impresario Otto Skorzeny infiltrated English-speaking commandos behind the lines in disguise as US soldiers. The Americans shot all they took prisoner.

    Airey now involved Major John (‘Jock’) Haselden, who despite having begun his wartime career with the Libyan Air Force (his civilian job was as a cotton trader), had transferred to a staff post involving him in early commando-style operations. At this time he was a temporary lieutenant-colonel leading SAS ‘D’ Squadron at Siwa. Airey’s rather Heath Robinson idea was to have SIG posture in a captured Axis truck bristling with concealed weapons as a kind of Trojan Horse, which would open up on unsuspecting targets of opportunity, particularly staff cars, then roar off into the sunset, Bonnie and Clyde fashion.¹⁶


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