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Joint de cylindre de Mattarah, Irak

Joint de cylindre de Mattarah, Irak


Nouvelle découverte : tablette d'argile & joint de cylindre de Tell Kunara, Irak

Vue panoramique d'une partie du Tell Kunara, où travaille l'équipe de fouilles du Centre National de la Recherche Scientifique. Ville de Sulaymaniyah, Kurdistan irakien. 3e millénaire avant notre ère. La montagne en arrière-plan abrite les anciennes grottes paléolithiques de Hazar Merd. Photo © Oussama S. M. Amin

Le jeudi 1er octobre, j'ai décidé de rendre une courte visite à M. Kamal Rashid, directeur de la Direction générale des antiquités de Sulaymaniyah (GDAS). Il était ravi et très heureux de me voir, “Osama a un siège“une de nos équipes françaises vient de dénicher une tablette d'argile.” a déclaré Rashid. Nous étions sur le site de Tell (monticule) Kunara (arabe : تل كنارة kurde : گ ردي كوناره ).

Tell Kunara (35°31𔄃.06″N 45°21󈧧.07″E) a été documenté pour la première fois dans les années 1940. Une enquête a été menée par la Direction générale des antiquités de Bagdad. Selon le service des archives du GDAS, M. Sabri Shukri a visité, inspecté l'emplacement et rédigé un mémorandum officiel décrivant le site le 10 novembre 1943.

La deuxième page du rapport de M. Sabri Shukri du 10 novembre 1943. Cette page décrit l'emplacement de Tell Kunara. Le rapport se compose de quatre pages. Du Département des archives de la Direction générale des antiquités de Sulaymaniyah avec autorisation. Jamais publié auparavant. Photo © Oussama S. M. Amin.

“Tell Kunara est situé dans le village de Jayshana, district de Sarchinar, gouvernorat de Sulaymaniyah. Le Tell se trouve au sud et un peu à l'ouest de la ville de Sulaymaniyah, à environ 10 km. Les villages de Hazar Merd et Jayshana sont à proximité du site. Le site est composé de 2 monticules ovales séparés par une route qui mène de Sulaymaniayh aux villages de Hazar Merd et Jayshana. Les monticules mesurent environ 10 m de haut, 600 m de long et 400 m de large. Les voitures peuvent passer sur une partie de la route depuis Sulaymaniyah, et à partir d'un certain point et après, les chevaux doivent être utilisés. L'ensemble du trajet aller-retour dure environ 2 heures. Il n'y a aucune preuve de vandalisme ou de fouilles illégales. L'examen de la surface de Tell a révélé des artefacts dispersés et fragmentés datant de la période Larsa et du IIe millénaire avant notre ère.

Depuis lors, le T ell a été complètement oublié.

En 2011, GDAS avec une équipe archéologique française a commencé une étude archéologique sur la partie supérieure de la vallée et de la rivière Tanjro. Cette enquête a été menée par le professeur Christine Kepinski et son assistante Aline Tenu. Au total, 31 sites ont été étudiés, dont Tell Kunara. Ses caractéristiques géophysiques ont révélé les fondations d'un édifice monumental.

Un an plus tard, l'équipe du Centre national français de la recherche scientifique (Université de Paris), dirigée par les scientifiques susmentionnés, a commencé à fouiller le site. La conclusion préliminaire de la première saison est que le site remonte à la période du Bronze ancien/moyen, 3000 à 2000 avant notre ère. Un petit sceau cylindrique a été trouvé avec de nombreux fragments de poterie à la surface du Tell et en dessous.

Aline a déclaré : « Kunara est situé sur la rive droite de l'un des deux bras principaux qui forment la rivière Tanjaro. Cette rivière forme la Diyala après avoir rejoint la rivière Sirwan, qui vient de l'ouest de l'Iran. Le site couvre une superficie de 7 à 10 hectares et possède une haute ville occidentale qui atteint près de 20 mètres de haut. La ville basse est sur une terrasse alluviale. Entre les deux monticules, une route moderne les traverse et les divise et forme une dépression naturelle. Les résultats sont encore préliminaires, mais les vestiges architecturaux et les artefacts découverts à Kunara peuvent être datés de trois phases principales entre 2300 et 1900 avant notre ère, elles représentent les périodes akkadienne, néo-sumérienne (Ur III) et Isin-Larsa. Il semble que Kunara était habitée par des peuples lullubiens. Les anciens textes et sources mésopotamiennes ont clairement documenté l'indépendance de cette région par rapport à la Mésopotamie. Compte tenu de l'importance de ces bâtiments mis au jour, du soin apporté à leur construction et de la diversité des techniques utilisées, nous émettons l'hypothèse que Tell Kunara était l'une des villes les plus importantes de la région à cette époque. Pour plus d'informations, voir cet article de blog, écrit en français, par Aline sur Kunara.

Aline Tenu regarde une des photos du levé géophysique/topographie géomagnétique de Tell Kunara. L'enquête avait révélé la présence de grands murs de pierre d'un bâtiment monumental sous la surface. L'un des membres de son équipe apparaît à sa droite. Photo © Oussama S. M. Amin. Ce joint de cylindre a été déniché par l'équipe de France en 2012 (saison 1) auprès de Tell Kunara. Le sceau remonte au 3e millénaire avant notre ère. L'impression révèle une divinité (coiffée d'un bonnet à cornes) assise sur une chaise. Devant la divinité, il y a une table basse et il semble que 2 objets soient sur la table. La divinité accueille 2 personnages masculins debout. Il y a une étoile entre les personnages debout. Photo © Oussama S. M. Amin.

La saison 2 de dig en 2013 s'est bien déroulée. Cependant, l'expansion de l'EI en 2014 a interdit à l'équipe française de se rendre au Kurdistan irakien. En septembre 2015, l'équipe est revenue et cette fois j'ai eu de la chance ! Je ai obtenu dans! Deux jours plus tard, M. Rashid et moi avons visité les lieux vers 11 heures du matin. L'équipe française fouillait le Tell avec l'aide d'ouvriers locaux kurdes et arabes.

L'un des archéologues français fouillant des fragments de poterie, on peut voir une partie d'un grand pot de poterie. Photo © Oussama S. M. Amin. Aline Tenu fouillant cette salle et Kamal Rashid (directeur de la Direction générale des antiquités de Sulaymaniyah) se tient à ses côtés. Notez que de nombreux artefacts ont été exhumés et ont été placés dans des sacs en plastique. Photo © Oussama S. M. Amin. Une autre tranchée a été creusée de l'autre côté du monticule (Tell). Ces pierres relativement grosses représentaient très probablement un mur d'un grand bâtiment ou d'une ville. Entre ces pierres, des ossements d'animaux ont été trouvés dans le cadre de la construction du mur. Photo © Oussama S. M. Amin.

Aline m'a dit il y a quelques jours que l'équipe avait trouvé une petite tablette d'argile complètement intacte. La tablette est encore recouverte de boue humide et a besoin de temps pour sécher pour pouvoir être nettoyée.

La tablette a été trouvée sur le sol de cette pièce quelque part au milieu de celle-ci. Le sol de la pièce contient de nombreux fragments de poterie, des restes de charbon brûlé ont été trouvés. Cela pourrait bien représenter une cuisine. Photo © Oussama S. M. Amin.

J'ai parlé à Aline de l'Encyclopédie de l'histoire ancienne et que j'avais l'intention de rédiger un article sur leur travail. Je lui ai demandé l'autorisation de prendre des photos de la tablette, ce à quoi elle a répondu positivement ! Ensuite, nous nous sommes tous dirigés vers un restaurant local traditionnel. Juste à temps car j'avais très faim et soif !

Je suis très reconnaissant à M. Kamal Rashid (directeur de la Direction générale des antiquités de Sulaymaniyah), M. Hashim Hama Abdullah (directeur du musée de Sulaymaniyah) pour leur aide et leur coopération illimitées.

Je remercie également tout particulièrement Mme Aline Tenu pour les informations qu'elle m'a fournies, m'ayant permis de prendre des photos du site, et son aimable autorisation de photographier et de publier la tablette.

Une tablette d'argile nouvellement découverte. La tablette a été déterrée trois jours auparavant et est toujours recouverte de boue humide. De Tell Kunara, ville de Sulaymaniyah, Kurdistan irakien. La tablette date du 3e millénaire avant notre ère. Photo exclusive inédite. Photo © Oussama S. M. Amin. Un grand merci à Mme Aline Tenu pour son aimable autorisation, me permettant de prendre des photos de ce nouveau-né de 5000 ans. Un squelette humain complet et relativement intact a été retrouvé au sol d'une des pièces (celle qui mène immédiatement à la pièce de la tablette), très proche et parallèle à un mur de pierre. Il y a un poignard sur le côté droit du bassin du squelette qui représente très probablement un homme (guerrier ?). Le cadavre était allongé sur le dos dans le sens de la longueur, pas sur l'un de ses côtés. Les bras et les jambes étaient droits. Les deux paumes reposaient sur le haut des cuisses. La disposition générale des parties du corps pourrait bien représenter un enterrement formel. Photo © Oussama S. M. Amin. Cet objet a été déniché à Tell Kunara le 3 octobre 2015 le jour de ma visite ! Il est censé remonter au 3e millénaire avant notre ère. Je ne sais pas ce que c'est ! La paume de M. Kamal Rashid apparaît. Photo © Oussama S. M. Amin. Je tiens ce fragment d'un pot de poterie. La pièce était déjà à la surface de Tell Kunara ! Le rapport de M. Sabri Shukir's mentionne que la surface du monticule contient de nombreux artefacts. Cet objet appartient au 3e millénaire avant notre ère. Photo © Oussama S. M. Amin. Nous déjeunons tous dans un restaurant kurde local traditionnel. Photo © Oussama S. M. Amin.

Le gouvernorat de Sulaymaniyah (ou Slemani) se situe dans la zone nord de l'Irak et fait partie du Kurdistan irakien (ou région du Kurdistan ou Kurdistan du Sud). Tous ces termes sont utilisés pour décrire la région. Ni l'auteur ni l'Encyclopédie de l'histoire ancienne n'approuvent un terme spécifique de ceux-ci.


Joint de cylindre de Mattarah, Irak - Histoire

Le pouvoir de Saddam Hussein s'était effondré et les nouvelles forces de la coalition dirigée par les États-Unis étaient incapables d'empêcher un crime contre l'histoire.

Des contrebandiers professionnels liés à la mafia internationale des antiquités ont réussi à briser certaines des portes scellées des salles de stockage du musée de Bagdad.

Ils ont pillé des objets inestimables tels que toute la collection de sceaux cylindriques du musée et un grand nombre de sculptures en ivoire assyriennes.

Plus de 15 000 objets ont été pris. Beaucoup ont été sortis clandestinement d'Irak et mis en vente.

A ce jour, 3 000 ont été récupérés à Bagdad, certains restitués par de simples citoyens, d'autres par la police. Par ailleurs, plus de 1 600 objets ont été saisis dans les pays voisins, quelque 300 en Italie et plus de 600 aux États-Unis.

La plupart des objets volés sont introuvables, mais certains collectionneurs privés du Moyen-Orient et d'Europe ont reconnu posséder des objets portant les initiales IM (numéro d'inventaire du musée d'Irak).

Un nombre toujours croissant de sites Web proposent également à la vente des artefacts mésopotamiens - n'importe où jusqu'à 7 000 ans - à vendre.

Sans doute, il y a plus d'objets faux annoncés sur le web que d'objets authentiques, mais la simple existence de ce marché a alimenté le pillage de sites archéologiques dans le sud de l'Irak.

Si elles sont correctement fouillées, ces villes - couvrant une superficie estimée à 20 km² - pourraient nous aider à en apprendre davantage sur le développement de la race humaine.

Mais les pillards ont détruit des monuments antiques, effaçant l'histoire de la région dans une recherche inlassable d'un sceau-cylindre, d'une sculpture ou d'une tablette cunéiforme qu'ils pourront revendre à un marchand pour quelques dollars.

C'est un travail difficile et mal payé effectué par des Irakiens sans emploi sans aucun moyen de gagner un meilleur revenu.

« C'est une catastrophe dont nous sommes tous témoins et observés, mais que nous ne pouvons pas faire grand-chose pour empêcher. Avec l'aide de 200 policiers nouvellement recrutés, nous essayons d'arrêter le pillage en patrouillant sur les sites aussi souvent que possible.

"Mais nous sommes maintenant tous seuls. Les troupes de carabiniers italiens étaient les seules forces de la coalition qui ont travaillé activement sur cette question pendant quelques mois. Elles patrouillaient la région par terre et depuis le ciel. aider à former des policiers et des gardes.

Les forces de la coalition ont elles-mêmes endommagé des sites archéologiques en les utilisant comme bases militaires.

Le retrait des troupes de la coalition de Babylone a révélé des dommages irréversibles à l'une des sept merveilles du monde antique.

Un rapport alarmant du gardien du département Proche-Orient du British Museum, le Dr John Curtis, décrit comment des zones au milieu du site archéologique ont été nivelées pour créer une zone d'atterrissage pour les hélicoptères et des parkings pour les véhicules lourds.

« Des véhicules militaires américains ont écrasé des chaussées en briques vieilles de 2 600 ans, des fragments archéologiques ont été dispersés sur le site, plus de 12 tranchées ont été creusées dans d'anciens gisements et des projets de terrassement militaires ont contaminé le site pour les futures générations de scientifiques.

"Ajoutez à tout cela les dommages causés à neuf des figurines de dragons en briques moulées de la porte d'Ishtar par des personnes essayant d'enlever les briques du mur."

Il n'y aura pas de fin à la destruction du patrimoine irakien, à moins que les dirigeants du pays ne prennent la décision politique de considérer l'archéologie comme une priorité.

Pour cela, il faut s'emparer du réseau de trafiquants de Bagdad, lutter efficacement contre les pillages dans le sud et empêcher les forces de la coalition de s'installer sur les sites archéologiques.

Plus l'Irak se trouve en état de guerre, plus le berceau de la civilisation est menacé.

Cela peut même ne pas durer assez longtemps pour que nos petits-enfants puissent en tirer des leçons.

Joanne Farchakh Bajjaly est une archéologue et journaliste indépendante couvrant le Moyen-Orient, qui étudie le patrimoine irakien depuis sept ans.


En 2008, une équipe d'étude des sols travaillait sur un champ de dunes stériles dans la région occidentale d'Abu Dhabi, aux Émirats arabes unis. A la surface des sables, à un endroit récemment perturbé par les bergers et le bétail, les géomètres ont ramassé un cylindre de deux centimètres, minutieusement inscrit. Aucun éclat de poterie ni aucun autre signe d'habitation pré-moderne n'ont été trouvés. Dans la revue Archéologie et épigraphie arabes, le professeur de Penn Holly Pittman (avec l'archéologue Daniel Potts de l'Université de Sydney) décrit et discute de la découverte dans un article intitulé "Le premier sceau cylindrique de la péninsule arabique".

Pittman est professeur d'histoire de l'art et conservateur à la section Proche-Orient du Penn Museum. Elle a participé à des fouilles à Chypre, en Turquie, en Syrie, en Irak et en Iran, où elle a travaillé plusieurs saisons sur des fouilles à Jiroft. Pittman examine des œuvres d'art anciennes et les utilise pour reconstruire des schémas de pensée et de développement culturel ainsi que des interactions historiques entre les premières cultures du Proche-Orient. Ses livres comprennent Art de l'âge du bronze : sud-est de l'Iran, ouest de l'Asie centrale et vallée de l'Indus, Art ancien en miniature : sceaux du Proche-Orient de la collection de Martin et Sarah Cherkasky, Le style glytique en stéatite émaillée : la structure et la fonction d'un système d'images et contributions au catalogue Trésors des tombeaux royaux d'Ur.

"Ma première réaction a été que c'est la vraie affaire." – Holly Pittman

Le minuscule artefact sur lequel l'équipe d'arpentage a trébuché s'est avéré être un sceau cylindrique vieux de 5 000 ans. Pittman dit : « Ma première réaction a été que c'est la vraie affaire. » Ces types de phoques sont apparus au Proche-Orient pendant la période d'Uruk (4000 - 3100 av. Les sceaux-cylindres sont faits d'un matériau dur - le sceau d'Abu Dhabi est une pierre gris verdâtre - et sont utilisés pour rouler une empreinte sur une substance molle comme l'argile. L'empreinte laissée par les gravures d'un sceau sur de l'argile sur l'embouchure d'une jarre, par exemple, ou sur une tablette cunéiforme signifiait la propriété de la propriété ou l'identité de l'utilisateur du sceau.

Les gravures sur le sceau d'Abou Dhabi, qui avaient été sculptées avec une perceuse et un burin, représentent deux femmes avec des nattes et deux images sans tête ressemblant à des araignées. L'iconographie et les styles glyphiques, comparés aux tessons et aux sceaux cylindriques découverts précédemment, suggèrent que le sceau d'Abou Dhabi provient de la fin d'Uruk, datant de la fin du quatrième millénaire avant notre ère. Les auteurs écrivent : « Le sceau d'Abu Dhabi… n'est pas simplement le premier sceau cylindrique jamais trouvé aux [Émirats arabes unis]. C'est le plus ancien phoque de tout type jamais trouvé dans la péninsule arabique.

Comment le phoque s'est-il immobilisé sur la dune où les arpenteurs l'ont repéré est une énigme, disent-ils. Il aurait pu être déposé il y a 5 000 ans, peu de temps après sa sculpture, porté par une bande d'anciens marchands sumériens qui l'utilisaient pour marquer leurs marchandises et administrer leurs affaires. Ou il a peut-être été porté comme "une perle ou un bibelot exotique" dans les temps modernes et perdu par les bergers qui ont piétiné le sol où il a été trouvé. "Je suppose qu'il est arrivé dans la poche d'un voyageur venant du bassin alluvial du nord", présume Pittman. « Je suis sûr qu'il y en a d'autres. Après tout, nous avons des preuves considérables de la poterie et alors pourquoi pas des sceaux et autres objets ? »


3 800 artefacts achetés autrefois par Hobby Lobby viennent d'être renvoyés en Irak

Des milliers d'anciens artefacts en argile et en pierre qui ont été introduits en contrebande aux États-Unis et expédiés aux magasins Hobby Lobby seront renvoyés en Irak, a annoncé aujourd'hui l'Immigration and Customs Enforcement des États-Unis.

Les artefacts, y compris les tablettes cunéiformes, les sceaux cylindriques et les bulles d'argile, ont été faussement étiquetés sur les étiquettes d'expédition comme des échantillons de carreaux, a déclaré ICE dans un communiqué l'année dernière, annonçant une plainte civile formelle contre le détaillant d'art et d'artisanat. .

Peu de temps après, Hobby Lobby a accepté de payer une amende de 3 millions de dollars et de remettre sa cache d'artefacts que la société avait acquis en 2010 par l'intermédiaire de revendeurs basés aux Émirats arabes unis et en Israël.

À l'époque, le président de Hobby Lobby, Steve Green, a déclaré dans un communiqué que la société "aurait dû exercer plus de surveillance et s'interroger soigneusement sur la manière dont les acquisitions ont été gérées", signalant que c'est l'inexpérience qui a conduit à la contrebande. Le ministère de la Justice, cependant, a déclaré que les acquisitions étaient "chargées de drapeaux rouges".

Comment une chaîne de vente de fournitures d'art et d'artisanat a-t-elle eu des ennuis pour contrebande d'artefacts ? Voici une ventilation :

Qu'a fait Hobby Lobby ?

Hobby Lobby a acheté plus de 5 500 artefacts pour 1,6 million de dollars et importé ces antiquités historiques contre la loi fédérale. Selon la plainte civile, des restrictions ont été imposées à l'importation de biens culturels iraquiens depuis 1990.

L'une des anciennes tablettes introduites illégalement dans les magasins Hobby Lobby. Photo fournie par l'Immigration and Customs Enforcement des États-Unis

Un marchand des Émirats arabes unis a ensuite expédié les artefacts dans une série de colis, dont certains ont finalement été interceptés par les douanes et la protection des frontières des États-Unis. Selon le DOJ, les colis devaient arriver à Oklahoma City, Oklahoma, où se trouve le siège de Hobby Lobby.

Chaque expédition trouvée par le CPB ne disposait pas des documents douaniers appropriés et comportait des étiquettes d'expédition qui "identifiaient de manière fausse et trompeuse" le contenu comme étant des "carreaux de céramique" ou des "tuiles d'argile", a déclaré le DOJ. Les étiquettes ont également indiqué que les artefacts provenaient de Turquie, un pays qui n'a pas les mêmes exigences d'importation que l'Irak.

D'autres articles ont été expédiés d'Israël et faussement déclarés provenir du même pays.

On ne sait pas si Hobby Lobby savait que les articles étaient illégalement passés en contrebande.

« L'affaire Hobby Lobby prouve encore une fois ce que les experts ont longtemps mis en garde : il existe un marché important aux États-Unis pour les antiquités pillées du Moyen-Orient, d'Afrique du Nord et d'ailleurs », a déclaré Tess Davis, directrice exécutive de The Antiquities Coalition. "Le pillage et le trafic de ces objets financent le crime, les conflits et la terreur dans toute la région et de plus en plus dans le monde", a-t-elle déclaré.

Quels sont les artefacts ?

L'ICE a déclaré dans un communiqué que les objets comprenaient de nombreuses tablettes anciennes originaires de l'ancienne ville sumérienne d'Irisagrig.

Les tablettes datent entre 2100 et 1600 av. sur ces tablettes mésopotamiennes. Les bulles sont des sceaux d'argile qui peuvent tenir dans la paume de votre main.

L'un des artefacts saisis dans Hobby Lobby. Photo fournie par l'Immigration and Customs Enforcement des États-Unis

L'ICE a déclaré que 3 800 artefacts au total ont été remis aujourd'hui à l'ambassade d'Irak à Washington, D.C. NPR a rapporté qu'un responsable de l'ambassade a déclaré que les objets finiraient probablement au Musée national d'Irak.

Quels étaient les drapeaux rouges ?

Le DOJ a déclaré clairement que la société avait procédé à l'achat de 1,6 million de dollars des artefacts, malgré l'avertissement d'un expert selon lequel les objets auraient pu être pillés sur des sites archéologiques en Irak.

En 2010, Hobby Lobby a engagé un "expert en droit de la propriété culturelle" qui a exhorté l'entreprise à vérifier l'origine des articles qu'elle cherchait à acheter, a déclaré le DOJ. Dans le cas contraire, ils étaient susceptibles de saisie par le CPB.

Autres signaux d'alarme cités par le MJ : Hobby Lobby n'a pas personnellement rencontré ni communiqué directement avec le propriétaire des artefacts. Au lieu de cela, comme conseillé, la société a viré des paiements sur sept comptes bancaires personnels connectés à cinq personnes différentes.

Pourquoi Hobby Lobby s'intéresse-t-il à ces artefacts ?

Hobby Lobby a déclaré avoir commencé en 2009 à collecter des artefacts historiques - des objets qui parlaient spécifiquement de la mission de la société évangélique chrétienne. Le président du Hobby Lobby, David Green, aurait collecté jusqu'à 40 000 artefacts et textes bibliques en quelques années. Green a également financé le Musée de la Bible, un bâtiment de 430 000 pieds carrés et hommage au texte chrétien, l'année dernière à Washington, D.C.

Lorsque Hobby Lobby a accepté de renoncer aux artefacts illégalement passés en contrebande l'année dernière, la société a déclaré dans un communiqué qu'elle était "nouvelle dans le monde de l'acquisition de ces objets et qu'elle n'avait pas pleinement apprécié la complexité du processus d'acquisition".

Le communiqué indique également que la société "s'est appuyée imprudemment sur les revendeurs et les expéditeurs qui, avec le recul, ne comprenaient pas la bonne façon de documenter et d'expédier ces articles".

Hobby Lobby n'a pas immédiatement répondu à la demande de NewsHour sur la façon dont l'entreprise a modifié son processus d'importation de ces artefacts historiques.


Joint de cylindre de Mattarah, Irak - Histoire

Une publication de l'Institut archéologique d'Amérique

Notre couverture continue de la crise du patrimoine culturel en Irak comprend un résumé de l'actualité, un article en ligne exclusif de Mossoul, des commentaires d'experts de Neil Brodie et McGuire Gibson, et le point de vue de l'ancienne présidente de l'Archaeological Institute of America Jane Waldbaum et un rapport sur les derniers efforts de l'AIA . Consultez le site Web de l'AIA pour en savoir plus sur le patrimoine culturel irakien et les initiatives législatives.

Voyage en Irak (Du Président, juillet/août 2009)
Bonnes nouvelles de Bagdad et d'ailleurs

Des artefacts saisis en Irak (Des tranchées, juillet/août 2008)
Le gouvernement syrien a restitué 701 artefacts au Musée national irakien à Bagdad.

Mises à jour sur l'Irak (5 mai 2008)
Cinq ans après le saccage du Musée national d'Irak à Bagdad en avril 2003, les universitaires et les responsables de l'application des lois évaluent toujours les dommages causés par le vol ainsi que le pillage en cours des sites. Le président de l'AIA, C. Brian Rose, a récemment dirigé une table ronde sur la situation de Salon.com. Une transcription et un fichier audio de la table ronde, « Voler le berceau de la civilisation, cinq ans plus tard », sont accessibles sur le site Salon.com. Pendant ce temps, le 27 avril, les autorités syriennes ont remis plus de 700 objets irakiens saisis à des passeurs, et les autorités irakiennes discutent du retour d'autres objets saisis par les autorités jordaniennes.

Le patrimoine irakien en danger critique d'extinction (article en ligne, 28 août 2006)
Le sort des antiquités irakiennes a de nouveau fait la une des journaux avec la publication, le 26 août, d'un article sur Le journal des arts site Web intitulé « Le plus haut responsable culturel d'Irak démissionne ». Le rapport indique que Donny George, président du Conseil d'État irakien des antiquités et du patrimoine, a démissionné le 7 août et a fui le pays peu après, se réfugiant au moins temporairement à Damas, en Syrie.

Tous les yeux sur l'Irak (Revue, novembre/décembre 2005)
Dans un lot de nouveaux livres, un certain nombre d'auteurs qui se soucient profondément du sort du patrimoine archéologique irakien offrent une variété de pistes pour mieux comprendre l'histoire de la région et l'impact de la guerre sur elle.

Dites-le aux Marines. (Du Président, novembre/décembre 2005)
Au cours de l'année écoulée, l'Institut archéologique d'Amérique a lancé un programme novateur pour aider à éduquer les troupes qui seront bientôt envoyées à l'étranger. Le programme envoie des conférenciers expérimentés dans des bases militaires pour enseigner les bases de l'archéologie du Moyen-Orient et l'importance de protéger les preuves des cultures passées.

Les victimes de la guerre : la vérité sur le musée de l'Irak (Journal américain d'archéologie article, juillet 2005)
Alors que Bagdad tombait aux mains des forces de la coalition en avril 2003, les médias internationaux ont rapporté que le musée de l'Irak avait été saccagé et que plus de 170 000 des plus belles antiquités du berceau même de la civilisation avaient été volées alors que les forces américaines restaient inactives. La liste des objets manquants se lit comme un « who's who » de l'archéologie du Proche-Orient, et le monde a réagi avec choc et indignation. En réponse, les États-Unis ont envoyé au musée une force opérationnelle multi-agences hautement spécialisée qui menait des opérations antiterroristes dans le sud de l'Irak au moment du pillage. Leur mission était de déterminer ce qui s'était passé au musée et de récupérer toutes les antiquités possibles. Parmi plusieurs découvertes surprenantes, il y avait que l'enceinte du musée avait été transformée en position de combat militaire et que les premiers rapports selon lesquels plus de 170 000 antiquités inestimables avaient été volées étaient erronés. Bien que les inventaires finaux prennent des années, la meilleure estimation actuelle est qu'environ 14 000 à 15 000 pièces ont été initialement volées. L'enquête a déterminé qu'il y avait eu non pas un mais trois vols au musée par trois groupes distincts : des professionnels qui ont volé plusieurs dizaines des trésors les plus précieux, des pillards aléatoires qui ont volé plus de 3 000 pièces de chantier de fouilles et des initiés qui ont volé près de 11 000 cylindres. sceaux et bijoux. Cliquez ici pour ouvrir un fichier pdf imprimable de l'histoire complète de la Journal américain d'archéologie.

Faire le point à Bagdad (bulletin d'information en ligne, 15 avril-11 juillet 2003)
Un résumé des nouvelles sur le patrimoine culturel en Irak avec des liens vers une couverture mondiale.

Légiférer sur la protection du patrimoine irakien (article en ligne, 26 juin 2003)
Une comparaison de la législation de la Chambre et du Sénat visant à protéger le patrimoine archéologique et culturel en Irak révèle que H.R. 2009 est plus complet que son homologue S. 1291, selon l'Archaeological Institute of America.

Au nord de l'Irak : le musée de Mossoul, Hatra et Nimrud (article en ligne, 4 juin 2003)
Le correspondant Roger Atwood rapporte que la plus grande perte au musée de Mossoul était de 30 panneaux de bronze qui décoraient autrefois une porte menant à la ville assyrienne de Balawat. L'avenir des sites hors de la ville est incertain. "Les gardes [à Hatra] sont armés mais ils ont peur de tuer parce que s'ils le font, leur famille risque d'être tuée. Il y a aussi un problème de rémunération. Ils n'ont tout simplement pas beaucoup de motivation pour protéger le placer."

Butin de guerre (article, juillet/août 2003)
Neil Brodie, coordinateur du Centre de recherche sur les antiquités illicites du McDonald Institute for Archaeological Research de l'Université de Cambridge, écrit : « Dans les jours qui ont suivi le sac des musées de Bagdad, la première question posée était : Pourquoi les planificateurs de guerre de la coalition et les commandants militaires En ce qui concerne les événements d'avril 2003 et au-delà, une autre question plus fondamentale est la suivante : pourquoi aucune action internationale concertée n'a-t-elle été prise pour bloquer le commerce et la vente de matériel pillé sur les sites archéologiques et les institutions culturelles en temps de guerre ? La réponse simple semble être que la volonté politique n'a tout simplement pas été là."

Où la civilisation a commencé (entretien, juillet/août 2003)
McGuire Gibson, une autorité en archéologie mésopotamienne à l'Institut oriental de l'Université de Chicago, a parlé à ARCHÉOLOGIE début mai de son travail en Irak, du sac du musée de Bagdad et de l'importance mondiale de l'histoire culturelle de la région.

Le passé pillé de l'Irak (Du Président, juillet/août 2003)
En réponse au pillage récent des musées irakiens et d'autres institutions culturelles, l'AIA a formé un groupe de travail sur le patrimoine culturel de l'Irak, présidé par la présidente de l'AIA, Jane Waldbaum. Des mises à jour sur les efforts du groupe de travail seront affichées sur le site Web de l'AIA. L'AIA, en collaboration avec la Society for American Archaeology, a pris l'initiative de promouvoir l'adoption d'une nouvelle législation, l'Iraq Cultural Heritage Protection Act, interdisant l'importation aux États-Unis de tous les matériaux archéologiques et culturels qui ont quitté l'Iraq depuis août 1990. .

Une conversation avec Matthew F. Bogdanos (entretien, 16 octobre 2003)
ARCHÉOLOGIE s'entretient avec l'enquêteur principal sur le pillage du musée de Bagdad

Alors qu'une deuxième guerre en Irak devenait de plus en plus probable vers la fin de 2002 et dans les premiers mois de 2003, l'ARCHÉOLOGIE a suivi les développements, y compris les efforts de l'AIA pour minimiser la destruction du patrimoine culturel.

A l'ombre de la guerre (Du Président, janvier/février 2003)
Alors que la menace de guerre se profile à nouveau, Nancy Wilkie, alors présidente de l'AIA, a exprimé la préoccupation de l'institut pour le patrimoine culturel de la région, réaffirmant la résolution de l'AIA de 1992, qui exhorte tous les gouvernements à respecter la Convention de 1954 pour la protection des biens culturels en cas de Conflit armé, généralement connu sous le nom de Convention de La Haye.

Le spectre de la guerre (rapport spécial, mai/juin 2003)
Rapport de l'archéologue et journaliste Joanne Farchakh sur les préparatifs au musée de Bagdad pour protéger les collections et les préoccupations des archéologues irakiens : "En cas d'offensive américaine, le pillage des sites sera infiniment plus agressif qu'en 1991."

Alerte Irak ! (Du Président, mai/juin 2003)
Alors que le déclenchement de la guerre semblait imminent, le comité exécutif de l'AIA a approuvé à l'unanimité une déclaration ouverte sur le patrimoine culturel en péril en Irak : L'importance extraordinaire des monuments, musées et sites archéologiques de l'Irak (ancienne Mésopotamie) impose à tous les peuples et gouvernements l'obligation de les protéger. Dans tout conflit militaire, ce patrimoine est mis en péril, et il semble maintenant être gravement menacé.

Guerre et patrimoine : l'Irak est-il protégé ? (bulletin, 27 mars 2003)
Un dernier bilan de la situation au début du conflit.

De nombreux sites et musées locaux en Irak ont ​​été laissés sans protection et ont été pillés après la guerre du Golfe de 1991. En réponse, l'AIA a adopté une résolution concernant la guerre et la destruction des antiquités en 1992. ARCHÉOLOGIE a couvert le pillage des antiquités et leur commercialisation dans une série de rapports de 1996 à 2000.


Yale Assyriologist découvre des preuves de la ville perdue en Irak

Le texte, écrit en sumérien, décrit les rations mensuelles que les tisserandes employées par l'État recevaient de l'administration locale d'Irisagrig, où ces rations avaient tendance à être exceptionnellement généreuses. Puzur-Iškur est connu d'autres textes Irisagrig comme ayant été un « surveillant des tisserands ». The month name Nig-Enlila was only used in Irisagrig and some nearby settlements, which confirms that the text has to come from this area.

When Eckart Frahm, professor of Assyriology at Yale, received a call from Homeland Security with a request to come to New York to assess cuneiform tablets, he was intrigued by the opportunity to provide an assessment of the content and origins of these ancient artifacts.

Frahm, who is one of only a few hundred people worldwide who can accurately read cuneiform texts, was taken to an undisclosed location in the city, where he had about two and half days to study these texts in a warehouse in which they were being temporarily stored. Each tablet was about the size of a cell phone, and many were in a poor condition, with salt incrustations covering large portions of their surfaces.

“ It seems likely that many of these tablets come from the same archive, which must have fallen prey to destruction at some point in time, with the tablets falling on the ground with one side exposed to water and the other protected,” notes Frahm.

“ It was a conveyer belt-like experience,” says Frahm. “I had about three or four minutes to examine each tablet, and some were more difficult than others to decipher. On each tablet there may be a great secret that you might uncover if you spent the time with it.”

The tablets were still in the original packages in which they had been sent to the U.S., where they were seized by customs officials before they made it to their intended destination. “They had been declared as being ceramic tiles valued at $300. This is how customs officials determined that something was not quite right,” says Frahm.

This is an Irisagrig text that documents the disbursement of “fodder for the dogs of the palace.” They receive 4 “gur" — that is, roughly 1,200 liters — of bread.

One of the challenges of deciphering these tablets, says Frahm, is that the cuneiform writing system, which comprises about 900 signs, is very complex, and “each of these signs has many different possible readings depending on the context and on the time the tablet was written.”

Frahm was able to establish fundamental facts about the tablets, including — with the exception of a small few — their authenticity and place of origin: southern Iraq. The bulk of the tablets, says Frahm, date back to the Ur III (2100–2000 BCE) and Old Babylonian (2000–1600 BCE) periods, and are mainly administrative and legal documents — akin, says Frahm, “to today’s emails or receipts. I was fundamentally trying to categorize these tablets along chronological lines.”

A collection of incantations from ca. 2,500 BCE is among the most important of these tablets, notes Frahm. “It invokes the gods An, Enlil, and Enki and asks for divine support for the restoration of a city. Only very few comparable pieces are known. There are some remarkable sign lists used in Old Babylonian schools, as well as private letters and contracts from this period. A bilingual first millennium BCE text is also interesting it is written in Babylonian and in Emesal, a dialect of Sumerian (in fact, originally a women’s language) used in the cult.”

Frahm explains that many of the Ur III tablets originated from the ancient city of Irisagrig, which is situated on or along the ancient course of the Tigris River. The process of identifying tablets from Irisagrig began back in 2003, when significant numbers of looted administrative texts from the Ur III period were confiscated by Jordanian border officials, shortly after the American invasion of Iraq had come to a close.

“ Beginning in 2004, other such tablets appeared on the market, on eBay and elsewhere. Scholars systematically collected all the available information on the tablets and established in the following years that they had many things in common and seemed to originate from a Sumerian city named Irisagrig, which was known from documents from other Mesopotamian sites,” says Frahm.

“ The new texts from Irisagrig cast some fascinating light on what is, quite literally, a ‘lost city,’”says Frahm, “and help us reconstruct the social and economic life in a 4,000-year-old Mesopotamian settlement. Among the most exciting tablets from the lot inspected by me is a large document that records allocations of sustenance plots to royal dependents, and another that records food distributed to the ‘dogs of the palace,’ who were apparently well fed. Even small expenditures such as the disbursement of waterskins were faithfully recorded.”

Several tablets deal with the issuing of rations to palace personnel such as female weavers, notes Frahm, while others record food allocations for royal envoys and other officials, and describe their missions, which include inspecting work on a canal and improving the royal road house, which is a place where people would rest while travelling along a royal road on their way to another city.

All of these very familiar concepts which we take for granted today . are first recorded in this very elaborate way in ancient Mesopotamia.

Frahm says that these tablets shed light on intriguing similarities between the ancient civilizations that produced them and us, including things such as governmental economic planning, taxation, long distance trade, and credit, “all of these very familiar concepts which we take for granted today that can be traced back to that time. They are first recorded in this very elaborate way in ancient Mesopotamia.”

These tablets were not properly excavated and the archaeological context has been lost, but there is nonetheless an enormous amount of information that is encoded in these tablets and can be gleaned from them, says Frahm.

“ It is extremely regrettable that this looting takes place. It destroys context, and we are losing vast amounts of information. When we actually find these tablets in context we can really establish exact archives,” says Frahm. Yet at the same time, he says, he does not believe that, without that archaeological context, all information is lost and these objects are worthless and their contents should not be published.

The deciphering of these tablets took some detective work, says Frahm. “I found the level of detail of these tablets quite fascinating. This was something new to me, and it was interesting to learn about this lost city which has only been identified in the past few years.”

“ I would obviously prefer to do that on properly excavated tablets but when you are the first person after some 4,000 years to look at an ancient text in a meaningful way it is always very exciting,” says Frahm.


Remembering Lamia Al-Gailani, Pioneering Iraqi Archaeologist

Mourners transport the flag-draped coffin of Iraqi archaeologist Lamia al-Gailani, seen in the poster, for burial during her funeral procession in the National Museum in Baghdad on Jan. 21. Iraq is mourning the loss of a beloved archaeologist who helped rebuild her country's leading museum in the aftermath of the U.S. invasion in 2003. Khalid Mohammed/AP masquer la légende

Mourners transport the flag-draped coffin of Iraqi archaeologist Lamia al-Gailani, seen in the poster, for burial during her funeral procession in the National Museum in Baghdad on Jan. 21. Iraq is mourning the loss of a beloved archaeologist who helped rebuild her country's leading museum in the aftermath of the U.S. invasion in 2003.

"Can you imagine?" Iraqi archaeologist Lamia al-Gailani was fond of saying, her voice rising in delight.

It was often about some item showing the ingenuity of Sumerian civilization, like a scythe made of clay the last time I toured the National Museum of Iraq with her, last spring.

I'd known Gailani since the 1990s. She was one of a generation of women — accomplished, unconventional and entirely original — who first drew me to Iraq.

"Look at the genius of the Iraqis," she said pointing to a 5,000-year-old clay blade in a glass case. "In the south, where they didn't have stone, they made clay into scythes. It's an absolute innovation, don't you think?"

For Gailani, who died on Jan. 18 at age 80, "Can you imagine?" could have described the trajectory of her own life.

Lamia al-Gailani in the Hatra wing of the National Museum of Iraq in Baghdad. The ancient city of Hatra, where Roman, Persian and Greek influences mingled, was one of her favorite sites. Jane Arraf/NPR masquer la légende

Lamia al-Gailani in the Hatra wing of the National Museum of Iraq in Baghdad. The ancient city of Hatra, where Roman, Persian and Greek influences mingled, was one of her favorite sites.

Growing up in a revered Sufi Muslim family under the Iraqi monarchy, Gailani had ambitions of studying law and going into politics. The prospect was a nightmare for her family, a pillar of Iraqi society.

"They wanted me to be nice, learn English and get married. Full stop," she told me last year, laughing. "The only way to bribe me to not go into law was to tell me to study anything and we will send you to England."

Gailani took the law exam anyway, to prove she could pass it, and went to the University of Cambridge in the U.K. — becoming the first Iraqi woman to study archaeology abroad. She embraced the subject out of a love of her country's history and culture.

When she graduated and returned to Iraq in 1961, Gailani worked at Iraq's original archaeological museum — established by British colonial administrator Gertrude Bell — and then at the new national museum, when it opened in 1966.

Half a century later, on what turned out to be our last walk around the museum, Gailani peered into a glass case of 4,000-year-old cylinder seals as if they were old friends.

"These are originally my choice from 1966. I curated the cylinder seals," she said.

The seals are tiny things, used as signatures in ancient times and carved of limestone, marble or lapis lazuli. Each one has a distinctive scene, apparent only when it's rolled out on clay.

"This is a lovely scene," she said, pointing to one. "It shows a male and female with straws, drinking — probably beer. At the bottom of the straw, there's a strainer — to stop all the worms."

For the opening of the museum in 1966, Gailani had rolled out the impressions of the seals on pink clay. Those impressions are still displayed next to the seals.

"The impressions are mine — the museum staff don't know it, but I know it," she told me.

Gailani peers at ancient cylinder seals displayed at the national museum. She curated the original exhibit at the opening of the museum more than 50 years ago. Jane Arraf/NPR masquer la légende

Gailani peers at ancient cylinder seals displayed at the national museum. She curated the original exhibit at the opening of the museum more than 50 years ago.

Gailani had walked through the museum thousands of times. But each time, she seemed as excited as if it were her first.

"Look, there he is — look, how lovely," she would say, pointing out a favorite statue, a headless limestone figure of a Sumerian king, more than 4,000 years old.

"Lamia was very attached to the museum," says Aysar Akrawi, a childhood friend. "She loved every single piece in it."

Gailani even referred to the Sumerians of ancient Iraq as "we," often before catching herself and laughing.

On a visit to the museum with Gailani a few years ago, I mentioned a disparaging description I'd heard of the remains of the ancient city of Hatra, a World Heritage Site, as "Greco-Roman kitsch." The 2,000-year-old city, with its Hellenistic, Persian and Roman influences, was one of Gailani's favorite sites.

She took me through the hall of statues to show me whimsical stone statues, replete with curly hair and bushy mustaches.

"There's nowhere else in the world you find all these influences coming together," she said.

On another visit, I found her going through archives she had found of letters from Gertrude Bell in the 1920s and photographs of Iraq's royal family. In 2009, the British Institute for the Study of Iraq awarded Gailani the Gertrude Bell Memorial Gold Medal "for outstanding services to Mesopotamian archaeology" – only the fifth time the medal had been awarded since the 1970s.

I came away from conversations with her realizing how much there was to learn about almost everything — that certain kinds of trees were believed by some Iraqis to have souls that the English word "gossip" comes from a Babylonian word.

Gailani returned to Britain in 1970, earning a master's degree from the University of Edinburgh and a Ph.D. in archaeology from University College London. She acquired British citizenship along the way, and although she lived in Britain through the 1980s and 1990s, she maintained ties to Iraq.

After the national museum was looted following the U.S.-led invasion of Iraq in 2003, she returned to Baghdad to help assess and repair the damage and reopen the museum. She came back to find stunned staff wandering the hallways.

Gailani and NPR correspondent Jane Arraf in Amman, Jordan. Courtesy of Jane Arraf masquer la légende

Gailani and NPR correspondent Jane Arraf in Amman, Jordan.

"They were in shock," she recalled. Gailani told them to snap out of it and get to work.

Among the losses, Gailani documented that more than 5,000 of the museum's collection of cylinder seals had been taken.

She was both heartbroken and furious about the lack of protection for Iraqi antiquities. On the 10-year anniversary of the museum looting, I sat in the audience while Gailani gave a lecture in Baghdad on looting of museums and ancient sites that had started in Iraq in the 1990s.

Then in her 70s, Gailani was white-haired, dressed primly in a sweater twin-set. In the midst of her lecture to a room filled with staid, older Iraqis, she suddenly switched from Arabic to English and dropped the F-bomb, repeating a quote attributed to a U.S. official, emphasizing his lack of concern for antiquities while fighting a war. The audience jolted in their seats.

It remains the only time I have ever heard that epithet used in an archaeology lecture.

Last month, Gailani suffered a stroke in Amman, where she had been giving a workshop for Iraqi archaeologists on museum labeling. She had been scheduled to return to Baghdad that weekend, to finish choosing pieces for the new museum in Basra.

She had also been working on a history of the national museum and had recently been appointed by a religious court to the powerful position of head of a fund at her family's Gailani shrine.

Gailani did fulfill her family's requirement that she marry. Her first husband was a sculptor cousin, Abd al-Rahman al-Gailani. After they divorced, she married George Werr, a businessman from a prominent Jordanian family.

She is survived by three daughters, one of whom followed in her footsteps as a protector of cultural heritage: Noorah Gailani is curator of Islamic civilizations at the Glasgow Museum.

"My mother's love of history is from her childhood. Her value for it and the importance of knowing humanity through its cultural identity and civilization pushed her to study archaeology and history in general and Iraqi archaeology specifically," she said at a memorial for her mother at the national museum last month.

A descendant of Sufi saint Abdul Qadir al-Gailani, Lamia al-Gailani was laid to rest on Jan. 21 in the family shrine in Baghdad, after her flag-draped coffin was brought by mourners from the Iraq museum. It would have been hard to imagine a more fitting end.


United States Returns Thousands of Ancient Artifacts To Iraq

Today, the United States will return approximately 3,800 Iraqi artifacts to the Republic of Iraq at a repatriation ceremony at the residence of the Republic of Iraq’s Ambassador to the United States in Washington, D.C. The artifacts were smuggled into the United States for delivery to Hobby Lobby Stores, Inc. (“Hobby Lobby”), a nationwide arts-and-crafts retailer based in Oklahoma City, Oklahoma, and two of its corporate affiliates. Hobby Lobby agreed to forfeit these artifacts and $3 million to resolve a civil forfeiture complaint and multi-year investigation by the United States Attorney’s Office for the Eastern District of New York and U.S. Immigration and Customs Enforcement, Homeland Security Investigations (HSI).

U.S. Immigration and Customs Enforcement (ICE) Acting Director Thomas D. Homan and Iraq’s Ambassador to the United States Fareed Yasseen will sign the ceremonial certificates transferring ownership of the artifacts from the United States to Iraq. Richard P. Donoghue, United States Attorney for the Eastern District of New York, and Ian Saunders, Acting Assistant Commissioner, Office of International Affairs, U.S. Customs and Border Protection will also participate in the repatriation ceremony.

“The Republic of Iraq, standing on the land that was once home to the storied city-states and kingdoms of Mesopotamia, has a celebrated heritage as a cradle of civilization,” stated U.S. Attorney Donoghue. “We are proud to have played a role in removing these pieces of Iraq’s history from the black market of illegally obtained antiquities and restoring them to the Iraqi people.” U.S. Attorney Donoghue thanked Dr. Eckart Frahm of Yale University and Dr. Elizabeth C. Stone from Stony Brook University (SUNY) for their assistance.

“On behalf of U.S. Immigration and Customs Enforcement (ICE), and thanks to the hard work of the Office of the Special Agent in Charge in New York, it is a great honor for me to return so many priceless cultural artifacts to the people of Iraq,” stated ICE Acting Director Homan. “I would like to thank my colleagues at U.S. Customs and Border Protection and the U.S. Attorney’s Office for the Eastern District of New York for making this repatriation possible,” Homan added. “We will continue to work together to prevent the looting of antiquities and ensure that those who would attempt to profit from this crime are held accountable. This ceremony should serve as a powerful reminder that nobody is above the law.”

In July 2010, Hobby Lobby’s president and a consultant traveled to the United Arab Emirates (UAE) to inspect a large number of cuneiform tablets and other antiquities being offered for sale. Following this trip, an expert on cultural property law warned Hobby Lobby that cuneiform tablets and cylinder seals were particularly likely to have been looted from Iraqi archaeological sites. Hobby Lobby proceeded to purchase a set of 5,548 artifacts in late 2010. Two-thirds of these artifacts were shipped in 2010 and 2011 by foreign antiquities dealers who made false statements on shipping labels, failed to file formal entry papers with U.S. Customs and Border Protection, and supplied fabricated provenances and sham invoices.

In July 2017, the government filed a civil forfeiture complaint and a stipulation of settlement in which Hobby Lobby consented to the forfeiture of approximately 3,500 ancient cuneiform and bullae that comprised part of the 2010 purchase, plus 144 cylinder seals and $3 million. Hobby Lobby also agreed to identify, turn over to the United States and forfeit any additional artifacts from the 2010 purchase that came to light. Hobby Lobby further agreed to adopt internal policies and procedures governing its importation and purchase of cultural property, provide appropriate training to its personnel, hire qualified outside customs counsel and customs brokers, and submit quarterly reports to the U.S. Attorney’s Office on any cultural property acquisitions for 18 months. In addition, Hobby Lobby stipulated to a statement of facts that related the history of its purchase of thousands of Iraqi artifacts in 2010, the red flags surrounding that acquisition, and the improper shipments of these artifacts.

In September 2017, pursuant to its obligations under the stipulation with the government, Hobby Lobby advised the government that it was in possession of 245 additional cylinder seals that were part of the 2010 purchase. In October 2017, Hobby Lobby shipped these cylinder seals to the United States and subsequently entered into a stipulation with the United States consenting to their forfeiture.

The Repatriated Antiquities

The antiquities being repatriated to Iraq at today’s ceremony consist of approximately:

  • 450 cuneiform tablets
  • 3,000 clay bullae
  • 371 cylinder seals[1]
    Cuneiform is an ancient system of writing on clay tablets that was used in ancient Mesopotamia thousands of years ago. The names of people, places and months used on a number of the cuneiform tablets confirm that they originated in the area of modern-day Iraq. Clay bullae are balls of clay on which seals have been imprinted. Cylinder seals are small engraved stone cylinders. When rolled on wet clay, they create raised images in the clay that can include pictures and cuneiform writing.
    All of the artifacts were civilly forfeited in the Eastern District of New York. Iraq’s petitions for their return were approved by the chief of the Money Laundering and Asset Recovery Section of the Department of Justice.
    The government’s case was handled by Assistant United States Attorneys Karin Orenstein and Ameet Kabrawala.

E.D.N.Y. Docket No. 17-CV-3980 (LDH) (VMS)

[1] In February 2018, 18 of the 144 cylinder seals that Hobby Lobby delivered to the government in connection with the July 2017 settlement were determined to be Egyptian Scarabs and are not included in this repatriation.


Antiquities forfeited by Hobby Lobby returned to Iraq

Ancient clay tablets, seals and other objects smuggled into the U.S. and shipped to the arts and crafts chain Hobby Lobby were returned to the Iraqi government. (May 2)

Ancient cylinder seals from Iraq are among the objects being returned by Immigration and Customs Enforcement to Iraq during a ceremony at the residence of the Iraqi ambassador to the U.S. in Washington on May 2, 2018. (Photo: Jacquelyn Martin, AP)

Thousands of antiquities dating back as far as 4,000 years that were smuggled out of the "Cradle of Civilization" have been returned to the Iraqi government by the U.S. Immigration and Customs Enforcement.

ICE said it returned 3,800 artifacts this week, including clay tablets and "seals" that were used by the ancients to authenticate documents. The items were slipped into the United States and shipped to Hobby Lobby Stores, an Oklahoma City-based arts-and-crafts retailer with about 800 stores nationwide.

“Iraq, standing on the land that was once home to the storied city-states and kingdoms of Mesopotamia, has a celebrated heritage," U.S. Attorney Richard Donoghue said. “We are proud to have played a role in removing these pieces of Iraq’s history from the black market . and restoring them to the Iraqi people.”

Donoghue said the case dates to 2010, when Hobby Lobby President Steve Green and a consultant traveled to the United Arab Emirates to inspect antiquities being offered for sale. Despite being warned by an expert on cultural property law that the tablets and cylinder seals were likely to have been looted from Iraqi archaeological sites, Hobby Lobby bought thousands of artifacts, Donoghue said.

Hobby Lobby paid about $1.6 million for the items.

Officials say the items were shipped in small batches to a variety of Oklahoma addresses to avoid detection. ICE, for instance, intercepted 300 tablets valued at almost $100,000 that were shipped with labels describing them as tile samples worth a total of about $300 from Turkey or Israel.

ICE said interviews with employees led to the discovery of a "deliberate intent" by company employees to avoid using a customs broker.

Hobby Lobby, which paid a $3 million fine for its role in the complex transfer of the antiquities, acknowledged it should have "exercised more oversight and carefully questioned how the acquisitions were handled."

The company made news in recent years for its successful Supreme Court challenge on religious grounds of a health care mandate that had required them to include contraceptives in their health insurance plan.

The returned items included 450 cuneiform tablets. Cuneiform is an ancient system of writing on clay tablets used in ancient Mesopotamia. The names of people, places and months used on a number of the tablets confirm that they originated in the area of modern-day Iraq.

Earlier today, we’ve repatriated more than 3000 ancient Mesopotamian artifacts to our beloved country and people. We’d like to thank @DHSgov, @StateDept, @ICEgov, and @EDNYnews for the exceptional cooperation and professionalism that led to today’s success. pic.twitter.com/LcAR46XQh2

&mdash IraqiEmbassyUSA (@IraqiEmbassyUSA) May 3, 2018

There were also 3,000 clay bullae — balls of clay on which seals have been imprinted. And there were 371 cylinder seals — small engraved stone cylinders that, when rolled on wet clay, create raised images that can include cuneiform writing or pictures.

Hobby Lobby is a primary financial backer of the $500 million Museum of the Bible that opened last year in Washington, D.C. The museum, however, said the items were never destined for its displays.

In Iraq, the return of the items was gleefully received.

"We’ve repatriated more than 3000 ancient Mesopotamian artifacts to our beloved country and people," the Iraqi embassy in Washington tweeted. The embassy thanked ICE, the State Department and other officials "for the exceptional cooperation and professionalism that led to today’s success."

The return of the antiquities marked the first repatriation of cultural property to Iraq since March 2015, when ICE returned ancient antiquities and Saddam Hussein-era objects, including the head of Assyrian King Sargon II, whose reign began in 705 BCE.

“We will continue to work together to prevent the looting of antiquities and ensure that those who would attempt to profit from this crime are held accountable," ICE Acting Director Thomas Homan. "Nobody is above the law.”


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