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Grotte de Lascaux

Grotte de Lascaux

La grotte de Lascaux est une grotte paléolithique située dans le sud-ouest de la France, près du village de Montignac en Dordogne, qui abrite certains des exemples les plus célèbres de peintures rupestres préhistoriques. Près de 600 peintures - pour la plupart des animaux - parsèment les murs intérieurs de la grotte dans des compositions impressionnantes. Les chevaux sont les plus nombreux, mais on y trouve également des cerfs, des aurochs, des bouquetins, des bisons et même quelques félins. Outre ces peintures, qui représentent la plupart des images majeures, il existe également environ 1400 gravures d'un ordre similaire. L'art, daté de c. 17 000 – env. 15 000 avant notre ère, se situe dans la période du Paléolithique supérieur et a été créé par les mains clairement qualifiées des humains vivant dans la région à cette époque. La région semble être un hotspot ; de nombreuses grottes magnifiquement décorées y ont été découvertes. La signification exacte des peintures de Lascaux ou de l'un des autres sites est encore sujette à discussion, mais l'opinion dominante leur attache une composante rituelle ou même spirituelle, faisant allusion à la sophistication de leurs créateurs. Lascaux a été ajouté à la liste des sites du patrimoine mondial de l'UNESCO en 1979, avec d'autres sites préhistoriques à proximité.

La découverte

Le 12 septembre 1940 EC, quatre garçons ont examiné le trou de renard dans lequel leur chien était tombé sur la colline de Lascaux. Après avoir élargi l'entrée, Marcel Ravidat est le premier à glisser jusqu'en bas, ses trois amis le suivant. Après avoir construit une lampe de fortune pour éclairer leur chemin, ils ont trouvé une plus grande variété d'animaux que prévu ; dans la galerie Axial, ils ont d'abord rencontré les représentations sur les murs. Le lendemain, ils revinrent, mieux préparés cette fois, et explorèrent des parties plus profondes de la grotte. Les garçons, émerveillés par ce qu'ils avaient trouvé, en ont parlé à leur professeur, après quoi le processus de fouille de la grotte a été mis en branle. En 1948, la grotte était prête à être ouverte au public.

Occupation par les humains

À l'époque où la grotte de Lascaux a été décorée (vers 15 000 avant notre ère), les humains anatomiquement modernes (homo sapiens) était bien à l'aise en Europe depuis un bon moment déjà, depuis au moins 40 000 avant notre ère. D'après les archives archéologiques, ils semblent avoir été abondamment présents dans la région comprise entre le sud-est de la France et les monts Cantabriques au nord de l'Espagne, qui comprend Lascaux. La grotte elle-même ne montre qu'une occupation temporaire, probablement liée à des activités liées à la création de l'art. Cependant, il est possible que les premiers mètres du vestibule d'entrée de la grotte - l'espace que la lumière du jour pouvait encore atteindre - aient été habités.

L'art de Lascaux a été à la fois peint et gravé sur les murs inégaux de la grotte, les artistes travaillant avec les bords et les courbes des murs pour améliorer leurs compositions.

D'après les découvertes provenant de la grotte, nous savons que les parties les plus profondes de la grotte étaient éclairées par des lampes en grès qui utilisaient de la graisse animale comme combustible, ainsi que par des cheminées. Ici, les artistes ont travaillé dans ce qui devait être des conditions enfumées, utilisant des minéraux comme pigments pour leurs images. Les rouges, les jaunes et les noirs sont les couleurs prédominantes. Le rouge était fourni par l'hématite, soit brute, soit telle que trouvée dans l'argile rouge et l'ocre; jaune par les oxyhydroxydes de fer ; et noir soit par du charbon soit par des oxydes de manganèse. Les pigments pouvaient être préparés par broyage, mélange ou chauffage, après quoi ils étaient transférés sur les parois de la grotte. Les techniques de peinture incluent le dessin avec les doigts ou le fusain, l'application de pigment avec des « pinceaux » en poils ou en mousse, et le soufflage du pigment sur un pochoir ou directement sur le mur avec, par exemple, un os creux.

Le hic, c'est qu'il n'y a aucun gisement connu d'oxydes de manganèse spécifiques trouvés à Lascaux dans les environs de la grotte. La source connue la plus proche se trouve à environ 250 kilomètres, dans les Pyrénées centrales, ce qui pourrait indiquer une route commerciale ou d'approvisionnement. Il n'était pas rare que les humains vivant à cette époque s'approvisionnent un peu plus loin, à des dizaines de kilomètres de là, mais la distance en question ici peut indiquer que les artistes de Lascaux ont fait de superbes efforts.

Outre les peintures, de nombreux outils ont été trouvés à Lascaux. Parmi ceux-ci se trouvent de nombreux outils en silex, dont certains montrent des signes d'utilisation spécifique pour graver des gravures dans les murs. Des outils en os étaient également présents. Les pigments utilisés à Lascaux contiennent des traces de bois de renne, probablement introduits soit parce que le bois a été sculpté juste à côté des pigments, soit parce qu'il a été utilisé pour mélanger les pigments dans de l'eau. Les restes de coquillages, certains d'entre eux percés, se rattachent bien à d'autres témoignages d'ornements personnels trouvés chez les humains vivant en Europe au Paléolithique supérieur.

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L'art

L'art de Lascaux a été à la fois peint et gravé sur les murs inégaux de la grotte, les artistes travaillant avec les bords et les courbes des murs pour améliorer leurs compositions. Les expositions impressionnantes qui en résultent représentent principalement des animaux, mais aussi une quantité importante de symboles abstraits, et même un humain. Parmi les animaux, les chevaux dominent l'imagerie, suivis des cerfs et des aurochs, puis des bouquetins et des bisons. Quelques carnivores, comme les lions et les ours, sont également présents. Les archives archéologiques de la région montrent que les animaux représentés reflètent la faune qui était connue de ces humains paléolithiques.

L'entrée de la grotte s'éloigne de la lumière du jour et mène directement dans la chambre principale de la grotte, la salle des taureaux. Bien nommé, cet espace contient principalement des aurochs, un type de gros bétail aujourd'hui disparu. Dans une danse en rond, quatre grands taureaux dominent les chevaux et les cerfs en fuite, le relief des murs servant à souligner certaines parties des peintures. Les animaux sont représentés de côté, mais avec leurs cornes tournées, donnant aux peintures une vivacité révélatrice d'une grande habileté. Jusqu'à présent, ces animaux sont facilement identifiables, mais d'autres sont moins nets. Voir, par exemple, le cheval apparemment enceinte avec ce qui ressemble à une corne sur la tête. Une autre figure mystérieuse est représentée avec une peau de panthère, une queue de cerf, une bosse de bison, deux cornes et un membre mâle. Des esprits créatifs ont suggéré qu'il pourrait s'agir d'un sorcier ou d'un sorcier, mais ce qu'il représente réellement est difficile à déterminer.

Au-delà de la salle des taureaux se trouve la galerie Axial, un passage sans issue, mais spectaculaire à cela. Elle a été surnommée la « Chapelle Sixtine de la Préhistoire », car son plafond abrite plusieurs compositions accrocheuses. Les aurochs rouges se tiennent debout avec leurs têtes formant un cercle, tandis que les principales figures de la galerie se font face : un puissant taureau noir d'un côté, une femelle aurochs de l'autre, semblant sauter sur une sorte de treillis qui a été dessiné sous elle sabots. Il existe des chevaux sous de nombreuses formes, dont un connu sous le nom de « cheval chinois », avec ses sabots représentés légèrement vers l'arrière, démontrant une utilisation de la perspective très en avance sur son temps. Vers le fond du couloir, un cheval galope avec sa crinière au vent tandis que son compagnon se renverse les jambes en l'air.

Une deuxième sortie de la salle des taureaux mène au Passage, qui abrite principalement des gravures mais aussi quelques peintures d'une grande variété d'animaux. Dans la Nef, à la suite du Passage, un gros taureau noir ainsi que deux bisons se distinguent par leur puissance sauvage, semblant s'enfuir. En face, un gel montre cinq chevreuils qui semblent nager. Après la Nef, la Chambre des Félins jette quelques prédateurs dans la mêlée, avec des gravures de lions dominant la salle. Dans une autre branche de la grotte, la pièce connue sous le nom de Puits ajoute un peu plus de matière à discussion. Ici, outre le bison blessé avec ses intestins tentaculaires hors de son intestin, se trouvent un rhinocéros laineux, un oiseau sur ce qui pourrait être un bâton et un homme nu avec un membre dressé. Cette image raconte clairement une histoire, bien qu'il soit difficile d'être certain de ce que pourrait être cette histoire.

La grotte aujourd'hui

La grotte d'origine a été fermée au public en 1963 après qu'il est devenu évident que les nombreux visiteurs ont causé, entre autres, la croissance d'algues sur les parois de la grotte, causant des dommages irréparables aux peintures. Malgré la fermeture, des champignons se sont propagés dans la grotte, et les efforts pour contrôler ces problèmes et protéger l'art sont en cours. Ceux qui recherchent une expérience alternative peuvent visiter Lascaux II, une réplique de la grande salle des taureaux et des sections de la galerie peinte, qui a été ouverte en 1983 et est située à seulement 200 mètres de la grotte d'origine.


Découverte des peintures rupestres de Lascaux

Les illustrations paléolithiques ont été trouvées le 12 septembre 1940.

L'une des découvertes les plus passionnantes de l'archéologie a été faite par quatre adolescents français et peut-être un chien. Les versions de l'histoire diffèrent dans les détails, mais Marcel Ravidat, Jacques Marsal, Georges Agnel et Simon Coencas sont tombés sur un trou dans le sol dans les bois près du village de Montignac, en Dordogne, dans le sud-ouest de la France. Qu'ils aient eu un chien appelé Robot avec eux et qu'il ait chassé un lapin dans le trou est incertain. Dans une autre version, Ravidat trouve le trou le 8 septembre et ramène les trois autres avec lui le 12.

Il y avait une histoire locale à propos d'un tunnel secret qui menait à un trésor enfoui et les garçons pensaient que c'était peut-être ça. Après avoir laissé tomber des pierres dans le trou pour avoir une idée de sa profondeur, un par un, ils descendirent prudemment dans ce qui s'avéra être un puits étroit. Il descendait de 15 mètres (près de 50 pieds) jusqu'à une grotte dont les parois étaient couvertes de peintures étonnantes. Marsal a déclaré plus tard que descendre le puits était terrifiant, mais les peintures étaient "une cavalcade d'animaux plus grands que nature" qui "semblaient bouger". Les garçons avaient peur de se relever, mais ils y sont parvenus en utilisant leurs coudes et leurs genoux. Extrêmement excités, ils se sont promis de garder leur découverte secrète et l'ont explorée à nouveau le lendemain. Après cela, ils ont décidé de le montrer à des amis pour un prix d'entrée minime.

La nouvelle se répandit rapidement et tant de personnes vinrent voir la grotte que les garçons consultèrent leur maître d'école, Léon Laval, qui était membre de la société de préhistoire locale. Il soupçonnait que c'était une ruse pour le piéger dans le trou, mais quand il descendit prudemment et vit les peintures, il s'est immédiatement senti sûr qu'elles étaient préhistoriques et a insisté pour que personne ne soit autorisé à les toucher et qu'elles doivent être protégées contre le vandalisme. Le plus jeune des garçons, Marsal, 14 ans, a persuadé ses parents de le laisser planter une tente près de l'entrée pour monter la garde et faire visiter les visiteurs. C'était le début d'un engagement pour les peintures qui a duré jusqu'à sa mort en 1989.

La nouvelle de la découverte parvint à l'abbé Breuil, éminent préhistorien, qui se porta garant de l'authenticité des peintures. Les nouvelles sensationnelles se sont propagées à travers l'Europe et le reste du monde et en 1948, la famille propriétaire du terrain a organisé des visites quotidiennes qui ont finalement amené des milliers de visiteurs chaque année à voir par eux-mêmes.

Il y avait plus de peintures dans les galeries qui menaient à la grotte principale et elles confirmaient les découvertes précédentes, qui avaient montré que, contrairement à d'autres animaux, les premiers êtres humains croyaient en la religion, la magie et l'art. Ils enterraient formellement leurs morts avec de l'équipement pour une autre vie et ils croyaient peut-être en une grande déesse mère, la source de toute vie. Ils semblent avoir eu un sens profond du numineux, de quelque chose en dehors des êtres humains qui est puissant, mystérieux et étrange.

Les peintures traduisent cela. Datés d'environ 15 000 ans av. Les premiers humains étaient des chasseurs et l'un des objectifs des peintures était peut-être de réussir la chasse dans la vie réelle. Il y a une figure d'un homme avec une tête d'oiseau, peut-être un chaman, qui a effectué des rituels dans la grotte. Des théories récentes relient certaines des peintures à des constellations dans le ciel, notamment les Pléiades et le Taureau, ou les relient à des danses rituelles, qui peuvent induire des transes et provoquer des visions.

Les milliers de visiteurs de Lascaux n'avaient pas l'intention de nuire aux peintures, mais ils l'ont fait, simplement en soufflant dessus. Le visiteur occasionnel s'est évanoui parce que l'atmosphère était si épaisse. De la condensation s'est formée sur les murs et les plafonds, de l'humidité a coulé sur les peintures et des lichens et des moisissures se sont développés. Un éclairage puissant a aggravé les dégâts et les peintures ont commencé à s'estomper. Lascaux a été fermé au public en 1963 par le ministre français de la Culture, André Malraux, et seuls les experts y ont été autorisés. Une réplique du site a été construite à proximité pour le public en 1983 et attire 300 000 visiteurs par an. Les efforts pour arrêter les dommages aux peintures originales se poursuivent. En 2009, le ministère français de la Culture a réuni près de 300 experts de nombreux pays différents à Paris pour réfléchir aux moyens d'arrêter la détérioration. Leurs recommandations ont été publiées en 2011, mais les doutes sur le site n'ont pas été levés.


Contenu

Le 12 septembre 1940, l'entrée de la grotte de Lascaux est découverte par Marcel Ravidat, 18 ans, lorsque son chien Robot tombe dans un trou. Ravidat revient sur les lieux avec trois amis, Jacques Marsal, Georges Agnel et Simon Coencas. Ils sont entrés dans la grotte par un puits de 15 mètres de profondeur (50 pieds) qui, selon eux, pourrait être un passage secret légendaire vers le manoir de Lascaux voisin. [8] [9] [10] Les adolescents ont découvert que les murs de la grotte étaient couverts de représentations d'animaux. [11] [12] Les galeries qui suggèrent la continuité, le contexte ou représentent simplement une caverne ont reçu des noms. Ceux-ci incluent le salle des taureaux, les Passage, les Arbre, les Nef, les Abside, et le Chambre des Félins. Ils revinrent avec l'abbé Henri Breuil le 21 septembre 1940. Breuil réalisera de nombreuses esquisses de la grotte, dont certaines servent aujourd'hui de matériel d'étude en raison de l'extrême dégradation de nombreuses peintures. Breuil était accompagné de Denis Peyrony, conservateur des eyzies (musée de la Préhistoire) aux Eyzies, de Jean Bouyssonie et du Dr Cheynier.

Le complexe de grottes a été ouvert au public le 14 juillet 1948 et les premières investigations archéologiques ont commencé un an plus tard, en se concentrant sur le Puits. En 1955, le dioxyde de carbone, la chaleur, l'humidité et d'autres contaminants produits par 1 200 visiteurs par jour avaient visiblement endommagé les peintures. À mesure que la climatisation se détériorait, les champignons et les lichens infestaient de plus en plus les murs. En conséquence, la grotte a été fermée au public en 1963, les peintures ont été restaurées dans leur état d'origine, et un système de surveillance au quotidien a été mis en place.

Répliques Modifier

Les problèmes de conservation dans la grotte d'origine ont rendu la création de répliques plus importante.

Lascaux II Modifier

Lascaux II, une copie exacte du Grande salle des taureaux et le Galerie Peinte a été exposé au Grand Palais à Paris, avant d'être exposé à partir de 1983 à proximité de la grotte (à environ 200 m ou 660 pieds de la grotte d'origine), un compromis et une tentative de présenter une impression de l'échelle et de la composition des peintures pour le public sans endommager les originaux. [8] [12] Une gamme complète de l'art pariétal de Lascaux est présentée à quelques kilomètres du site à la Centre d'art préhistorique, Le Parc du Thot, où l'on trouve également des animaux vivants représentant la faune de l'ère glaciaire. [13]

Les peintures de ce site ont été dupliquées avec le même type de matériaux tels que l'oxyde de fer, le charbon de bois et l'ocre qui auraient été utilisés il y a 19 000 ans. [10] [14] [15] [16] D'autres fac-similés de Lascaux ont également été produits au fil des ans.

Lascaux III Modifier

Lascaux III est une série de cinq reproductions exactes de l'art rupestre (la Nef et le Puits) qui, depuis 2012, ont fait le tour du monde permettant de partager la connaissance de Lascaux loin de l'original.

Lascaux IV Modifier

Lascaux IV est une nouvelle copie de toutes les zones peintes de la grotte qui fait partie du Centre International de l'Art Pariétal (Centre International de l'Art Pariétal). Depuis décembre 2016, cette réplique plus grande et plus précise qui intègre la technologie numérique dans l'affichage est présentée dans un nouveau musée construit par Snøhetta à l'intérieur de la colline surplombant Montignac. [17] [18]

Poterie et gravures Modifier

La poterie française de la région - décorée d'images des peintures de Lascaux - était autrefois produite et vendue en abondance dans les régions environnantes comme objet d'art et souvenirs, sont maintenant difficiles à trouver car les images sont protégées par le droit d'auteur. Les tirages des images ne sont disponibles à l'achat que dans la boutique du musée de Lascaux.

Dans sa composition sédimentaire, le bassin versant de la Vézère couvre un quart de la département de la Dordogne, la région la plus septentrionale du Périgord Noir. Avant de rejoindre la Dordogne près de Limeuil, la Vézère coule dans une direction sud-ouest. En son point central, le cours de la rivière est marqué par une série de méandres flanqués de hautes falaises calcaires qui déterminent le paysage. En amont de ce relief escarpé, près de Montignac et aux environs de Lascaux, les contours du terrain s'assouplissent considérablement, le fond de la vallée s'élargit et les berges de la rivière perdent de leur raideur.

La vallée de Lascaux est située à quelque distance des grandes concentrations de grottes ornées et de sites habités, dont la plupart ont été découverts plus en aval. [19] Aux alentours du village des Eyzies-de-Tayac Sireuil, on recense pas moins de 37 grottes et abris ornés, ainsi qu'un nombre encore plus important de sites d'habitation du Paléolithique supérieur, situés à ciel ouvert, sous un surplomb abritant, ou à l'entrée d'une des cavités karstiques de la région. Il s'agit de la concentration la plus élevée d'Europe.

La grotte contient près de 6 000 figures, qui peuvent être regroupées en trois catégories principales : les animaux, les figures humaines et les signes abstraits. Les peintures ne contiennent aucune image du paysage environnant ou de la végétation de l'époque. [19] La plupart des images principales ont été peintes sur les murs en utilisant des couleurs rouges, jaunes et noires à partir d'une multiplicité complexe de pigments minéraux [20] : 110 [21] comprenant des composés de fer tels que l'oxyde de fer (ocre), [22 ] : 204 hématite et goethite, [21] [23] ainsi que des pigments contenant du manganèse. [21] [22] : 208 Le charbon de bois peut également avoir été utilisé [22] : 199 mais apparemment avec parcimonie. [20] Sur certains des murs de la grotte, la couleur peut avoir été appliquée sous forme de suspension de pigment dans de la graisse animale ou des eaux souterraines riches en calcium ou de l'argile, faisant de la peinture, [20] qui a été tamponnée ou éponge, plutôt qu'appliquée au pinceau. [23] Dans d'autres domaines, la couleur a été appliquée en pulvérisant les pigments en soufflant le mélange à travers un tube. [23] Là où la surface de la roche est plus molle, certains motifs ont été incisés dans la pierre. De nombreuses images sont trop pâles pour être discernées, et d'autres se sont complètement détériorées.

Plus de 900 peuvent être identifiés comme des animaux, et 605 d'entre eux ont été identifiés avec précision. Sur ces images, il y a 364 peintures d'équidés ainsi que 90 peintures de cerfs. Sont également représentés des bovins et des bisons, représentant chacun 4 à 5% des images. Une poignée d'autres images incluent sept félins, un oiseau, un ours, un rhinocéros et un humain. Il n'y a pas d'images de rennes, même si c'était la principale source de nourriture pour les artistes. [24] Des images géométriques ont également été trouvées sur les murs.

La section la plus célèbre de la grotte est la salle des taureaux où sont représentés des taureaux, des équidés, des aurochs, des cerfs et le seul ours de la grotte. Les quatre taureaux noirs, ou aurochs, sont les figures dominantes parmi les 36 animaux représentés ici. L'un des taureaux mesure 5,2 mètres (17 pi 1 po) de long, le plus grand animal découvert à ce jour dans l'art rupestre. De plus, les taureaux semblent être en mouvement. [24]

Une peinture appelée « Le bison croisé », trouvée dans la chambre appelée la Nef, est souvent présentée comme un exemple de l'habileté des peintres rupestres du paléolithique. Les pattes postérieures croisées créent l'illusion qu'une patte est plus proche du spectateur que l'autre. Cette profondeur visuelle dans la scène témoigne d'une forme primitive de perspective particulièrement avancée pour l'époque.

Représentation pariétale Modifier

La salle des taureaux présente la composition la plus spectaculaire de Lascaux. Ses murs de calcite ne se prêtent pas à la gravure, il n'est donc décoré que de peintures, souvent de dimensions impressionnantes : certaines font jusqu'à cinq mètres de long.

Deux rangées d'aurochs se font face, deux d'un côté et trois de l'autre. Les deux aurochs du côté nord sont accompagnés d'une dizaine de chevaux et d'un gros animal énigmatique, avec deux lignes droites sur le front qui lui ont valu le surnom de « licorne ». Côté sud, trois grands aurochs côtoient trois plus petits, peints en rouge, ainsi que six petits cerfs et le seul ours de la grotte, superposés sur le ventre d'un auroch et difficiles à lire.

Le diverticule axial est également décoré de bovins et de chevaux accompagnés de cerfs et de bouquetins. Un dessin d'un cheval en fuite a été brossé au crayon de manganèse à 2,50 mètres du sol. Certains animaux sont peints au plafond et semblent rouler d'un mur à l'autre. Ces représentations, qui ont nécessité l'utilisation d'échafaudages, s'entrelacent avec de nombreux signes (bâtons, points et signes rectangulaires).

Le Passage présente une décoration très dégradée, notamment par circulation d'air.

La Nef comporte quatre groupes de figures : le panneau Empreinte, le panneau Vache Noire, le panneau Cerf nageant et le panneau Buffle Croisé. Ces œuvres sont accompagnées de nombreux signes géométriques énigmatiques, dont des damiers colorés que H. Breuil appelait « les armoiries ».

Le Diverticulum félin doit son nom à un groupe de félins, dont l'un semble uriner pour marquer son territoire. Très difficile d'accès, on peut y voir des gravures d'animaux sauvages d'un style assez naïf. Il existe également d'autres animaux associés à des signes, dont une représentation d'un cheval vu de face, exceptionnel dans l'art paléolithique où les animaux sont généralement représentés de profil ou selon une « perspective tordue ».

L'abside contient plus d'un millier de gravures, dont certaines se superposent à des peintures, correspondant à des animaux et des signes. Il y a le seul renne représenté à Lascaux.

Le Puits présente la scène la plus énigmatique de Lascaux : un homme ithyphallique à tête d'oiseau semble allongé sur le sol, peut-être renversé par un buffle éviscéré par une lance à ses côtés est représenté un objet allongé surmonté d'un oiseau, à gauche un rhinocéros s'éloigne. Diverses interprétations de ce qui est représenté ont été proposées. [25] Un cheval est également présent sur le mur opposé. Deux groupes de signes sont à noter dans cette composition :

  • entre l'homme et les rhinocéros, trois paires de signes de ponctuation numérisés trouvés au fond du Cat Diverticulum, dans la partie la plus reculée de la grotte
  • sous l'homme et le bison, un signe barbelé complexe que l'on retrouve presque à l'identique sur les autres parois de la grotte, ainsi que sur les pointes de pagaie et sur la lampe en grès trouvée à proximité.

Interprétation Modifier

L'interprétation de l'art paléolithique est problématique, car elle peut être influencée par nos propres préjugés et croyances. Certains anthropologues et historiens de l'art pensent que les peintures pourraient être un récit de succès de chasse passés, ou pourraient représenter un rituel mystique afin d'améliorer les futures activités de chasse. Cette dernière théorie est étayée par les images superposées d'un groupe d'animaux dans le même emplacement de la grotte qu'un autre groupe d'animaux, suggérant qu'une zone de la grotte était plus efficace pour prédire une excursion de chasse abondante. [26]

Appliquant la méthode d'analyse iconographique aux peintures de Lascaux (étude de la position, de l'orientation et de la taille des figures organisation de la composition technique picturale distribution des plans de couleurs recherche du centre de l'image), Thérèse Guiot-Houdart a tenté de saisir la fonction symbolique du animaux, d'identifier le thème de chaque image et enfin de reconstituer la toile du mythe illustrée sur les parois rocheuses. [27] [ plus d'explications nécessaires ]

Julien d'Huy et Jean-Loïc Le Quellec ont montré que certains signes anguleux ou barbelés de Lascaux peuvent être analysés comme « arme » ou « blessures ». Ces signes touchent plus que d'autres les animaux dangereux - félins, aurochs et bisons - et peuvent s'expliquer par une peur de l'animation de l'image. [28] Une autre conclusion soutient l'hypothèse d'images semi-vivantes. A Lascaux, bisons, aurochs et bouquetins ne sont pas représentés côte à côte. A l'inverse, on peut noter un système bison-chevaux-lions et un système aurochs-chevaux-cerfs-ours, ces animaux étant fréquemment associés. [29] Une telle distribution peut montrer la relation entre les espèces représentées et leurs conditions environnementales. Les aurochs et les bisons se battent les uns contre les autres, et les chevaux et les cerfs sont très sociables avec les autres animaux. Les bisons et les lions vivent dans les zones de plaines ouvertes, les aurochs, les cerfs et les ours sont associés aux forêts et aux marais. L'habitat du bouquetin est constitué de zones rocheuses, et les chevaux sont très adaptatifs pour toutes ces zones. La disposition des peintures de Lascaux peut s'expliquer par une croyance en la vie réelle des espèces représentées, où les artistes ont essayé de respecter leurs conditions environnementales réelles. [30]

Moins connue est la zone d'image appelée Abside (Abside), une chambre arrondie et semi-sphérique semblable à une abside dans une basilique romane. Il mesure environ 4,5 mètres de diamètre (environ 5 mètres) et est recouvert sur toutes les surfaces murales (y compris le plafond) de milliers de dessins gravés enchevêtrés, superposés. [31] Le plafond de l'abside, qui mesure de 1,6 à 2,7 mètres de haut (environ 5,2 à 8,9 pieds) mesuré à partir de la hauteur du sol d'origine, est si complètement décoré de telles gravures qu'il indique que les personnes préhistoriques qui les ont exécutées en premier construit un échafaudage pour ce faire. [19] [32]

Selon David Lewis-Williams et Jean Clottes, qui ont tous deux étudié un art vraisemblablement similaire du peuple San d'Afrique australe, ce type d'art est de nature spirituelle et se rapporte aux visions vécues lors de la danse rituelle de transe. Ces visions de transe sont une fonction du cerveau humain et sont donc indépendantes de l'emplacement géographique. [33] Nigel Spivey, professeur d'art classique et d'archéologie à l'Université de Cambridge, a en outre postulé dans sa série, Comment l'art a fait le monde, que les motifs de points et de treillis chevauchant les images représentationnelles d'animaux sont très similaires aux hallucinations provoquées par la privation sensorielle. Il postule en outre que les liens entre les animaux culturellement importants et ces hallucinations ont conduit à l'invention de la création d'images ou de l'art du dessin. [34]

André Leroi-Gourhan étudie la grotte à partir des années 1960. Son observation des associations d'animaux et de la répartition des espèces au sein de la grotte l'amène à développer une théorie structuraliste qui postule l'existence d'une véritable organisation de l'espace graphique dans les sanctuaires paléolithiques. Ce modèle repose sur une dualité masculin/féminin – particulièrement observable chez les couples bison/cheval et aurochs/cheval – identifiable à la fois dans les signes et les représentations animales. Il définit également une évolution continue à travers quatre styles consécutifs, de l'Aurignacien au Magdalénien supérieur. Leroi-Gourhan n'a pas publié d'analyse détaillée des figures de la grotte. Dans son ouvrage Préhistoire de l'art occidental, publié en 1965, il propose néanmoins une analyse de certains signes et applique son modèle explicatif à la compréhension d'autres grottes ornées.

L'ouverture de la grotte de Lascaux après la Seconde Guerre mondiale a modifié l'environnement de la grotte. Les expirations de 1 200 visiteurs par jour, la présence de lumière et les changements de circulation de l'air ont créé un certain nombre de problèmes. Des lichens et des cristaux ont commencé à apparaître sur les murs à la fin des années 1950, entraînant la fermeture des grottes en 1963. Cela a conduit à la restriction de l'accès aux vraies grottes à quelques visiteurs chaque semaine, et à la création d'une réplique de grotte pour les visiteurs de Lascaux. En 2001, les autorités en charge de Lascaux ont modifié le système de climatisation ce qui a entraîné une régulation de la température et de l'hygrométrie. Lorsque le système a été mis en place, une infestation de Fusarium solani, une moisissure blanche, a commencé à se répandre rapidement sur le plafond et les murs de la grotte. [35] La moisissure est considérée comme ayant été présente dans le sol de la grotte et exposée par le travail des commerçants, entraînant la propagation du champignon qui a été traité à la chaux vive. En 2007, un nouveau champignon, qui a créé des taches grises et noires, a commencé à se répandre dans la vraie grotte.

En 2008, la grotte contenait de la moisissure noire. En janvier 2008, les autorités ont fermé la grotte pendant trois mois, même aux scientifiques et aux conservateurs. Un seul individu a été autorisé à entrer dans la grotte pendant vingt minutes une fois par semaine pour surveiller les conditions climatiques. Désormais, seuls quelques experts scientifiques sont autorisés à travailler à l'intérieur de la grotte et seulement quelques jours par mois, mais les efforts pour éliminer la moisissure ont fait des ravages, laissant des taches sombres et endommageant les pigments sur les murs. [36] En 2009, le problème de moisissure était déclaré stable. [37] En 2011, le champignon semblait reculer après l'introduction d'un programme de conservation supplémentaire, encore plus strict. [38] Deux programmes de recherche ont été initiés au CIAP concernant la meilleure façon de traiter le problème, et la grotte possède également maintenant un système de climatisation conçu pour réduire l'introduction de bactéries.

Organisé à l'initiative du ministère français de la Culture, un colloque international intitulé « Lascaux et les enjeux de préservation des milieux souterrains » s'est tenu à Paris les 26 et 27 février 2009, sous la présidence de Jean Clottes. Il a réuni près de trois cents participants de dix-sept pays dans le but de confronter les recherches et interventions menées dans la grotte de Lascaux depuis 2001 avec les expériences acquises dans d'autres pays dans le domaine de la préservation en milieu souterrain. [39] Les actes de ce colloque ont été publiés en 2011. Soixante-quatorze spécialistes dans des domaines aussi variés que la biologie, la biochimie, la botanique, l'hydrologie, la climatologie, la géologie, la mécanique des fluides, l'archéologie, l'anthropologie, la restauration et la conservation, de nombreux pays (France , États-Unis, Portugal, Espagne, Japon et autres) ont contribué à cette publication. [40]

En mai 2018 Ochroconis lascauxensis, une espèce de champignon du phylum des Ascomycota, a été officiellement décrite et nommée d'après le lieu de sa première émergence et isolement, la grotte de Lascaux. Cela fait suite à la découverte d'une autre espèce étroitement apparentée Ochroconis anomala, observé pour la première fois à l'intérieur de la grotte en 2000. L'année suivante, des taches noires ont commencé à apparaître parmi les peintures rupestres. Aucune annonce officielle sur l'effet ou les progrès des traitements tentés n'a jamais été faite. [41]

Le problème persiste, tout comme les efforts pour contrôler les croissances microbiennes et fongiques dans la grotte. The fungal infection crises have led to the establishment of an International Scientific Committee for Lascaux and to rethinking how, and how much, human access should be permitted in caves containing prehistoric art. [42]


Lascaux Cave - History


Form: Most images from Altamira and Lascaux depict profile views of the animals done with diagrammatic contour lines. (Not unlike the form lines used in Kwakiutl art.) The profile view is the most effective and clear way of depicting the animals. There is no depth or space created and the scale and sizes of the animals vary widely possibly because these were not concerns of the artists nor are the images designed to relate to one another.

Iconography: Bisons could represent a number of things: strength, virility, and or food. The spaces these images were painted in might have been some of the world's first churches or temples. The caves and the ritualized descent into them may have been iconic of rejoining the earth. Rising out of the cave might have been symbolic of rebirth.

Context: These paintings were probably not meant purely as decoration. The technology used is based on the available resources. The artists that made these bison either blew the pigments on to the wall or mixed them with animal fat medium as the medium. They used stones for palettes and made brushes or blowpipes from reeds.

The images were probable used for some kind of religious or magical function and most likely as an attempt by early man to control his environment. By descending into a cave, which in some ways is a sacred womb like space, early humans could paint the bison they were attempting to control. Possibly using the images as "stand ins" for specific rituals. The spaces they are painted in were reused over and over again. The images are layered because they were often painted over by later artists.

Interestingly enough both the sites in Lascaux and Altamira were discovered accidentally. In the case of Altamira, the Marquis Marcelino de Sautuola was not believed that his discoveries were legitimate and this gave rise to the use of scientific method to legitimize such finds.

Why is Lascaux Cave in France so important?

Starting with its discovery, the cave was discovered by a couple of boys trying to find their dog in the early part of the 20th century. The discovery of the cave was accidental, however, it was important discovery in the long line of some earlier discoveries mainly at Altamira but other places as well. The cave is Lascaux France is probably the most important because it legitimized some of the earlier discoveries that might’ve been questionable especially because it was discovered during a so-called scientific rational age not during the 19th century when it would being attacked or at least looked at skeptically.

Other factors that make Lascaux important are mainly due to the amount of murals found in the cave and a couple of small clay objects. Probably the most important part of the cave for a general education is the great Hall of the Bulls. The large chamber contains hundreds of overlapping paintings that were probably done over the course of literally two or 3000 years. The reason why this is important and this also shown at another cave in Chauvet France. You may want to check out “The Cave of Forgotten Dreams,” which is available on Netflix. I think just the first half hour is worthwhile the rest of the video seems like bunch of religious or mystical crap that the director wanted to get into.

There are two really important sections of the mural in the cave. The first one is in the Hall of the Bulls.

Here are some of the more important physical and visual elements that you should be aware of in looking at prehistoric cave painting. Most paintings in caves were painted using a combination of animals fat and naturally occurring pigments that were made from ground of minerals or ground up dirt.


The Significance of Lascaux Cave Paintings Back in Those Days

Lascaux is located in south-west France. The site has earned international fame as a tourist hot-spot for its prehistoric cave paintings. Situated near the village of Montignac, the Paleolithic art is estimated to be a good 15,000 years old.

Lascaux is located in south-west France. The site has earned international fame as a tourist hot-spot for its prehistoric cave paintings. Situated near the village of Montignac, the Paleolithic art is estimated to be a good 15,000 years old.

Lascaux cave paintings have made Vezere valley in France a UNESCO World Heritage Site, since 1979. It is famous for the surrealistic images of animals that research reveals lived 15,000 years ago. They were part of the discovery made on 12 September, 1940. The caves were chanced upon by four teenagers, and their dog. After World War II, the site was opened to the general public. However, the increasing number of visitors resulted in an unprecedented release of carbon dioxide and visible damage to the paintings.

In 1963, the caves were officially closed to the public, with the intent of restoration and preservation of the art. Today, the Lascaux paintings are monitored regularly and the sites have been segregated on the basis of exhibit into:

  • Great Hall of the Bulls
  • Lateral Passage
  • Shaft of the Dead Man
  • Chamber of Engravings
  • Painted Gallery
  • Chamber of Felines

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Lascaux II exhibits replication of the artwork depicted in Great Hall of the Bulls and the Painted Gallery. Lascaux artwork can also be seen at Le Thot, Center of Prehistoric Art, France. Preservationists from the Archaeological Survey Department have been battling fungus and black mold since 2000. The climatic conditions within the caves are now monitored to preserve the exhibits.

Importance

Lascaux paintings are about 2,000 in all and while 600 of the animal figures can be identified, the rest are a trip back into prehistoric times. Geometric figures of equines, cattle, felines, birds, bears, rhinoceros, humans, and stags are dominant. The effect of the ‘bulls in motion’ give us an insight into the precision and dedication of the artists. The Paleolithic cave painters displayed unique perspective in the non-figurative images. The night sky depictions actually correlate with constellations. These ‘visions’ within paintings of humans and the sky also highlight the fact that the artists indulged in the ritual of trance-dancing.

These paintings are deduced as beyond ‘decorations’, since research reveals that they did not show any signs of prolonged habitation. This is indicative of the fact that the caves were used for preserving and transmitting information. Archaeological experts spotted realistic images superimposed for the ‘stampede’ effect. While the images appear linear, the sudden burst of colored and stylized detail speaks volumes for the versatility of brush and dynamic hand movement.

The primitive inhabitants immortalized their lifestyle, artwork, and crude tools via exquisite and exclusive renderings. Their hand at foreshortening, contrasting color schemes, and three-dimensional illusions brings many a modern painter to Lascaux each year. The paintings tell visitors a lot about the inhabitants of the era and the level of intellect through the fact that they used the cave walls to pass on vital information about animal and human life then.

Their sense of aesthetics and prevalent culture crosses all linguistic and social barriers, appealing to even the indifferent-to-art visitor to the caves. The ancient caves give us an idea of the painter’s sanctuary for rites and ceremonies and some serious revelations about their hunting and group strategies. A visit to the site is an intense learning process full of opportunity for the painter to observe and replicate genius in transforming real time agility of the animal world on canvas.

These paintings offer the visitor an understanding of the development of intercultural communication between group hunters centuries ago. The walls display the versatility of the painter through preserved sophistication of hue and choice of location.


Reindeer was considered as the main source of food for the creators at that time. However, the caves do not feature any reindeer painting.

Facts about Lascaux Caves 10: the notable part of the caves

The Hall of the Bulls is considered as the most prominent part of the caves where you can spot stags, equines and bulls.

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The Shaft

(A door, a landing and a ladder have been added, as well as what appears to be a pipe to send fresh air into the Shaft, which often has toxic quantities of carbon dioxide in it. A man's face looking up is at the very bottom of the image - Don )

A difference in altitude of 6 metres separates the Apse from the bottom of the Shaft. The Scene, hidden by a projection of the cave wall, unrolls on the wall facing the descent by ladder.

Photo and text: © Norbert Aujoulat, CNP, Ministere de la Culture, 2004
Source: http://www.american-buddha.com/lascaux.3.htm


This is one of the most studied and argued about paintings in Lascaux. It is in what is known as the Well, or the Shaft, and is reached by climbing down a ladder from the Apse.

The main scene includes a disembowelled bison, a man with a bird's head who appears to have been felled by the bison, a spear, and a bird on a pole.

Was the man a shaman with a bird as totem? Did the painter believe that dead people became birds? We shall never know.

Source: Display at Lascaux Révélée


The shaman and the bison from the shaft.


Beside the panel of the man killed by the bison, is this apparently unrelated image of a wooly rhinoceros, which is a superbly realised portrait of a dangerous animal. The six black dots are of unknown significance.

Source: Display at Lascaux Révélée


The two photographs stitched together show that either the same artist used different techniques for the two panels, or the panels are separated by time and creator. The rhinoceros is done in a more realistic style, with thicker outlines.


(This is by far the best photo I have seen of the man, bison and rhino - Don )

In marked contrast to previous chambers - the Apse, the Passage or the Hall of the Bulls - the Shaft includes only a limited number of figures, eight in total. Four are animals (horse, bison, rhino and bird), while three are geometric signs.

In the centre of this composition, a human figure attracts all the attention, although only in its relation to the animals around it. This is one of the few scenes which invites the spectator to construct a story to explain what the artist has depicted.

Text: Translated and adapted from http://www.lascaux.culture.fr/


Another version of the rhino, from 1947, when Time Magazine visited Lascaux and took the first good photographs of the cave.

Photo: © Ralph Morse—Time & Life Pictures/Getty Images, http://life.time.com/culture/inside-lascaux-rare-unpublished/#8


Black horse in the Shaft. This is the only figure on this part of the wall. It is a mediocre work, when we compare it to the masterpieces of the main part of the Lascaux caves, since it is limited to the head of a horse, the neck, and the start of the back.

Note that the drawings in the Shaft were drawn using only the black pigment, manganese dioxide.

Text: Translated and adapted from http://www.lascaux.culture.fr/


While studying the Shaft Scene in 1957, Glory reported discovering some new engravings near and in the painting: a small bovine head above the bison's tail, and a large horse head with its muzzle crossing the bison's upper foreleg.

These are documented on pp 290-291 of Lascaux inconnue ( Leroi-Gourhan et Allain, 1979 ).

In 1975 A. Leroi-Gourhan and others re-examined the Shaft's wall to confirm or dispute these quite unusual findings. They were unable to find any evidence for the existence of such engravings.


An oil lamp (a deer fat lamp), found in the sediments in the floor of the Shaft at Lascaux cave in Montignac, Dordogne, Aquitaine, France. Magdalenian culture, 17 000 BP. It can be viewed in the National Prehistory Museum in Les Eyzies-de-Tayac.

The red sandstone lamp was found by Abbé André Glory at Lascaux. André Leroi-Gourhan, said in 1982 that Abbé Glory was the man who best knew Lascaux.

Photo: Wikipedia Creative Commons license, photographer Sémhur, 25 September 2009
Source: Original on display at Le Musée National de Préhistoire, Les Eyzies-de-Tayac


The lamp is just as beautifully completed on the back as the front. Note the layers of sandstone symmetrically circling the bowl of the lamp.

Source: Original on display at Le Musée National de Préhistoire, Les Eyzies-de-Tayac


Another version of the lamp of rose-coloured sandstone, found at the foot of the Shaft Scene during excavations by Andre Glory, 1959. It bears two signs on the upper face of the handle.

Photo and text: http://www.american-buddha.com/lascaux.4a.htm

Glory's most spectacular find in the Shaft was a lamp (bruloir ) in a ground layer below the tail of the rhinoceros. "Shaped like a large spoon made of red sandstone, 8 3 /4 inches long by 4 3 /16 inches wide and 1 1 /4 inches thick, the lamp is finely polished and symmetrical. Its shallow oval cup serves as a receptacle for fuel. It has a capacity of two fluid ounces. The upper surface of the handle is decorated with two abstract signs of chevrons fitted into each other, such as are found painted or engraved in various parts of the cave."

When the lamp was discovered, 'it still contained sooty substances grouped in a circle at the bottom of the cup on a magma of fine dust' These particles were tested and determined to be the remains of a juniper wick used for ignition.

It is from the Magdalenian culture, 17 000 BP. It can be viewed in the National Prehistory Museum in Les Eyzies-de-Tayac. Shaped like a large spoon made of red sandstone, 8 3/4 inches long by 4 3/16 inches wide and 1 1/4 inches thick, the lamp is finely polished and symmetrical. Its shallow oval cup serves as a receptacle for fuel.

The upper surface of the handle is decorated with two abstract signs of chevrons fitted into each other, such as are found painted or engraved in various parts of the cave. When the lamp was discovered, it still contained sooty substances grouped in a circle at the bottom of the cup. These particles were tested and determined to be the remains of a juniper wick used for ignition.


Alain Roussot and André Glory at Lascaux, 1953

( Note that in this photo André Glory is using a translucent medium directly on the surface of the cave, in order to trace the image - Don )


Lascaux IV

Interior of Lascaux IV

Lascaux III, another version of the replicas, now tours museums around the world while Lascaux IV was opened in 2016. This enormous complex, built into the mountainside, overlooks the site and the town of Montignac and comprises of a new multi-media museum and a number of reproductions of further tunnels and entrances to the original cave.

Lascaux IV and its high-tech touch screens are a far-cry from the caves that Robot the dog found himself lost in on that September morning in 1940. However, the site remains an enduring monument to exploration, discovery and the perennial importance of art.


Lascaux Cave - History

Lascaux is the setting of a complex of caves in south-western France famous for its Palaeolithic cave paintings. These paintings are estimated to be 17,300 years old.

They primarily consist of images of large animals, most of which are known from fossil evidence to have lived in the area at returned to the scene with three friends, Jacques Marsal, Georges Agnel, and Simon Coencas, and entered the cave by means of a long shaft.

The teenagers discovered that the cave walls were covered with depictions of animals. The cave was closed to the public in 1963 to preserve the art. After the cave was closed, the paintings were restored to their original state and were monitored daily.

In January 2008, authorities closed the cave for three months even to scientists and preservationists. A single individual was allowed to enter the cave for 20 minutes once a week to monitor climatic conditions.

In the late 1950s the appearance of lichens and crystals on the walls led to closure of the caves in 1963. This led to restriction of access to the real caves to a few visitors every week, and the creation of a replica cave for visitors to Lascaux.

In 2001, the authorities in charge of Lascaux changed the air conditioning system which resulted in regulation of the temperature and humidity. Estimated to be up to 20,000 years old, the paintings consist primarily of large animals, once native to the region.

Lascaux is located in the Vézère Valley where many other decorated caves have been found since the beginning of the 20th century (for example Les Combarelles and Font-de-Gaume in 1901, Bernifal in 1902).

Lascaux is a complex cave with several areas (Hall of the Bulls, Passage gallery). It was discovered on 12 September 1940 and given statutory historic monument protection in December of the same year.

There are no images of reindeer, even though that was the principal source of food for the artists. A painting referred to as ‘The Crossed Bison’, found in the chamber called the Nave, is often held as an example of the skill of the Palaeolithic cave painters. The crossed hind legs show the ability to use perspective.

Since the year 2000, Lascaux has been beset with a fungus, variously blamed on a new air conditioning system that was installed in the caves, the use of high-powered lights, and the presence of too many visitors.

As of 2006, the situation became even graver – the cave saw the growth of black mould. The pigments used to paint Lascaux and other caves were derived from readily available minerals and include red, yellow, black, brown, and violet. No brushes have been found, so in all probability the broad black outlines were applied using mats of moss or hair, or even with chunks of raw colour.

Almost every square inch of its limestone walls and ceiling are covered with overlapping petroglyphs in the form of engraved drawings. In all, there are more than one thousand figures: some 500 animals (mostly deer) and 600 geometric signs or other abstract markings.

The Apse accounts for more than half of the decorative art in the entire cave. Curiously, the greatest density of images occurs in the deepest part of the chamber where the Apse meets the Shaft.


Early Humans Made Animated Art

S tone steps descended into the ground, and I walked down them slowly as if I were entering a dark movie theater, careful not to stumble and disrupt the silence. Once my eyes adjusted to the faint light at the foot of the stairs, I saw that I was standing in the open chamber of a cave.

Where the limestone wall arched into the ceiling was a line of paintings and drawings of animals running deeper into the cave. The closest image resembled a bison, with elongated horns and U-shaped markings on its side. The bison followed several horses painted solid black like silhouettes above them was an earthy-red horse with a black head and mane. In front of that was a very large bison head that was completely out of scale with respect to the other images.

It was the summer of 1995, and in the dim glow, I gazed at the ghostly parade just as my ancestors did roughly 21,000 years ago. Radiocarbon dates from Lascaux cave suggest the art is from that period, a time when wooly mammoths still roamed across Europe and people survived by hunting them and other large game. I stood in silence as I tried to decode the work of the ancient people who had come here to express something of their world.

When Lascaux cave was discovered in 1940, more than 100 small stone lamps that once burned grease from rendered animal fat were found throughout its chambers. Unfortunately, no one recorded where the lamps had been placed in the cave. At the time, archeologists did not consider how the brightness and the location of lights altered how the paintings would have been viewed. In general, archeologists have paid considerably less attention to how the use of fire for light affected the development of our species, compared to the use of fire for warmth and cooking. But now in Lascaux and other caves across the region, that’s changing.

In Search of the First Human Home

What is home? This is a deceptively simple question. Is it the place where you were born? Is it where you happen to live right now? Does it have to be a dwelling, or can it be a spot on. LIRE LA SUITE

A rtists at Lascaux used fire to see inside caves, but the glow and flicker of flames may also have been integral to the stories the paintings told. “Today, when you light the whole cave, it is very stupid because you kill the staging,” says Jean-Michel Geneste, Lascaux’s curator, the director of France’s National Center of Prehistory, and the head of the archaeological project I worked on that summer. Worse yet, most people only see cave paintings in cropped photographs that are evenly lit with lights that are strong and white. According to Geneste, this removes the images from the context of the story they were meant to tell and makes the colors in the paintings colder, or bluer, than Paleolithic people would have seen them.

Reconstructions of the original grease lamps produce a circle of light about 10 feet in diameter, which is not much larger than many images in the cave. Geneste believes that early artists used this small area of light as a story-telling device. “It is very important: the presence of the darkness, the spot of yellow light, and inside it one, two, three animals, no more,” Geneste says. “That’s a tool in a narrative structure,” he explains. Just as a sentence generally describes a single idea, the light from a grease lamp would illuminate a single part of a story. Whatever tales may have been told inside Lascaux have been lost to history, but it is easy to imagine a person moving their fire-lit lamp along the walls as they unraveled a story step-by-step, using the darkness as a frame for the images inside a small circle of firelight.

Geneste supports his hypothesis by pointing to the various sizes of animals. “If you want to have several animals in a narrative relationship it is necessary to have them small,” he says. “If you want only one animal, you make them big.” If Geneste is right, the paintings I saw in the Hall of Bulls could have been read like a comic strip, as a series of frames: first the bison, then two black horses, more horses, a focus on the bison, and so on down the length of the chamber.

“When you light the whole cave, it is very stupid because you kill the staging.”

What’s more, a flickering flame in the cave may have conjured impressions of motion like a strobe light in a dark club. In low light, human vision degrades, and that can lead to the perception of movement even when all is still, says Susana Martinez-Conde, the director of the Laboratory of Visual Neuroscience at the Barrow Neurological Institute in Phoenix, Ariz. The trick may occur at two levels one when the eye processes a dimly lit scene, and the second when the brain makes sense of that limited, flickering information.

Physiologically, our eyes undergo a switch when we slip into darkness. In bright light, eyes primarily rely on the color-sensitive cells in our retinas called cones, but in low light the cones don’t have enough photons to work with and cells that sense black and white gradients, called rods, take over. That’s why in low light, colors fade, shadows become harder to distinguish from actual objects, and the soft boundaries between things disappear. Images straight ahead of us look out of focus, as if they were seen in our peripheral vision. The end result for early humans who viewed cave paintings by firelight might have been that a deer with multiple heads, for example, resembled a single, animated beast. A few rather sophisticated artistic techniques enhance that impression. One is found beyond the Hall of Bulls, where the cave narrows into a long passage called the Nave.

Freeze Frame: Five stag heads in the Nave region of Lascaux cave might represent a single stag in different stages of motion. Photo by Norbert Aujoulat

H igh on the Nave’s right wall, an early artist had used charcoal to draw a row of five deer heads. The images are almost identical, but each is positioned at a slightly different angle. Viewed one at a time with a small circle of light moving right to left, the images seem to illustrate a single deer raising and lowering its head as in a short flipbook animation.

Marc Azéma, a Paleolithic researcher and filmmaker at the University of Toulouse in France, has studied dozens of examples of ancient images that were meant to imply motion and has found two primary techniques that Paleolithic artists used to do this. The first is juxtaposition of successive images—the technique used for the deer head—and the second is called superimposition. Rather than appearing in sequence, variations of an image pile on top of one another in superimposition to lend a sense of motion. Superimposition can be seen in caves across France and Spain, but some of the oldest examples come from Chauvet cave in France’s Ardèche region. Burned wood and charcoal streaks along Chauvet’s walls indicate that campfires and pine torches lit the cave.

At 32,000 years old, the oldest paintings at Chauvet cave are about 10,000 years older than those at Lascaux, but they are no less accomplished. One of the most extensive images in the cave is the “Grand Panneau,” a large panel that shows lions, rhinoceroses, bison, horses, and a wooly mammoth. Azéma explains that the panel may relate two separate narratives of lions stalking prey. Near the center of the panel is a charcoal drawing of a rhinoceros that seems to have seven or eight horns, as well as several backs. The rhinos look as if they are piled on top of one another, but Azéma has teased apart each section of the image to show that it could in fact be one rhino in varied positions. In this superimposition, he says, the rhino raises and lowers its horn. Azéma refers to these images as the beginning of cinema because they depict both narrative and motion.

Ancient herd: Running horses, cattle, and deer line the walls in the Hall of the Bulls at Lascaux cave. Photo by Norbert Aujoulat

D uring my visit, the light inside Lascaux shined steady and just strong enough for me to make out the colors in the rock walls and the paintings. We were only permitted to stay for about 20 minutes, which was enough time to see all the images except for a few that are difficult to reach. Preserving the artwork there has been a constant battle. Intermittently since 2001, Lascaux has been closed due to infestations of molds and fungus that threaten many of the paintings. One type of black mold even seems to feed on the light that people bring into the cave.

I had stood in the Nave with barely enough room to turn around without brushing against the walls. Looking at the art felt like reading a partially translated language. The shapes of the animals were familiar, but their meaning was obscured by the distance between my mind and those of 21,000 years ago. Paleolithic art may have been spiritual—prayers for a successful hunt—or maybe they related specific events—the time when a pride of lions hunted a large rhinoceros. Or perhaps it was like modern-day art, and fulfilled a variety of roles that aren’t easily put into categories. Even though the images were mostly of animals, what the art conveyed to me was humanness. The images were an attempt to express a reaction to a dynamic environment. Now that we live in a halogen and LED lit world, it’s easy to forget that the way we illuminate the world affects how we see it.

Zach Zorich is a freelance science journalist and contributing editor at Archéologie magazine.


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