Herculanum

Herculanum a été fondée par les Grecs à la fin du 6ème siècle avant JC. La ville a été nommée d'après le héros grec Héraclès. Au 4ème siècle avant JC Herculanum passa sous la domination des Samnites. La ville est restée sous contrôle samnite jusqu'à ce qu'elle devienne un municipe romain en 89 av. C'était un lieu de vie populaire parce que la baie de Naples et la rivière Sarnus à proximité offraient un bon système de transport pour exporter leurs marchandises vers d'autres parties de l'Empire romain. Herculanum possédait également un sol volcanique extrêmement fertile. Ce sol avait été créé par le volcan voisin, le mont Vésuve.

Le 5 février 62 après JC, un grave tremblement de terre a frappé la baie de Naples. À Herculanum et dans la ville voisine de Pompéi, presque tous les bâtiments ont été endommagés et beaucoup ont été complètement détruits. Les habitants croyaient qu'ils devaient avoir bouleversé leurs dieux, et ceux qui ont survécu ont augmenté leurs prières et leurs sacrifices.

La vraie raison du tremblement de terre était que de la vapeur et des gaz s'accumulaient à l'intérieur du Vésuve. Incapable de trouver un chemin à travers la surface, un tremblement de terre, plutôt qu'une éruption volcanique, a eu lieu.

Certaines personnes ont quitté la région mais la grande majorité a décidé de rester. Le gouvernement romain a apporté une aide financière et en quinze ans, la reconstruction de Pompéi et d'Herculanum était presque terminée.

Au cours de l'été 79 après JC, les personnes vivant à proximité du Vésuve ont ressenti plusieurs tremblements de terre. Le plus grave d'entre eux a eu lieu dans la matinée du 24 août. Quelques heures plus tard, les gens ont entendu une énorme explosion. La vapeur et les gaz qui s'étaient accumulés pendant des centaines d'années avaient finalement fait un trou gigantesque au sommet du Vésuve. La violence de l'éruption a projeté des roches et des cendres dans l'air. Tant de débris ont été jetés qu'ils ont complètement bloqué les rayons du soleil. En quelques minutes, toute la zone était dans l'obscurité, la seule lumière provenant des flammes jaillissant du sommet du Vésuve.

La vapeur qui a émergé du Vésuve était extrêmement chaude (environ 2000° Fahrenheit). En se condensant au contact de l'atmosphère, la vapeur s'est transformée en pluie abondante. Cette combinaison de cendres volcaniques, de terre et de pluie a créé une avalanche de boue chaude. En descendant de la montagne vers la mer, il a détruit toutes les maisons et villas sur son passage. Au fond, à quatre kilomètres de là, la boue a atteint Herculanum. Comme la boue montait assez lentement, la plupart des gens ont pu s'échapper avant que toute la ville ne soit complètement submergée.

Le Vésuve a continué à jeter du lapilli et des vapeurs toxiques pendant deux jours. Lorsque les secours sont finalement arrivés, ils ont découvert qu'Herculanum avait complètement disparu. A Pompéi, seuls les sommets des immeubles élevés étaient visibles. Des tentatives ont été faites par les survivants pour atteindre leurs biens de valeur, mais il ne leur a pas fallu longtemps pour accepter la défaite et partir vivre dans une autre région.

Pline l'Ancien était le commandant de la base navale de Misenum et mourut en essayant de sauver des personnes vivant dans la baie de Naples lors de l'éruption du Vésuve en 79 après JC. Par la suite, Pline le Jeune raconta à Tacite ce qui s'était passé : ) sortait de la maison, il reçut un message de Rectina, épouse de Cascus, dont la maison était au pied de la montagne... Elle était terrifiée par le danger qui la menaçait et l'implorait de la sauver de son sort... Il donna l'ordre de lancer les navires de guerre et monta lui-même à bord avec l'intention d'apporter de l'aide à bien d'autres personnes que Rectina, car cette belle portion de côte était densément peuplée. cap tout droit vers la zone dangereuse... Des cendres tombaient déjà, de plus en plus chaudes et épaisses à mesure que les navires approchaient, suivies de morceaux de pierre ponce et de pierres noircies, carbonisées et craquelées par les flammes : puis soudain, ils étaient dans l'eau peu profonde, et le rivage a été bloqué par les débris de la montagne... mais il a pu ramener le navire (à Stabiae)."

Au fil des années, la nature a suivi son cours et la pierre ponce et les cendres volcaniques durcies ont été recouvertes d'une couche de terre. Pompéi, était maintenant à six mètres sous terre et les gens oublièrent son existence jusqu'à ce que les ouvriers du comte Tuttavilla la retrouvent en 1594. Dans les années qui suivirent cette découverte, de riches Italiens employèrent des ouvriers pour creuser des tunnels dans le sol afin de pouvoir piller la ville souterraine de ses précieux artefacts. Ce n'est qu'en 1860 que l'on tenta de fouiller le site de manière scientifique.

Giuseppe Fiorelli a été chargé de l'opération à Pompéi et ses activités ont radicalement changé les attitudes envers l'archéologie. Fiorelli était principalement préoccupé par la découverte de la vie quotidienne dans une ancienne ville romaine. Alors que les archéologues précédents avaient passé leur temps à chercher des objets de valeur, Fiorelli s'est concentré sur les fouilles des maisons et des rues de Pompéi.

Fiorelli était conscient qu'après près de 2000 ans, les corps des personnes décédées lors de l'éruption du Vésuve auraient pourri. Cependant, il a développé une technique qui lui a permis de reconstituer les formes des personnes décédées. Fiorelli se rendit compte que la lave qui étouffait les habitants de Pompéi se serait durcie autour du cadavre. Avec le temps, les cadavres auraient pourri. En versant du plâtre dans les cavités laissées par ce processus, puis en broyant la roche de lave, Fiorelli a pu reconstituer la forme originale. En plus de reconstituer des personnes et des animaux, Fiorelli a pu reproduire des objets en bois tels que des tables et des chaises qui avaient également pourri depuis l'an 79.

L'un des aspects les plus intéressants de Pompéi est le grand nombre de messages écrits sur les murs. Bien que nous ayons de nombreux exemples de livres et de lettres écrits par des Romains riches et puissants, ce graffiti, gravé sur les murs par des clous de fer, nous donne un bon aperçu de ce que les gens ordinaires de Pompéi ressentaient à propos de la vie dans l'Empire romain.

Herculanum a été découvert en 1710 par un paysan creusant un puits. Cependant, ce n'est qu'en 1927 que le gouvernement italien a décidé de payer les archéologues pour travailler à Herculanum. Le résultat a été spectaculaire. La raison en est la façon dont Herculanum a été recouverte lors de l'éruption volcanique. Comme la boue liquide s'élevait lentement, elle recouvrait souvent les objets sans les endommager. Par exemple, les œufs étaient recouverts sans que les coquilles soient brisées. De plus, la chaleur de la boue carbonisait les objets et les préservait de la pourriture. Certains des bâtiments et leur contenu ont survécu intacts et offrent une excellente image de la vie dans l'Empire romain au premier siècle de notre ère.

On ne savait pas à cette distance de quelle montagne le nuage s'élevait (on l'appela plus tard le Vésuve)... Par endroits, il paraissait blanc, ailleurs taché et sale, selon la quantité de terre et de cendres qu'il emportait avec lui. .. Mon oncle a fait préparer un bateau en me disant que je pouvais venir avec lui si je le voulais. J'ai répondu que je préférais continuer mes études... Alors qu'il (Pline l'Ancien) quittait la maison, il reçut un message de Rectina, épouse de Cascus, dont la maison était au pied de la montagne... Il donna l'ordre de lancer les navires de guerre et monta à bord avec l'intention d'apporter de l'aide à bien d'autres personnes que Rectina, car cette belle portion de côte était densément peuplée. cap tout droit vers la zone dangereuse... mais il a réussi à ramener le navire (à Stabiae). Il embrassa Pomponianus, son ami terrifié, l'encouragea et l'encouragea, et pensant qu'il pourrait calmer ses peurs en montrant son propre sang-froid, donna l'ordre de le porter à la salle de bain. Après son bain, il dîna... Pendant ce temps, sur le mont Vésuve, de larges nappes de feu et des flammes bondissantes flamboyaient en plusieurs points, leur éclat brillant accentué par l'obscurité de la nuit. Mon oncle tenta d'apaiser les craintes de ses compagnons en déclarant à plusieurs reprises qu'il ne s'agissait que de feux de joie laissés par les paysans dans leur terreur, ou bien de maisons vides en feu dans les quartiers qu'ils avaient abandonnés. Puis il alla se reposer et dormit certainement, car comme il était un homme robuste, sa respiration était plutôt forte et lourde et pouvait être entendue par les gens qui allaient et venaient devant sa porte. À ce moment-là, la cour donnant accès à sa chambre était pleine de cendres mélangées à des pierres ponces, de sorte que son niveau avait augmenté, et s'il était resté dans la chambre plus longtemps, il n'en serait jamais sorti... Ils se sont demandé s'il fallait rester à l'intérieur ou tenter sa chance à l'air libre, car les bâtiments tremblaient maintenant de secousses violentes et semblaient se balancer comme s'ils étaient arrachés aux fondations. A l'extérieur, par contre, il y avait le danger de tomber des pierres ponces... après avoir comparé les risques ils ont choisi ces derniers... la lumière du jour à ce moment-là, mais ils étaient toujours dans l'obscurité, plus noire et plus dense que n'importe quelle nuit ordinaire, qu'ils soulageaient en allumant des torches et divers types de lampes. Mon oncle a décidé de descendre sur le rivage et d'enquêter sur la possibilité d'une évasion par la mer, mais il a trouvé les vagues encore sauvages et dangereuses... fuite et l'a poussé à se lever. Il s'est appuyé sur deux esclaves puis s'est soudainement effondré, j'imagine parce que les vapeurs denses étouffaient sa respiration...

Lorsque la lumière du jour est revenue le 26 - deux jours après le dernier jour où il avait été vu - son corps a été retrouvé intact et indemne, toujours entièrement vêtu et ressemblant plus à un sommeil qu'à la mort.


Dans la première partie de notre nouvelle série de voyages consacrée aux sites archéologiques autour de la baie de Naples, nous avons partagé quelques astuces et conseils sur la meilleure façon de préparer votre visite autoguidée de Pompéi. Dans cette seconde partie, nous nous penchons sur l'histoire fascinante de la "petite sœur" de Pompéi, la ville d'Herculanum. Situé à seulement 17 kilomètres au nord de son voisin plus célèbre, le site archéologique attire moins de touristes, mais la préservation exceptionnelle de cette ville balnéaire romaine et la compacité de ses vestiges exposés pourraient même offrir au visiteur une expérience plus satisfaisante que Pompéi.

A Herculanum, il y a des bâtiments à deux étages, des meubles en bois, des traces d'escaliers et de balcons en bois, de luxueuses villas patriciennes et même des boutiques de marchands avec leurs étagères en bois d'origine contenant des amphores. Sa destruction et sa préservation ont fait d'Herculanum un lieu extraordinaire qui mérite véritablement la même renommée que sa célèbre voisine.

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Une station balnéaire romaine

Herculanum était une petite ville fortifiée située à une courte distance de la mer, à l'ouest du mont Vésuve. Comme son nom l'indique, elle était à l'origine dédiée au dieu grec Héraclès, qui, selon la légende racontée par Dionysos d'Halicarnasse (60 av. J.-C.), fonda la ville après son retour d'un de ses douze travaux. L'histoire précise d'Herculanum n'est pas claire, mais la planification urbaine suggère qu'elle pourrait avoir été liée aux colonies de peuplement grecques dans la région de Naples. Selon Strabon (environ 64 avant notre ère - 24 après J.-C.), la ville a ensuite été habitée par des Osques, puis des Étrusques et des Pélasges, et enfin par des Samnites au 4ème siècle avant notre ère. La ville est restée membre de la ligue samnite jusqu'à ce qu'elle devienne une romaine municipe en 89 avant notre ère pendant la guerre sociale.

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Herculanum a ensuite été transformée en une ville purement romaine et a prospéré en tant que station balnéaire calme et isolée pour les citoyens romains riches et distingués qui ont construit des résidences en bord de mer avec vue panoramique sur la mer. Contrairement à Pompéi, qui était principalement une ville commerciale avec env. 12 000 habitants, Herculanum était de taille relativement modeste. La surface globale délimitée par les murs était d'environ 20 hectares (un quart de Pompéi), pour une population d'environ 4 000 habitants. Si petite soit-elle, la ville est remarquable par sa richesse évidente. La ville avait une vie artistique plus riche que Pompéi et possédait des bâtiments privés plus élaborés. De nombreuses maisons d'Herculanum avaient deux ou trois étages avec des atriums et des péristyles et étaient décorées de peintures finement exécutées et de meubles coûteux.

La mort d'Herculanum

Herculanum a subi de graves dommages lors du tremblement de terre de 62 EC, et peu de temps après, comme sa voisine Pompéi, a été victime de l'éruption vésuvienne de 79 EC. Cependant, les circonstances des enterrements des deux villes étaient très différentes. Comme le vent en ce jour fatal soufflait en direction de Pompéi, il a emporté le nuage de cendres loin d'Herculanum qui n'a reçu qu'un léger saupoudrage de pierres ponces, minimisant les dommages aux infrastructures de la ville. Finalement, cependant, Herculanum a succombé à la série d'épaisses vagues pyroclastiques qui ont dévalé le flanc de la montagne et ont éteint toute vie dans la ville. La température de la montée subite était si intense (près de 450°C/840°F) que des matériaux organiques, tels que des tissus de meubles en bois, de la nourriture et des rouleaux de papyrus qui auraient autrement péri ou brûlé à Pompéi, se sont carbonisés instantanément et ont été découverts remarquablement bien conservés. . La ville a fini par être ensevelie sous 20 mètres (presque 50 pieds) de matériaux volcaniques, bien plus que les 5 mètres (16 pieds) de cendres de Pompéi. En conséquence, Herculanum est une ville ancienne dont les ruines sont mieux conservées que celles de Pompéi et ont des histoires différentes à raconter.

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La redécouverte

Herculanum a été le premier des sites vésuviens à être redécouvert en 1709 de notre ère lorsqu'un puisatier est tombé sur le théâtre. Bientôt, des statues, des colonnes, des inscriptions et des bronzes ont été amenés à la surface en creusant un tunnel à travers la cendre durcie. Des fouilles à grande échelle ont commencé en 1738 CE sous les auspices de Charles de Bourbon, le roi de Naples, et le 11 décembre de la même année, une inscription qui dit "Theatrum Herculanensi" a été mise au jour. La ville romaine d'Herculanum a été redécouverte. De nouveaux tunnels ont permis d'exposer une plus grande partie de la ville ensevelie et au nord de celle-ci, les creuseurs sont tombés sur la somptueuse Villa des Papyri, l'une des plus grandes et des plus belles maisons privées de toute l'antiquité. Dans la villa, quelque 1800 rouleaux ont été découverts ainsi que 90 sculptures en bronze et en marbre que l'on peut voir au Musée Archéologique National de Naples. Des fouilles d'amateurs ont été menées par intermittence jusqu'en 1875 de notre ère, mais ne concernaient que la collecte d'objets et d'antiquités de valeur. Les travaux de fouilles systématiques ont repris en 1927 CE lorsque des équipes supervisées par Amedeo Maiuri (1886 – 1963 CE), l'un des archéologues les plus éminents d'Italie, ont réussi à déterrer un quart de la zone d'origine de la ville.

Depuis 2001, le projet de conservation d'Herculanum, un projet conjoint dirigé par le Packard Humanities Institute, la British School à Rome et la Surintendance pour le patrimoine archéologique de Naples et de Pompéi, s'efforce de mettre un terme aux graves conditions de dégradation et de sauver le site. Bien que les deux tiers d'Herculanum restent inexplorés, le complexe du forum n'ayant pas encore été fouillé, le soin continu du site a entraîné de nouvelles découvertes archéologiques ainsi que les réouvertures récentes du théâtre antique et de la Maison du Bicentenaire. Par ailleurs, de nouvelles techniques permettront peut-être bientôt de relire les centaines de rouleaux de papyrus carbonisés.

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Informations pratiques

Herculanum est un voyage facile depuis Naples ou Sorrente. Le service de train local autour du Vésuve est la ligne Circumvesuviana qui relie Naples à Sorrente et s'arrête à proximité de tous les principaux parcs archéologiques. Sortez de la station Ercolano Scavi et descendez directement la Via IV Novembre pendant environ 5 minutes jusqu'à l'entrée du site. En voiture, prenez la sortie Ercolano de l'autoroute A3.

Un billet simple pour entrer dans les fouilles d'Herculanum au moment de la rédaction coûte 13 €. Il est valable une journée. Un billet combiné à 16 € comprend l'entrée à la zone archéologique et une visite souterraine du théâtre antique d'Herculanum. Cependant, les visites guidées du théâtre ne sont disponibles que le dimanche à 10h00 (en anglais), 11h00 (en italien) et 12h00 (en anglais), il est donc suggéré d'acheter votre billet en ligne ici pour garantir l'accès . Le billet cumulatif permet une entrée au théâtre antique et une entrée au parc archéologique d'Herculanum en une semaine. Lors de l'achat de votre billet à la billetterie du Parc, procurez-vous un plan et le petit guide de poche des sites. Vous pouvez également télécharger vos guides PDF avant votre voyage (voir ici).

Deux pass existent également, la Herculanum Vesuvius Card (site officiel) et la Campania Arte Card (site officiel). La Herculanum Vesuvius Card est un pass de trois jours au prix de 16 € qui permet aux visiteurs de découvrir tous les atouts culturels et naturels d'Ercolano. La Carte comprend une entrée pour chacun des sites suivants : Parc Archéologique d'Herculanum, Musée Archéologique Virtuel d'Herculanum, Villa Campolieto, Grand Cône du Vésuve.

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Visiter Herculanum

Contrairement à Pompéi, il est possible de visiter tout Herculanum en quelques heures seulement. Nous vous suggérons de passer au moins 2-3 heures à explorer le site. Il existe également un musée (www.museomav.com) situé via IV Novembre, proposant des reconstitutions virtuelles d'Herculanum et de Pompéi, avec une librairie et des espaces d'exposition. Un autre musée, l'Antiquarium, est situé à quelques pas du parc archéologique et accueille une exposition permanente (SplendOri : Luxe dans les ornements d'Herculanum) de bijoux et autres objets précieux du site.

Herculanum est beaucoup plus facile à explorer que Pompéi en raison de sa petite taille et de sa disposition simple, couvrant une petite grille de rues numérotées. Le site est divisé en trois rues parallèles orientées nord-sud (Cardo III, IV et V) qui ont des segments supérieur et inférieur (supérieure et inférieur). Celles-ci sont coupées par deux rues principales orientées est-ouest et appelées Decumano Inferiore et Decumano Massimo. Pour le visiteur du site, le long sentier d'entrée s'incurvant sur l'extrémité sud du site offre de belles vues sur la ville romaine avec le mont Vésuve en arrière-plan. De là, on peut regarder directement à travers les maisons du front de mer et en particulier la Maison du Cerf dont les propriétaires ont aménagé des jardins, des terrasses et des portiques pour profiter pleinement de la vue panoramique sur la mer d'Herculanum.

Directement en contrebas des maisons, se trouvent douze pièces voûtées qui s'ouvraient autrefois sur la plage. Ils ont peut-être servi d'abris à bateaux, mais ces pièces sont devenues le dernier lieu de repos de centaines d'habitants d'Herculanum. C'est ici que les squelettes d'environ 300 personnes ont été retrouvés, ainsi que certains de leurs objets de valeur. Tentant d'échapper à l'horrible destruction de leur ville, ils ont été tués instantanément par la chaleur intense de l'éruption.

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Plus à droite, une passerelle nouvellement installée vous amène directement à Cardo III, l'une des principales rues nord-sud. A gauche, la Maison d'Argus avec son jardin à arcades ouvrant sur une triclicium (salle à manger) et autres pièces d'habitation. Cette maison noble était à l'origine entrée de Cardo II (encore à déterrer). De l'autre côté de Cardo III sur la gauche se trouve la Maison du Squelette. Cette modeste maison tire son nom de la découverte d'un squelette humain dans une pièce en 1831 de notre ère. Il présente un nymphée composé de deux bassins rectangulaires avec une paroi arrière décorative en pierre calcaire incrustée. Au-dessus du nymphée se trouve une frise décorative composée de sept panneaux, dont il ne reste que trois originaux.

Au coin nord-ouest de Cardo III Superiore se trouve le soi-disant Collège des Augustales dont les intérieurs étaient richement décorés de peintures murales représentant des figures mythologiques bien connues. Le bâtiment a souvent été associé à la présence du culte impérial à Herculanum, mais il pourrait tout aussi bien être un lieu de réunion pour le conseil municipal, la curie locale ou le Sénat. L'intérieur est composé d'une grande pièce avec un petit sanctuaire (sacelle) entièrement décorée de fresques du « quatrième style ». Le mur de gauche montre Hercule debout à côté de Junon et Minerve, et l'autre montre Hercule et Achelous, le dieu de toute l'eau et des rivières du monde, enlevant Deianira. Une inscription en marbre maintenant placée sur le mur enregistre que deux frères, Aulus Lucius Proculus et Aulus Lucius Iulianus, ont donné un dîner au décurions et le augustes à l'occasion d'une dédicace d'une statue ou d'un autel au divin Auguste.

Les decumanus maximus (Decumano Massimo) court immédiatement à droite du soi-disant Collège des Augustales. La rue principale est-ouest de la ville était bordée de boutiques, dont une appelée Annonce Cucumas. Recherchez la peinture murale annonçant les boissons qui y sont vendues. Il montre quatre cruches à vin de couleurs différentes, chacune étiquetée avec un prix au poids différent.

Les visiteurs chanceux auront désormais la possibilité de visiter la Maison du Bicentenaire qui était fermée au public pour restauration et réparation depuis 1983 CE. La propriété de 600 mètres carrés (6 400 pieds carrés) est peut-être la plus belle maison noble à ce jour fouillée à Herculanum, avec de superbes mosaïques et des peintures murales inestimables avec des scènes mythologiques. Situé sur le decumanus maximus entre les boutiques, cette maison de trois étages appartenait à Gaius Petronius Stephanus et à sa femme Calatonia Themis.

Se retournant vers le Annonce Cucumas boutique, la prochaine rue à gauche amène les visiteurs à Cardo IV qui contient bon nombre des maisons les plus visitées. Le premier est la Maison de la Salle Noire, l'une des demeures les plus luxueuses d'Herculanum. La maison a une entrée monumentale qui conserve encore les restes carbonisés de sa charpente et de son architrave. La maison suit la séquence vestibule, atrium, tablinum, péristyle. Certaines de ses chambres sont peintes dans un « quatrième style » sophistiqué composé de panneaux centraux noirs avec des motifs architecturaux.

De l'autre côté du Cardo IV Superiore se trouve la Maison de la Belle Cour avec sa cour intérieure et son escalier menant à un étage supérieur. La maison adjacente de Neptune et Amphitrite attire l'attention du visiteur en raison de la somptueuse décoration de son été triclinium (salle à manger en plein air) qui donne à la maison son nom moderne. Le mur est de la pièce est orné d'une mosaïque représentant le dieu Neptune et sa femme nymphe de la mer Amphitrite. Le triclinium présente également un nymphée recouvert d'une mosaïque de pâte de verre et de coquillages.

Au coin inférieur de Cardo IV Superiore se trouve la maison Samnite, l'une des plus anciennes habitations de la ville, datant du IIe siècle avant notre ère. Certaines de ses fresques originales sont du « premier style », imitant le marbre polychrome. Ici, le visiteur devrait lever les yeux sur la remarquable galerie avec des colonnes ioniques et des clôtures en treillis en stuc sur trois côtés.

Directement de l'autre côté se trouvent les thermes centraux qui occupent toute la largeur du bloc entre Cardo III et Cardo IV. Ils ont été aménagés vers le début du 1er siècle de notre ère et étaient divisés en installations séparées (plus grandes) pour hommes et (plus petites) pour femmes, chacune avec sa séquence de vestiaires (apodyterium), chambre chaude (tepidarium) et chambre chaude (caldarium). Les bains étaient décorés de fresques du « quatrième style », avaient de beaux plafonds en stuc tandis que les sols étaient pavés d'élégantes mosaïques marines.

Un peu plus bas sur Cardo IV Inferiore se trouve la Maison du paravent en bois, célèbre pour sa cloison en bois merveilleusement bien conservée, séparant l'atrium du tablinum (salle de réception). La maison en treillis adjacente a été restaurée pour mettre en valeur sa façade à pans de bois et son balcon composé de panneaux de bois verticaux et horizontaux remplis de béton et de gravats. La technique s'appelait opus craticium et était peu coûteux, considéré comme peu solide et facilement sujet au feu. La maison contenait des meubles carbonisés parfaitement conservés, y compris des lits et des armoires.

Près de l'extrémité inférieure de Cardo IV se trouve la Maison de l'atrium en mosaïque avec sa magnifique mosaïque géométrique en noir et blanc décorant tout le sol de l'atrium. Malheureusement, la maison est actuellement fermée, mais l'atrium est visible de la rue.

L'extrémité orientale du site est presque entièrement occupée par la Palaestra partiellement excavée, un gymnase spacieux et une aire d'exercice, accessible depuis Cardo V par un grand vestibule. Construit à l'époque augustéenne (27 av. Plusieurs magasins, adossés à l'édifice monumental, approvisionnaient le public qui fréquentait la Palaestra, dont une boulangerie (pistrinum). En descendant vers Cardo V Inferiore à la jonction avec le Decumano Inferiore sont les vestiges d'un thermopolium (cook-shop) qui vendait de la nourriture et des boissons.

Plus bas, près du front de mer, se trouve une imposante maison noble. Construite autour d'une cour centrale, la Maison du Cerf à deux étages contient de belles peintures du «quatrième style» avec des natures mortes et divers paysages architecturaux. Le jardin en terrasse qui offrait une vue magnifique sur la baie de Naples possède des copies de deux groupes de cerfs en marbre attaqués par des chiens, dont les originaux ont été retrouvés dans le jardin. Les archéologues pensent que le riche marchand Q. Granius Verus était propriétaire de la maison depuis que son cachet a été découvert sur une miche de pain déterrée dans la maison et étonnamment préservée par les cendres volcaniques.

De l'autre côté de la même rue se trouve la Maison du relief de Télèphe, l'une des plus grandes maisons d'Herculanum couvrant environ 1 800 m² (20 000 pieds carrés). Son atrium est dans le 'troisième style' avec des panneaux jaunes et est équipé de copies de disques de marbre appelés oscille, suspendu entre les colonnes.

Situé immédiatement au sud de la Maison du relief de Télèphe se trouve le quartier de banlieue, l'ancienne zone riveraine. On y accède par la Marina Gate à l'extrémité sud de Cardo V et accessible par une rampe étroite. L'élément central du quartier de banlieue est la terrasse de Marcus Nonius Balbus, la figure la plus importante de la ville pendant la période augustéenne. Un autel funéraire a été érigé ici à l'endroit où son corps a été incinéré. Une statue cuirassée de Balbus a été placée sur le socle en marbre derrière l'autel par son affranchi Marcus Nonius Volusianus. Originaire de Nuceria, Balbus était praetor (magistrat) et gouverneur des provinces de Crète et de Cyrénaïque sous Auguste. De son vivant, il embellit la ville de monuments civiques et d'équipements publics. Sa générosité envers Herculanum est préservée dans les inscriptions, et au moins dix statues de lui ont été érigées en son honneur.

À l'est de la terrasse se trouvent les bains de banlieue, l'un des complexes de bains romains les mieux conservés, avec des sols en mosaïque et en marbre, des murs en stuc, une décoration de plafond et des statues. Malheureusement, le bâtiment est rarement accessible aux visiteurs. A l'ouest de la terrasse se trouve la zone sacrée qui intègre deux sanctuaires, le premier dédié à Vénus, le second dédié aux trois dieux Vulcain, Neptune, Mercure et la déesse Minerve comme en témoignent les reliefs.

Ne manquez pas l'occasion de visiter le théâtre antique d'Herculanum, situé à l'extérieur du parc archéologique le long du Corso Resina. Le monument est encore accessible aujourd'hui par une série de tunnels réalisés à l'époque des Bourbons, descendant 20 mètres sous la matière volcanique. Deux escaliers mènent à un couloir dont les murs sont recouverts de graffitis laissés au fil des siècles par les visiteurs. Le théâtre a été construit en pierre à l'époque d'Auguste et pouvait contenir environ 2500 spectateurs. Il était décoré de nombreux types de marbre, de grandes statues en bronze et de statues équestres qui se trouvent maintenant au musée archéologique de Naples. Le théâtre souterrain d'Herculanum est ouvert tous les dimanches matin avec trois visites publiques pour des groupes de 10 personnes maximum.

Avant de visiter Herculanum, assurez-vous de regarder l'excellent documentaire de la BBC L'autre Pompéi : vie et mort à Herculanum présenté par le professeur Andrew Wallace-Hadrill, qui a dirigé le Herculanum Conservation Project. Le livre de Wallace-Hadrill en 2011 Herculanum : passé et futur offre également un nouvel aperçu de l'histoire et du développement urbains d'Herculanum.


Les anciens manuscrits d'Herculanum révèlent enfin leurs secrets

L'éruption du mont Vésuve en 79 après JC a non seulement couvert Pompéi, mais a également causé de graves dommages à la ville côtière d'Herculanum située entre Naples et Pompéi.

Alors que la plupart des habitants de Pompéi ont été étouffés à cause de la chute de cendres et de roches volcaniques crachées de la montagne, Herculanum a d'abord été touché par la chaleur torride de la coulée pyroclastique – suffisamment de chaleur pour transformer le cerveau des occupants en verre.

Malheureusement, le domaine présumé de Lucius Calpurnius Piso, le beau-père de Jules César, était la Villa des Papyri qui contenait une bibliothèque de plus de mille huit cents rouleaux de papyrus qui ont été transformés en morceaux noircis et carbonisés qui sont enfin traduits. grâce à la technologie révolutionnaire de l'imagerie multispectrale.

NAPLES, ITALIE - 27 JUIN: Papyri Herculanum est visible à la Bibliothèque nationale de Naples, le 27 juin 2019 à Naples, en Italie. Photo par Antonio Masiello/Getty Images

Selon herculaneum.ox.ac.uk, les rouleaux sont la bibliothèque la plus vaste de l'époque gréco-romaine et ont été découverts par Karl Weber qui était en charge des premières fouilles légales à Pompéi et à Herculanum à partir de 1749.

Bien qu'il ait été l'un des premiers à adopter l'approche d'aller lentement et de préserver autant que possible, les tentatives pour dérouler les papyrus ont été un désastre. Les rouleaux ont été coupés verticalement, perdant une grande partie du tissu et les tentatives de séparer les pages pour lire les informations sous-jacentes ont détruit plus que ce qui a été obtenu.

Photo par Antonio Masiello/Getty Images

Des chercheurs de l'Université du Kentucky dirigés par le professeur Brent Seales, directeur du Center for Visualization & Virtual Environments et Diamond Light Source du Royaume-Uni ont bombardé les rouleaux de rayons X à haute énergie et les données ont été analysées par un programme informatique écrit par Dr. Seales pour reconnaître les encres utilisées lors de la création des rouleaux.

Selon iflscience, a fait remarquer le Dr Seales : « Tout d'abord, nous verrons immédiatement la structure interne des rouleaux avec plus de définition que jamais et nous avons besoin de ce niveau de détail pour découvrir les couches hautement compressées sur lesquelles le texte se trouve. .

La Bibliothèque nationale de Naples (Biblioteca Nazionale di Napoli) abrite le Herculanum Papyri, une bibliothèque de rouleaux de papyrus carbonisés par l'éruption du Vésuve au premier siècle de notre ère. Les papyrus contiennent un certain nombre de textes philosophiques grecs et représentent la seule bibliothèque qui survit de l'antiquité gréco-romaine. De nombreux rouleaux sont trop fragiles pour se dérouler physiquement et les chercheurs se sont tournés vers des techniques d'imagerie numérique pour révéler le contenu des papyrus. (Photo d'Antonio Masiello/Getty Images)

The machine-learning tool we are developing will amplify that ink signal by training a computer algorithm to recognize it – pixel by pixel – from photographs of opened fragments that show exactly where the ink is – voxel by voxel – in the corresponding tomographic data of the fragment.”

Smithsonianmag.com tells us that Dr. Seales attempted to gain access to the scrolls for over thirteen years as many of the libraries that now hold the scrolls including the library in Naples, Italy refused him access.

The Institut de France, the owner of six scrolls, finally allowed Dr. Seales to study three small fragments from the several scrolls that had been ruined during attempts to unroll them.

After Dr. Seals was able to determine that small amounts of lead were present in the ink of some of the scrolls, the Institut de France granted him access to two intact scrolls. After being scanned by a high resolution CT scanner the ink was not revealed as the researchers hoped it would.

After spending two years at the Google Cultural Institute in Paris he was able to create the algorithms to interpret the baffling data generated by the CT scanner and X-ray phase-contrast tomography.

Armed with his new technology and an Artec Space Spider handheld scanner Dr. Seales went to the Bodleian Libraries at Oxford University to scan a fragment of a scroll and after several months of research back in Kentucky Dr. Seales returned to the UK and enlisted the help of Diamond Light Source’s particle accelerator.

He was finally able to prove to a crowded conference room at Oxford that his method worked when he was able to present a 3D image that revealed the separate pages that had previously been deemed impossible to separate.

Because Dr. Seales’ amazing work has been accepted by many researchers of antiquated writings, there are some who are anxious to use the technology on the thousands of manuscripts that have been unable to be examined due to their frail state.

Gregory Heyworth, a medievalist at the University of Rochester in New York claimed, “We’d change the canon. I think the next generation is going to have a very different picture of antiquity.”


Visiting The Ruins of Herculaneum

Herculaneum is named for the mythical Greek god, Hercules, who, according the legend told by Dionysius of Halicarnassus, founded the city in 1243 BC. Historic analysis, however, suggests that the city was founded by the Oscans or the Etruscans in the 7th century BC , conquered by the Samnites in the 5th century BC. In 90 BC the city was dominated by Rome and transformed into a municipium. In the final years of the Roman Republic, Herculaneum reached the height of its splendor thanks to its coastal location, clean air, and mild climate, making it a popular resort town for many of Rome's patrician families. The city was vibrant and densely populated when the earthquake struck in 62 AD, causing serious damage work to rebuild the city was still going on when the tragic eruption of Mount Vesuvius happened in 79 AD.
The cloud of toxic gases from the eruption wiped out the inhabitants, while the entire city was literally sealed under a flow of ash and volcanic rock 16 meters deep that solidifiedi, preserving almost perfectly intact organic remains like fabric, food, vegetation, and wooden structures.

The discovery of the ruins at Herculaneum was a complete accident: while a well was being dug in 1707 by order of Emmanuel Maurice, Prince of Lorraine, a number of marble fragments and statues that once decorated the ancient theater of Herculaneum were unearthed. In 1738, work began again under Charles III of Bourbon led by the Spanish military engineer De Alcubierre. In 1755, after a number of important discoveries were made, the Accademia Ercolanense was established, and was active until 1792. Excavations were suspended a number of times over the years until 1927, when the site began to explored in a more systematic way. Important artifacts were unearthed in the 1980s, along with sites like the Temple of Venus, the baths, and the ancient Greek port where the inhabitants tried to find refuge in 79 AD. The site has been home to intense excavation since 2000, especially around the Villa of the Papyrus and the library.


Mount Vesuvius erupts

On August 24, after centuries of dormancy, Mount Vesuvius erupts in southern Italy, devastating the prosperous Roman cities of Pompeii and Herculaneum and killing thousands. The cities, buried under a thick layer of volcanic material and mud, were never rebuilt and largely forgotten in the course of history. In the 18th century, Pompeii and Herculaneum were rediscovered and excavated, providing an unprecedented archaeological record of the everyday life of an ancient civilization, startlingly preserved in sudden death.

The ancient cities of Pompeii and Herculaneum thrived near the base of Mount Vesuvius at the Bay of Naples. In the time of the early Roman Empire, 20,000 people lived in Pompeii, including merchants, manufacturers, and farmers who exploited the rich soil of the region with numerous vineyards and orchards. None suspected that the black fertile earth was the legacy of earlier eruptions of Mount Vesuvius. Herculaneum was a city of 5,000 and a favorite summer destination for rich Romans. Named for the mythic hero Hercules, Herculaneum housed opulent villas and grand Roman baths. Gambling artifacts found in Herculaneum and a brothel unearthed in Pompeii attest to the decadent nature of the cities. There were smaller resort communities in the area as well, such as the quiet little town of Stabiae.

At noon on August 24, 79 A.D., this pleasure and prosperity came to an end when the peak of Mount Vesuvius exploded, propelling a 10-mile mushroom cloud of ash and pumice into the stratosphere. For the next 12 hours, volcanic ash and a hail of pumice stones up to 3 inches in diameter showered Pompeii, forcing the city’s occupants to flee in terror. Some 2,000 people stayed in Pompeii, holed up in cellars or stone structures, hoping to wait out the eruption.

A westerly wind protected Herculaneum from the initial stage of the eruption, but then a giant cloud of hot ash and gas surged down the western flank of Vesuvius, engulfing the city and burning or asphyxiating all who remained. This lethal cloud was followed by a flood of volcanic mud and rock, burying the city.

The people who remained in Pompeii were killed on the morning of August 25 when a cloud of toxic gas poured into the city, suffocating all that remained. A flow of rock and ash followed, collapsing roofs and walls and burying the dead.

Much of what we know about the eruption comes from an account by Pliny the Younger, who was staying west along the Bay of Naples when Vesuvius exploded. In two letters to the historian Tacitus, he told of how “people covered their heads with pillows, the only defense against a shower of stones,” and of how 𠇊 dark and horrible cloud charged with combustible matter suddenly broke and set forth. Some bewailed their own fate. Others prayed to die.” Pliny, only 17 at the time, escaped the catastrophe and later became a noted Roman writer and administrator. His uncle, Pliny the Elder, was less lucky. Pliny the Elder, a celebrated naturalist, at the time of the eruption was the commander of the Roman fleet in the Bay of Naples. After Vesuvius exploded, he took his boats across the bay to Stabiae, to investigate the eruption and reassure terrified citizens. After going ashore, he was overcome by toxic gas and died.

According to Pliny the Younger’s account, the eruption lasted 18 hours. Pompeii was buried under 14 to 17 feet of ash and pumice, and the nearby seacoast was drastically changed. Herculaneum was buried under more than 60 feet of mud and volcanic material. Some residents of Pompeii later returned to dig out their destroyed homes and salvage their valuables, but many treasures were left and then forgotten.


A Poorly Preserved Site Becomes An Excellence Textbook Case

Herculaneum was an ancient coastal settlement that is today situated within the commune of Ercolano, Campania, Italy. According to Strabo's Géographie the town had ancient Greek origins and it was always associated with the hero Heracles ( Hercules), who was worshiped not only as the spiritual founder of the town but also as the overlord of Mount Vesuvius.

Like the nearby city of Pompeii, Herculaneum was also destroyed and buried under thick black volcanic ash and pumice in the eruption of Mount Vesuvius in 79 AD. And it was also well-preserved beneath deep layers of ash.

Selon Le New York Times in 2013, “Herculaneum has gone from one of the worst preserved UNESCO sites at risk of being put on the endangered list to becoming a textbook case of successful archaeological conservation.”

Now, a new stage of planned archaeological excavations is about to start, with the aim of restoring the Antica-Spiaggia-area Herculaneum beach.

Boathouses on Herculaneum beach, where 300 skeletons were found. These unfortunate victims were about to be evacuated but never made it out. (Matthias Holländer / Domaine public )


Rouleaux d'Herculanum

La Maison de Neptune et Amphitrite dans les ruines d'Herculanum.

En 79 de notre ère, Pline le Jeune, alors âgé de dix-sept ans, a regardé le mont Vésuve entrer en éruption depuis la sécurité de sa maison à l'extrémité opposée de la baie de Naples.

"Je ne peux pas vous donner une description plus exacte", écrit-il dans une lettre à l'historien Tacite, "qu'en le comparant à celui d'un pin, car il montait à une grande hauteur sous la forme d'un tronc très haut , qui s'étalait au sommet en une sorte de branches.

La lettre de Pline est le seul témoin oculaire survivant de l'événement volcanique qui a englouti la ville romaine d'Herculanum dans des vagues de gaz et de roches, suspendant définitivement ses citoyens, ses marchés, ses rues et ses maisons en place. Une bibliothèque, aussi, a été scellée dans la cendre volcanique.

Des fouilles à Herculanum dans les années 1750 ont mis au jour une villa, qui aurait pu appartenir au beau-père de Jules César. Il contenait 1 800 rouleaux de papyrus.

Avec seulement une petite partie de la production écrite du monde antique survivant à l'ère moderne, les chercheurs étaient étourdis à l'idée de lire et d'étudier des textes et des manuscrits jusqu'alors inconnus et perdus dans le temps. Mais les gaz chauds et plus de quatre-vingts pieds de roche volcanique du Vésuve avaient aspiré l'humidité du papyrus, compactant les pages et transformant les rouleaux en cylindres de carbone.

Pendant plus de deux siècles, les érudits ont essayé de diverses manières d'ouvrir et de lire ces rouleaux carbonisés, ne donnant que des aperçus alléchants de textes philosophiques et littéraires. Les tentatives pour séparer les couches compactées ont endommagé certains des rouleaux. Des centaines d'autres restent non lus, trop fragiles pour être manipulés.

Les mystères des parchemins ne resteront pas verrouillés bien plus longtemps si Brent Seales, professeur d'informatique à l'Université du Kentucky, parvient à ses fins. Avec le soutien de NEH, Seales et son équipe de classiques, de conservateurs et de linguistes utilisent des tomodensitogrammes associés à un logiciel de déballage virtuel et à des outils d'apprentissage automatique pour voir à l'intérieur des rouleaux sans les endommager. Cette méthode permet à l'équipe de Seales de différencier les couches compactées des rouleaux et de rendre le texte discernable, ce qui n'est pas chose facile lorsque l'encre elle-même contient des traces de carbone.

Le résultat final sera des versions numériques des rouleaux que les érudits pourront étudier. Le logiciel open source développé par Seales sera également disponible pour d'autres chercheurs travaillant sur des manuscrits endommagés.

Le voyage de Seales dans le monde des manuscrits a commencé en 1995, lorsqu'on lui a demandé de travailler sur la seule copie existante de Beowulf, qui avait été endommagé par un incendie. Grâce à l'imagerie spectrale, Seales et son équipe ont pu rendre visible le texte carbonisé. En 2015, Seales a utilisé sa technique de « déballage virtuel » pour lire un parchemin brûlé trouvé à En Gedi, en Israël. Le texte récupéré a été identifié comme un exemplaire vieux de deux mille ans du Livre du Lévitique en hébreu, une découverte historique dans l'archéologie biblique. Le travail de Seales sur les rouleaux d'Herculanum s'appuie sur ces projets antérieurs, tout en pionnier de nouvelles approches techniques et méthodologiques.

Seales considère le déverrouillage des parchemins d'Herculanum comme le "coup de lune" de sa carrière. "Ce sera difficile pour moi de ne pas être enthousiaste à ce sujet tant que nous ne l'avons pas fait ou que nous n'avons pas montré que c'est impossible", a-t-il déclaré.


The Excavation of Herculaneum Today

But Herculaneum continues to reveal its secrets. In the 1970s, the structurally impressive cliffside suburban baths were excavated. Investigations then progressed to the harbour. A lack of bodies in Herculaneum had long led to speculation that the residents had escaped. In 1981, the truth was revealed, when the boat sheds along the shore were discovered to contain the bodies of many of Herculaneum’s citizens, instantaneously killed by the high temperatures of the pyroclastic surge which destroyed the town.

Today, the excavation of Herculaneum continues. Significant works are in progress along the shoreline and at the nearby Villa of the Papyri, as well as to the north-west of the town.


Investigating Herculaneum

“Pyroclastic flows vary in temperature. You can have cold flows and you can have supercharged, exceptionally hot flows. … If it’s cold, you’d suffocate because it’s very fluid — the ash gets in your throat and, effectively, you drowned. Or, if they’re very, very hot, you become incinerated in the blink of an eye.” — Mark Davies, volcanologist

On August 24th, A.D. 79, the people of Herculaneum, a prosperous seaside town in Italy’s Bay of Naples, watched in horror as Mount Vesuvius erupted, hurling a boiling, churning column of gas and ash 10 miles high into the sky. They saw the wind carry the deadly cloud toward the neighboring city of Pompeii, where the hapless citizens suffered a slow and torturous death in the poisonous detritus. It was only a matter of time before Vesuvius would unleash its fury on Herculaneum, killing its citizens in an even more spectacular and gruesome way.

In recent years, the fabled, largely forgotten city of Herculaneum has been re-discovered and, today, archaeologists are scrambling to study and save the fragile site. The film paints a stunning picture of what life was like in the ancient town, and how people ultimately met their horrific deaths there.

“Ironically, Herculaneum’s violent end ensured that the town was suspended in time, and it remains intact 2,000 years later,” said Jared Lipworth, executive producer of SECRETS OF THE DEAD. “Unlike Pompeii — whose fate was a slow burial by ash and pumice — Herculaneum was engulfed by superheated pyroclastic flows of molten rock, mud and gas that actually caused people’s heads to explode. Those flows transformed the living, breathing city of Herculaneum into an incredible time capsule that is even better preserved than Pompeii.”

SECRETS OF THE DEAD looks at Herculaneum, past and present, from every conceivable angle — via aerial views of the town and through the eyes of scientists as they examine such critical minutiae as fig seeds from some of the last meals consumed there before the volcano erupted. Actual footage of erupting volcanoes — including the most recent eruption of Vesuvius in 1944 and pyroclastic flows from the Caribbean island of Montserrat in the 1990s — helps illustrate the power and destructiveness of these cataclysmic events.

The investigation is led by Professor Andrew Wallace-Hadrill, director of The Herculaneum Conservation Project, who knows better than most people that, occasionally, walls do talk. In some parts of Herculaneum, the ancient layers of pyroclastic flows descend as deep as 80 feet, forming walls that hold surprising secrets.

The challenges Professor Wallace-Hadrill and his team face are many, including the damage wrought by 18th-century Bourbon treasure hunters, who robbed the site of beautiful mosaic frescos, as well as other precious art and artifacts. But because only a fraction of Herculaneum has been disturbed, the dense lava walls are still giving up other invaluable objects that speak volumes about life there before the disaster.

The discovery of one such object is among many exciting moments as cameras follow the team on a very different kind of treasure hunt. The head of a statue, believed to be of an Amazon warrior woman, is carefully excavated and diligently conserved by experts. The paint is still visible — a rarity in Roman-era statues. Beyond its intrinsic value, the painted head is priceless for what it can reveal about the artistic techniques of the time.

“Here we have a fantastic insight into the big mystery of what a colored statue head was like,” exclaims Professor Wallace-Hadrill, as he inspects the extraordinary find. “You can see how wonderfully delicate the paintwork is. And you can see how it concentrates around the area of the eye. It brings it to life, because for the Ancients, the life resides in the eye — you can see the soul through the eye.”

Unlike Pompeii and virtually every other Roman-era site, Herculaneum boasts a trove of preserved organic material. Delicate household objects examined in the program — from wooden chests and cupboards to textiles and foodstuffs — connect us to daily life in the Roman world, and remind us that the victims of Vesuvius were mundanely and poignantly real.

This point is driven home in one of the most extraordinary moments of the film, when we discover the gruesome truth about Herculaneum’s central mystery: What really happened to its inhabitants when their city was swallowed up by Vesuvius?

The shocking answer is found in a series of concrete arcades situated at what was once Herculaneum’s original shoreline along the Mediterranean. Dozens of skeletons lie huddled together under the sturdy arches where people gathered most likely in the vain hope of escaping by boat. In one example, a mother bends protectively over her child, as if trying to offer comfort. Beneath her are the tiny bones of a fetus, indicating that she was seven months pregnant. The skeletons show signs of thermal shock from temperatures that were close to one thousand degrees Fahrenheit. Muscles contracted, contorting the bodies, and skin vaporized. Brains boiled and skulls exploded.

Using information and insights gleaned from the site of the doomed city, volcanologists and other experts continually monitor Vesuvius, still an active volcano, for signs of unrest. Many believe that the six million residents who populate the area today, like their ancestors in ancient Herculaneum and Pompeii, are sitting on a time bomb.

Herculaneum Uncovered includes terrifying, rare footage of the last time Vesuvius erupted. While the force unleashed by Vesuvius in 1944 was significantly less powerful than that of the A.D. 79 eruption, the destruction was massive. But, as Professor Wallace-Hadrill reminds us, the human memory is short.

“People have been building right under Vesuvius, right through history – not just the Romans, but millennia before, we know that humans have lived here,” he says. “Vesuvius only erupts very rarely, and people just can’t remember the last time it erupted.”


The eruption of Mount Vesuvius in 79 AD and the destruction of Pompeii

The day had started like any other in the ancient Roman city of Pompeii. Shops were open, markets were busy and citizens were gathering in the forum to discuss politics and business. Although an earthquake had rocked the city some 17 years earlier, the ever-growing population had no cause for concern as they went about their daily lives. Investment money had led to great renovation works across the city, which had now grown quite prosperous. The future looked bright for this bustling Roman metropolis.

Never in their darkest nightmares could the 15,000 citizens of Pompeii predict the cruel hand that fate was about to deal their beloved city that day. Situated in the Bay of Naples in the Campania region of Italy, the people of this region lived in the shadow of a sleeping giant, Mount Vesuvius. The Romans knew it was a volcano but they were completely ignorant to the extent of its destructive power. They also fatally believed it was extinct. The catastrophic events of 24 August 79 AD would demonstrate how wrong that belief was.

For four days before that fateful date, the surrounding populations had felt small earthquakes, which had increased in frequency as the days went on. The warning signs were there but the Romans in this region had become accustomed to such seismic activity. According to Pliny the Younger, the only eyewitness to leave behind a surviving written document of the events, such minor earth tremors were frequent in Campania. On this occasion, however, they represented something far more sinister the sleeping giant was rousing.

Every second one and half million tons of volcanic debris spewed into the atmosphere.

The pressure exerted by the molten rock underneath the volcano was increasing to such a point it would soon have nowhere to go but up. At 1 pm on 24 August, Mount Vesuvius announced its awakening with a violent eruption.

An enormous dark cloud shrouded the blue sky above the volcano. The column of volcanic pumice, hot gasses and ash, pushed upwards of 9 miles into the atmosphere and spread across the skyline like black ink on blotting paper. Pliny described its general appearance as ‘like an umbrella pine tree, for it rose to a great height on a sort of trunk and then split off into branches.'

Every second one and half million tons of volcanic debris spewed into the atmosphere, regurgitated from the fiery depths of the raging giant. That day, Mount Vesuvius released over 100,000 times the thermal energy of the two atomic bombs dropped on the Japanese cities of Hiroshima and Nagasaki during WWII.

It didn't take long for the dark cloud to travel the five-mile distance to Pompeii. The city soon found itself enveloped in darkness as molten rock, pumice stone and hot ash began to fall from the sky. Some people fled towards the sea, others into the nearby countryside. Many decided to huddle inside their homes in the vain hope of riding out the storm. The first deaths in Pompeii were recorded at this stage as the flat roofs of buildings and houses began to collapse under the weight of the ash and volcanic debris, crushing those unfortunate souls who dwelled within their walls. Rocks falling from the sky claimed the lives of others. Gradually the city became buried under ash and debris to a depth of almost 10m.

Although located some 3 miles closer to Mount Vesuvius than Pompeii, the small wealthy seaside town of Herculaneum managed to dodge the majority of the ash and pumice fall from the first eruption, thanks to prevailing winds blowing the volcanic cloud southeast towards Pompeii and the surrounding area. The apocalyptic scene unfolding in front of their eyes, however, was enough to convince the majority of the citizens of Herculaneum to flee from their city. They were the wise ones, as Mount Vesuvius was far from done yet.

Around 1 am, twelve hours after the volcano had roared into life, the eruption moved into its second and most lethal phase. The column of debris and gas now reached some 20 miles high and began to weaken under its own weight. In the early hours of August 25th, the column collapsed as the gasses densified and could no longer support their solid contents. The destructive cloud began to race down the sides of the volcano. This was the first of six pyroclastic surges that would fall from Mount Vesuvius that day.

It raced towards the town of Herculaneum at speeds over 100mph. Those unfortunate to be swept up in its wake died instantly of heat exposure, as temperatures within the surge soared to around 250°C. For years historians believed that Herculaneum was mostly abandoned by the time the surges came, due to the low number of skeletal remains discovered in the town. However, in the 1980s up to 400 well-preserved skeletons were discovered in boathouses near the seawall of the town, demonstrating that not everyone had decided to evacuate. When it was over, Herculaneum was buried under 75ft of volcanic material.

It was certain death in a fraction of a second for every living thing that resided in Pompeii at that time

As the sun began to rise on the second day of the eruption, the ashfall on Pompeii began to ease. Citizens within the city limits believed it was all over and some of those who had fled even began to return to their homes to gather what was left of their possessions. If volcanic eruptions had an eye of the storm, this was it. A short-lived and deceptive period of calm before Mount Vesuvius launched its fourth pyroclastic surge.

It came around 7:30 am and crashed into Pompeii at over 200 mph with temperatures now exceeding 300°C. It was certain death in a fraction of a second for every living thing that resided in Pompeii at that time. Even those that had fled to the countryside were not guaranteed their safety, as the surges pushed deep into the surrounding landscape. A fifth surge buried Pompeii for good.

Pliny the Younger had been staying in Misenum, on the other side of the Bay of Naples, some 18 miles from the volcano. Even at this distance, the citizens of Misenum felt the effects of the eruption with ash falling heavily on the Roman port. Pliny and his mother, along with many others, initially decided to stay put and watch the events unfold across the bay. ‘On the other side, a black and dreadful cloud, broken with rapid, zigzag flashes, revealed behind it variously shaped masses of flame: these last were like sheet-lightning, but much larger… soon afterwards, the cloud began to descend, and cover the sea.'

Earlier in the day, Pliny's uncle known as Pliny the Elder had bravely set sail to help those trapped closer to the volcano. His body was found a couple of days later, his cause of death most likely from a heart attack.

Pliny the Younger described witnessing the waters around the bay receding, identifying what was most likely a mild tsunami caused by the eruptions. Eventually, the 17-year-old Pliny along with his mother set forth into the countryside with many others. He describes people placing pillows over their heads to protect themselves from falling objects.

‘You could hear the shrieks of women, the wailing of infants, and the shouting of men', Pliny recalled. ‘People bewailed their own fate or that of their relatives, and there were some who prayed for death in their terror of dying. Many besought the aid of the gods, but still more imagined there were no gods left, and that the universe was plunged into eternal darkness for evermore…I admit that I derived some poor consolation in my mortal lot from the belief that the whole world was dying with me and I with it.'

By the end of the second day, the sun managed to finally peek through the haze and reach the charred landscape below, lifting the souls of those still alive. Mount Vesuvius was finally at rest again.

Although exact numbers cannot be known, estimates place the death toll caused by the eruption in the region of 13,000-16,000, making it one of the most lethal volcanic events in history.

Herculaneum and Pompeii were never rebuilt again. They lay buried under ash, dust and rock, forever preserved in underground time capsules. In the immediate aftermath, Roman looters dug into Pompeii to steal whatever valuables they could. In the centuries that followed, the knowledge of where Herculaneum and Pompeii once lay became lost. They would remain forgotten until their accidental rediscoveries in the 18th century.

During 19th century excavations, Italian archaeologist Giuseppe Fiorelli realised that the voids he was discovering in the layers of ash at Pompeii were spaces left behind by decomposed human bodies. He invented the technique of injecting plaster into them to bring to life in vivid detail the people of Pompeii in their final desperate moments.

Over a thousand of these casts have been made, bodies frozen in gruesome suspended animation. Pompeii and Herculaneum are still one of the most fascinating archaeological places in the world and are both listed as UNESCO World Heritage Sites. Every year millions of people visit the once buried Pompeii, making it one of Italy's most popular and famous tourist attractions, providing generation after generation a unique insight into Roman daily life.


Voir la vidéo: Herculanum (Octobre 2021).