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L'économie du tabac

L'économie du tabac

L'arrivée du gouverneur De La Warr en mai 1611 contribua à insuffler une certaine discipline aux habitants sans but de Jamestown. Cependant, le développement d'une base économique fiable était plus important pour la survie à long terme de la colonie. Le tabac n'était pas une denrée inconnue au début du XVIIe siècle en Europe. Christophe Colomb a noté la curieuse pratique de fumer parmi les indigènes de Cuba et a pris des feuilles avec lui lors du voyage de retour de son premier voyage. Au cours du siècle suivant, le tabagisme gagna en popularité et offrit une activité rentable aux navires espagnols, qui distribuaient du tabac antillais à divers ports européens. Les attitudes à l'égard du tabagisme différaient fortement. D'un autre côté, certains médecins prescrivaient le tabagisme comme remède contre diverses maladies. En 1612, John Rolfe de Jamestown importa des graines de tabac antillaises et commença à cultiver une petite récolte pour son propre plaisir. Deux changements fondamentaux se sont produits :

  • La culture du tabac a transformé la Virginie d'une série de petites fermes et de communautés situées dans une zone compacte en une colonie tentaculaire composée de nombreuses grandes fermes et plantations. Le tabac n'était pas rentable lorsqu'il était produit à petite échelle; de grandes étendues étaient nécessaires. Des fermiers désireux de prospérer en poussant vers l'ouest le long de la rivière James, empiétant ainsi sur les terres d'Indiens déjà sensibles. De plus, l'épuisement rapide des nutriments du sol de la plante a fait de la recherche de nouvelles terres une quête sans fin. Les avantages financiers de la production de tabac étaient si importants que de nombreux agriculteurs traditionnels ont rejoint la tendance, ce qui a entraîné une baisse dangereuse de la production alimentaire de la colonie.
  • La nouvelle économie du tabac a créé une crise sur le marché du travail. Le besoin d'ouvriers agricoles était si grand que les colons ont tenté d'asservir les indigènes de la région, qui étaient très opposés au travail forcé et ont saisi la première occasion de s'échapper dans les forêts environnantes. En 1618, la Virginia Company, désespérée pour les travailleurs, a institué le système de la tête, un plan pour offrir des terres comme stratagème de recrutement pour attirer des travailleurs. L'année suivante, un nouvel élément a été ajouté au tableau du travail lorsqu'un navire hollandais a visité Jamestown et a échangé des esclaves africains contre un chargement de tabac. L'esclavage s'est développé lentement au début et au milieu des années 1600 et de nombreux esclaves de cette époque ont été traités comme des serviteurs sous contrat. Cependant, dans les années 1670, le nombre d'immigrants européens dans la région de Chesapeake a fortement diminué, un événement qui a redéfini la nature de l'esclavage en Amérique.


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