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La maladie au 14e siècle (activité en classe)

La maladie au 14e siècle (activité en classe)


Une grande partie du traitement médical au 14ème siècle était basée sur des idées développées par les Grecs et les Romains. L'aspect le plus important de ceci était la théorie des quatre humeurs. Il a été avancé que le corps avait quatre humeurs : le sang, le flegme, la bile jaune et la bile noire. Ces humeurs étaient associées à différentes parties du corps et avaient des qualités différentes : sang (cœur : chaud et humide) ; flegme (cerveau : froid et humide) ; bile jaune (foie : chaud et sec) et bile noire (rate : froid et sec).

On croyait que lorsque quelqu'un était malade, les quatre humeurs du corps n'étaient pas équilibrées de manière égale. Un patient était généralement conseillé de se reposer pour permettre au corps de rétablir son équilibre naturel. En cas d'échec, le régime alimentaire du patient était modifié. Par exemple, si le patient avait froid, on lui donnerait de la nourriture chaude.

Si le changement de régime ne réussissait pas et que le patient était assez prospère, un chirurgien serait appelé. Si le patient n'avait pas beaucoup d'argent, un barbier-chirurgien (un médecin non formé qui passait le plus clair de son temps à couper les cheveux) serait utilisé à la place.

Le chirurgien examinait le patient et s'il avait plus chaud que d'habitude, il prétendrait qu'il y avait trop de sang dans le corps. La solution à ce problème était d'enlever une partie du sang en ouvrant les veines du patient avec un couteau. En plus de la saignée, les chirurgiens peuvent également effectuer des opérations mineures et traiter des fractures osseuses simples.

La mort par maladie était une peur constante des personnes vivant au Moyen Âge. La maladie qui les inquiétait le plus était probablement la lèpre. Bien qu'elle ne tue pas toujours ses victimes, les conséquences de la lèpre sont horribles. Les extrémités et les traits du visage ont pourri lentement et le visage est finalement devenu terriblement défiguré. Les personnes atteintes de la maladie étaient très mal traitées. « Ils étaient interdits de tout contact social normal et sont devenus la cible de rites d'exclusion choquants. Ils ne pouvaient pas se marier, ils étaient obligés de s'habiller de façon distinctive et de sonner une cloche pour les avertir de leur approche.

Il y avait aussi des hôpitaux au début du Moyen Âge. Cependant, ils étaient principalement utilisés pour isoler plutôt que pour guérir les malades. Lorsque les gens sont entrés dans un hôpital, leurs biens ont été cédés car on ne s'attendait pas à ce qu'ils survivent.
L'un des principaux moyens de lutter contre la maladie au Moyen Âge était la prière. On croyait que les personnes souffrant de maladies étaient probablement punies par Dieu pour les péchés qu'elles avaient commis dans le passé.

Les médecins ont pris conscience qu'il était important de se constituer un corpus de connaissances sur la maladie. Les chercheurs ont obtenu des exemplaires de livres écrits par des médecins d'autres pays et les ont fait traduire en anglais. Il s'agissait d'un développement important, car dans le passé, les livres de médecine en Angleterre n'étaient disponibles qu'en latin, ce qui limitait le nombre de personnes pouvant les lire.

De cette façon, des informations ont été transmises sur le traitement efficace des maladies. Par exemple, l'Hôtel Dieu, un grand hôpital de Paris, a été le pionnier d'une nouvelle approche de la prise en charge des patients. L'hôpital était divisé en services. Chaque paroisse traitait de problèmes différents. Les personnes ayant des fractures seraient traitées dans un service tandis qu'un autre s'occuperait des maladies infectieuses.

L'Hôtel-Dieu prenait grand soin de l'hygiène. Tous les patients ont reçu des blouses propres à porter et ont pris des bains réguliers. Comme dans tous les hôpitaux, les patients dormaient encore à trois ou quatre par lit mais les draps étaient changés chaque semaine. Les sols des salles étaient maintenus propres et les murs étaient lavés à la chaux.

L'information sur le traitement réussi des patients à l'Hôtel-Dieu se répandit bientôt dans d'autres pays. Peu de temps après, les médecins ont commencé à introduire des réformes similaires dans leurs hôpitaux.

Par temps très chaud, la saignée (saignée) ne doit pas être pratiquée car les humeurs s'écoulent rapidement comme les mauvaises. La saignée ne doit pas non plus se faire par temps très froid, car les bonnes humeurs sont compactées dans le corps et difficiles à extraire, et les bonnes sont sorties plus vite que les mauvaises... Si le sang paraît noir, prélevez-le jusqu'à ce qu'il devienne rouge . S'il est épais, jusqu'à ce qu'il s'amincisse : s'il est aqueux, jusqu'à ce qu'il devienne épais... La phlébotomie éclaircit l'esprit, renforce la mémoire, nettoie l'estomac, aiguise l'ouïe, développe les sens, favorise la digestion, produit une voix musicale, nourrit le sang, le débarrasse des matières vénéneuses et lui apporte une longue vie. Il se débarrasse des maladies, guérit les douleurs, les fièvres et diverses maladies.

La lèpre est devenue très stigmatisée. Ils se sont vu interdire tout contact social normal et sont devenus la cible de rites d'exclusion choquants. Ils ne pouvaient pas se marier, ils étaient obligés de s'habiller de façon distinctive et de sonner une cloche pour avertir de leur approche... Ils étaient séparés dans des maisons spéciales à l'extérieur des villes... La lèpre offrait un prisme à la réflexion chrétienne sur la maladie. Non moins un diagnostic religieux que médical, il était associé au péché, en particulier à la luxure, reflétant l'hypothèse qu'il était propagé par le sexe.

La connaissance de l'anatomie s'acquiert de deux manières ; l'une est par les livres... la seconde consiste à disséquer les cadavres, à savoir ceux qui ont été récemment décapités ou pendus. Par ce moyen, nous apprenons l'anatomie des organes internes, les muscles, la peau, les veines et les tendons.

Elle a mis les fers à sang dans la veine de Robin Hood
Et percé la veine, et laissa échapper le sang,
Et après le mince,
Et bien alors savait qu'il y avait de la trahison à l'intérieur.

En passant le long de la Tamise, nous avons vu des excréments et autres ordures s'entasser à plusieurs endroits. Nous avons également remarqué les fumées et autres puanteurs terribles... Pour préserver l'honneur de la Ville, nous vous commandons de faire nettoyer sans délai les berges du fleuve et les rues et ruelles de la ville de fumier et autres saletés. Et une proclamation publique doit être faite que personne ne mettra de fumier ou d'ordures dans les rues et les ruelles.

Tant de fumier et d'ordures... ainsi que des bêtes mortes... sont dans les fossés, rivières et autres eaux... l'air est grandement corrompu... De nombreuses maladies intolérables arrivent quotidiennement... au grand désarroi, dommages et périls des habitants, habitants, réparateurs et voyageurs... Toutes les excréments, ordures, entrailles et autres odeurs dans les fossés, rivières, eaux... seront enlevés et emportés... sous peine de perdre et de confisquer à notre Seigneur le Roi 20 £.

Toutes les rues de Londres sont si mal pavées qu'elles se mouillent à la moindre quantité d'eau, et cela arrive très fréquemment... à cause de la pluie, dont il y a beaucoup dans cette île. Il se forme alors une grande quantité de boue malodorante, qui ne disparaît pas rapidement mais dure longtemps, en fait presque toute l'année.

Questions pour les étudiants

Question 1 : Sélectionnez un passage des sources qui aident à expliquer comment les médecins ont développé des idées sur la façon de traiter leurs patients.

Question 2 : Étudiez les sources de cette unité qui fournissent des informations sur la saignée (saignée) et la trépanation (chirurgie du cerveau). Expliquez comment ces traitements ont fonctionné.

Question 3 : Quels étaient les symptômes de la lèpre ? Pourquoi les historiens pensent-ils que la source 1 montre un homme atteint de la lèpre ?

Question 4 : Sélectionnez les informations des sources pour expliquer pourquoi le niveau de santé publique au 14ème siècle était si médiocre.

Question 5 : En 1159, Jean de Salisbury commenta : « Nous (les savants) sommes comme des nains assis sur les épaules de géants. Nous voyons plus et des choses qui sont plus éloignées qu'eux, non pas parce que notre vue est supérieure ou parce que nous sommes plus grands qu'eux, mais parce qu'ils nous élèvent, et par leur grande stature ajoutent à la nôtre." Utilisez l'exemple de la croissance des connaissances médicales au Moyen Âge pour expliquer ce qu'il entendait par cette déclaration.

Commentaire de réponse

Un commentaire sur ces questions peut être trouvé ici.


La maladie au 14e siècle (activité en classe) - Histoire

Ce site Web propose une approche thématique des 3 000 dernières années de l'histoire de la médecine qui met au premier plan l'étude de la culture matérielle. Chaque thème est composé d'un essai retraçant les continuités et les changements au fil du temps, intégré avec des liens vers des objets connexes et des descriptions biographiques des personnes mentionnées, ainsi que des informations détaillées sur quatre sous-thèmes et une fonctionnalité interactive.

Les thèmes comprennent : croyance et médecine, naissance et mort, controverses et médecine, diagnostic, maladies et épidémies, hôpitaux, santé mentale et maladie, pratique de la médecine, santé publique, science et médecine, chirurgie, technologie et médecine, traditions médicales, traitements et cures , comprendre le corps, la guerre et la médecine. Au total, le site Web contient près de 4 000 objets annotés.

Les documents du site Web ne claironnent pas un grand récit des progrès médicaux avec l'éventuel "triomphe" de la biomédecine à la fin du XIXe siècle, mais présentent plutôt une vision plus nuancée de la continuité et du changement dans la pratique de la médecine. . L'essai accompagnant le thème « La croyance et la médecine », par exemple, conclut en reconnaissant que si les origines spirituelles de la maladie sont tombées en disgrâce au sein de l'establishment biomédical, la médecine « fait toujours partie des systèmes de croyances de cultures et d'époques spécifiques. et n'est que l'une des nombreuses manières liées par lesquelles les gens rencontrent et expliquent la maladie.”

Les documents du site Web accordent également une attention particulière à l'histoire de la médecine en dehors des contextes occidentaux. Par exemple, une section d'introduction sur « Ce que signifie être bien » met les étudiants au défi de réfléchir de manière historique et interculturelle aux notions de bien-être et de maladie – un bon point de départ pour tout cours sur l'histoire de la médecine. Il souligne que les idées entourant le moment où les humains deviennent "malades" sont influencées, par exemple, par les schémas thérapeutiques disponibles, les prérogatives des compagnies d'assurance et des employeurs et les croyances spirituelles.

Mais, en effet, c'est l'accent mis par le site Web sur les objets et la culture matérielle qui donne vie à ces idées. Grâce à la section « croyance et médecine », par exemple, les utilisateurs sont dirigés vers 366 objets « connexes » bien photographiés. la croyance qu'une personne a délibérément un regard ou un sentiment d'envie peut causer de la malchance, la maladie ou la mort. Cela comprend un collier construit à partir des « mains de Fatima » datant du XIXe siècle découverts en Palestine, et des amulettes en métal, en corail et en os affichant le geste de la figue ou de la mano fica de l'Italie du XVIIIe siècle. En regardant ces objets, bien contextualisés dans l'essai « croyance et médecine », les utilisateurs voient que ceux qui se parent de ces objets pourraient bien leur donner le même pouvoir que toute intervention biomédicale.

Armés de cette prise de conscience, les utilisateurs pourraient en venir à penser que ces idées doivent être prises au sérieux sur le plan historique, culturel et biologique. Tous les objets peuvent faire l'objet d'une recherche par mot-clé (par exemple, une recherche de « mauvais œil » renvoie ces objets) et peuvent être consultés par thème, lieu et personne, ce qui les rend facilement importés dans des leçons préexistantes axées sur une région géographique ou sur comparaisons interculturelles.

Dans le contexte de la classe d'histoire des États-Unis, ce site Web pourrait être très utile en complément des cours de premier cycle en histoire de la médecine, de plus en plus proposés dans les écoles des États-Unis à mesure que le nombre de départements d'histoire des sciences et de médecine continue de croître. Ces documents pourraient également être utilisés pour approfondir les thèmes et les sujets abordés dans les cours d'histoire du monde, tels que les interactions culturelles entre les sociétés ou l'impact des maladies et des technologies médicales sur la démographie et l'environnement.

Pour ceux qui s'intéressent à d'autres supports pouvant être utilisés directement en classe, chaque thème comprend une « fonctionnalité interactive », une courte activité qui nécessite une intervention de l'utilisateur. La profondeur intellectuelle et la nature innovante de ces fonctionnalités interactives, naturellement difficiles à concevoir, varient. L'un met les étudiants au défi de réfléchir historiquement à la logique qui sous-tend les remèdes et les règlements contre la peste du XIVe siècle. Sans échafaudage adéquat, cependant, les étudiants devront simplement deviner pourquoi, par exemple, les règlements sur la peste interdisent aux citoyens de se baigner ou de consommer de la viande.

“My Collection” facilite encore plus l'application en classe. Les utilisateurs peuvent créer un compte, enregistrer des images et créer des documents et des quiz basés sur les objets.

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L'influence du climat sur l'histoire européenne

Nous avons tous entendu parler de l'histoire d'Hannibal traversant les Alpes - mais est-elle exacte ? En 218 avant JC, le général carthaginois traversa la plus haute chaîne de montagnes d'Europe avec 37 éléphants, des milliers de cavaliers et des dizaines de milliers de fantassins pour combattre Rome. Tous les éléphants ont survécu à cette épreuve. Est-ce possible?

Maintenant, plus de l'histoire se fait jour. Une nouvelle étude, publiée dans le magazine Science, fournit année par année une histoire précise du climat en Europe au cours des 2 500 dernières années. Comme il ressort de l'étude, à l'été 218 avant JC, le temps était particulièrement chaud. L'histoire de la traversée des Alpes par Hannibal gagne en crédibilité.

D'autres événements aussi peuvent être confrontés à l'étude et en tirer de nouveaux arguments pour les consolider ou les infirmer : pourquoi des famines, des errances de peuples, des épidémies et des guerres se sont-ils produits ? Souvent, des changements drastiques dans le temps et dans le climat peuvent avoir effectué des changements tout aussi dramatiques dans l'histoire, disent les historiens.

Des chercheurs Ulf Büntgen de l'Institut suisse de recherche sur l'environnement WSL à Berne et Jan Esper de l'Université de Mayence ont trié les informations contenues dans près de 9 000 morceaux de bois - et constitué une archive unique du climat. Les cernes des arbres nous renseignent sur le temps passé : chaque année, les arbres ajoutent un nouvel anneau, dont la largeur donne de précieuses informations sur la température et les précipitations - selon l'endroit où l'arbre a poussé.

Les résultats les plus importants de l'étude sont :

* Les époques historiques s'inscrivent dans les cycles climatiques : l'épanouissement de l'empire romain et de l'empire allemand a coïncidé avec des périodes chaudes de mauvais moments comme les invasions, la peste et la guerre de Trente Ans s'est produite dans des périodes de mauvaises conditions climatiques.
*L'Europe centrale a connu à l'époque romaine et au haut Moyen Âge des périodes chaudes comme celles d'aujourd'hui. Pourtant, l'été 2003 reste remarquable : ce fut l'été le plus chaud de la région alpine depuis 2500 ans.
* La quantité de précipitations en Europe centrale variait considérablement plus d'une année à l'autre dans l'Antiquité et au Moyen Âge qu'elle ne le fait aujourd'hui, de plus, les extrêmes étaient plus prononcés.

"La coordination précise entre le climat et l'histoire est laissée aux historiens pour établir", explique Ulf Büntgen. Pourtant, l'étude montre des parallèles remarquables entre la météo et l'histoire. Et tout ce qui s'est passé en Allemagne et en Europe au cours de ces 2500 dernières années peut être confronté aux données.

C'était un nouveau départ après le froid : lorsqu'au milieu du premier millénaire avant notre ère, l'Europe émergeait des derniers affres de la dernière période glaciaire, les températures moyennes annuelles en Europe étaient inférieures d'un à deux degrés Celsius à celles d'aujourd'hui.

Lorsqu'en 300 av. Le climat a aidé l'ascendant de Rome. Le rendement des récoltes s'est amélioré, des mines ont pu être ouvertes. Quand les Alpes pouvaient être traversées toute l'année, l'Europe du Nord devenait accessible et s'absorbait.

À partir de cette seule période, Büntgen et Esper et leurs équipes ont analysé quelque 550 échantillons de bois. De la largeur des cernes en chêne, ils lisent la quantité de précipitations au printemps et en juin, dans les cernes des alouettes et des pins, les températures estivales. Ils ne peuvent pas fournir d'informations sur la météo des autres saisons, car les arbres ne poussent qu'en été.

Chaque bague peut être associée exactement à une année particulière. Car les chercheurs ont maintenant à leur disposition des séries de cernes d'arbres datés des derniers millénaires. Büntgen et al. ont intégré leurs propres échantillons dans ces séries.

Des troncs d'arbres pour l'histoire des précipitations ont été soulevés principalement en Allemagne et dans l'Est de la France, par exemple dans le lit des rivières et lors de fouilles archéologiques. Pour les archives de température, seuls les arbres en lisière de forêts pourraient être pris en considération car leur croissance est dépendante de la température. Tous les autres arbres sont plus dépendants des précipitations.

Les chercheurs n'ont utilisé que des échantillons d'arbres de la région alpine, mais leurs données sont également valables pour une grande partie de l'Europe centrale, de la France, de l'Italie et des Balkans - comme le montrent les mesures comparatives de température au XXe siècle.

Les données montrent à partir du IVe siècle après JC, une grave détérioration du climat : l'Europe centrale et méridionale est devenue froide et sèche. L'historien parle du « pessimum climatique des pérégrinations des peuples, c'est-à-dire des invasions barbares ». Ils savent bien sûr qu'elle a été déclenchée d'abord par les pérégrinations des Huns, qui ont mis sur leur chemin les Allemands, les Goths et d'autres peuples. Pourtant, il est établi que les mauvaises récoltes causées par le climat, les famines et les épidémies ont rendu les déplacements plus urgents, également pour les Huns.

Les températures ont continué à baisser et les précipitations ont continué à diminuer. L'érosion de la couche arable en était la conséquence, les champs cédaient de moins en moins. Les pluies sont revenues au IVe siècle mais le temps est resté froid et les glaciers ont grossi.

La pire crise a été vécue en Europe dans les années 536 à 546, lorsque les températures estivales ont chuté à des niveaux record. "Nos données montrent pour ces temps une dépression extraordinaire durant une décennie", selon Büntgen. Récemment, des géologues ont suggéré que sa cause pourrait avoir été l'impact d'une météorite au large des côtes australiennes.

Au VIe siècle, la crise s'est prolongée, la population de l'Europe « a sombré à un niveau historiquement bas, pour ne plus jamais être atteint », dit l'historien Wolfgang Behringer de l'Université de Sarrebruck, Sarre. Les archéologues ont trouvé en Europe un grand nombre d'établissements abandonnés. L'analyse pollinique montre un fort recul de l'agriculture, des forêts avancées.

C'était une période glaciale, comme le montrent les nouvelles données climatiques. Les conséquences furent terribles : l'année de la famine 784, un tiers de la population européenne est peut-être mort. "C'était un été plutôt frais", selon le diagnostic de Büntgen. "Avec le ralentissement climatique en Europe, non seulement les récoltes mais le bétail ont péri", selon l'historien Behringer. Chaque mauvaise récolte provoquait une famine. Au froid, s'ajoute l'humidité au IXe siècle : des pluies incessantes préparent le terrain aux épidémies, comme la lèpre.

C'était le temps des loups. La faim les a amenés en Europe centrale, car dans leur patrie, la Russie, le climat s'était également considérablement détérioré. Les bêtes encerclaient les villages. "La lutte contre les animaux en maraude a été menée avec toutes les armes possibles, pièges, chasse, poison", explique Behringer. Charlemagne ordonna la création d'unités de chasseurs de loups dans chaque comté. L'année de famine 843, un loup a interrompu la messe du dimanche dans la ville de Senonnais en France. Büntgen confirme : « 843 était plus froid que les années précédentes ou suivantes. »

Au milieu du Xe siècle, le climat s'améliore, l'optimum climatique du Moyen-Age s'installe. Les nouvelles données montrent que les températures en Europe sont montées à égalité avec celles qui n'ont été revues qu'au XXe siècle. . La limite des arbres dans les Alpes était à de nombreux endroits encore plus élevée qu'aujourd'hui et le vin était cultivé plus au nord qu'au début du 21e siècle. Le temps des découvertes a commencé : les Vikings ont navigué sur le Groenland jusqu'en Amérique.

L'agriculture reprend, la famine se fait plus rare. En 150 ans, la population en Europe a augmenté d'un tiers. Sous les empereurs Hohenstaufen, l'empire allemand atteint son apogée : Frédéric II. résidait en Sicile. A sa cour, philosophes, savants et artistes mêlaient la pensée et la parole se faisait plus libre. D'Arabie aussi venaient des scientifiques, qui avaient conservé et développé des connaissances précieuses de l'Antiquité. L'architecture a changé : la cathédrale gothique s'est dotée d'immenses fenêtres pour profiter de la lumière du soleil.

Certains enregistrements historiques doivent être reconsidérés, à la lumière des nouvelles données. A Nuremberg en 1022, un hamburger prétend que "à cause de la chaleur terrible, les gens s'effondrent et meurent de soif dans les rues". Pourtant, l'été 1022 n'a pas été particulièrement chaud, dit Büntgen. Exagération? Ou la chaleur brutale était-elle d'une durée si courte qu'elle ne s'est pas enregistrée dans les cernes des arbres ? D'autres événements trouvent explication et corroboration : en 1135, par exemple, il y a eu très peu de pluie, confirmant les rapports selon lesquels le Danube était presque à sec. Les habitants de Ratisbonne, en Allemagne, en ont profité pour construire le grand pont de pierre, encore aujourd'hui le symbole de leur ville.

D'autres indices sont également vérifiés : le 9 septembre 1302, des vignes ont gelé en Alsace et après un hiver très froid, des paysans d'Allemagne ont constaté le 2 mai 1303 que tous leurs stocks de semences avaient gelé. Ils ne savaient pas encore à quel point les choses allaient mal tourner.

Les nouvelles données climatiques sont les archives impassibles d'une gigantesque catastrophe qui a déferlé sur l'Europe. Ils montrent au 14ème siècle la survenue de nombreux étés froids. En 1314, des pluies diluviennes et un hiver rigoureux s'y sont succédé.

Derrière les données, des événements cruels apparaissent : cela a commencé avec la perte de récoltes due aux intempéries. De 1315 à 1335 la "Grande Faim" décime les populations. En 1315 déjà, les chevaux et les chiens étaient mangés. 1346 et 1347 ont été particulièrement froids, le vin a gelé, le grain pourri. La population affaiblie avait diminué sa résistance aux épidémies : probablement de Chine, la « peste noire » est arrivée. Entre 1346 et 1352, la moitié de la population européenne mourut.

Au sud des Alpes, les températures ont baissé moins fortement. C'est peut-être l'une des raisons pour lesquelles la Renaissance (la « Renaissance ») a pu s'y épanouir. Les philosophes de l'Antiquité revenaient à l'honneur, la banque se développait et la bourgeoisie pouvait rivaliser avec la noblesse avec une assurance nouvellement retrouvée.

La Renaissance n'a pas eu de facilité à franchir les Alpes. Dans le Nord, la puissance obscure de la croyance régnait encore. L'Église a blâmé les sorcières pour les mauvaises récoltes et les maladies et a fait brûler des femmes sur le bûcher en grand nombre. En 1524, les paysans se révoltent contre la noblesse.

Il faisait de plus en plus froid. La petite ère glaciaire avait commencé. Vers la fin du XVIIe siècle, l'Europe subit de graves famines. En 1709, le temps a précipité l'une des pires catastrophes : dans la « cruelle vague de froid de 1709 », les rivières ont gelé même au Portugal, les palmiers du sud de l'Europe étaient couverts de neige. Les rivières transportaient des masses de poissons gelés, le bétail était mort de froid dans les écuries, des cerfs morts gisaient dans les champs et des oiseaux seraient tombés du ciel sous forme de touffes gelées. À l'été 1710, on a vu des hommes « paître » dans les champs « comme des moutons », disent les chroniques.

Le siècle des Lumières s'est accompagné d'un réchauffement du climat. « Les famines étaient désormais considérées comme le résultat d'une mauvaise gestion », explique Behringer. Les paysans se sont mis à cultiver en rotation, l'irrigation a été améliorée, de meilleures routes et digues ont été construites, les landes se sont asséchées. La révolution agraire fit en sorte que les famines se raréfient."

Ces améliorations n'ont pas aidé contre les famines du milieu du 19e siècle (famine irlandaise) causées par une brève récession du climat.

Depuis longtemps, les experts sont en désaccord sur les conséquences futures du changement climatique : les changements apporteront-ils de nouvelles catastrophes, ou un réchauffement est-il bénéfique ? « Les changements climatiques rapides ont souvent des effets négatifs graves sur les sociétés », déclare Ulf Büntgen. Les nouvelles données donneront aux historiens une matière abondante pour découvrir et étudier de telles connexions.


Peste, famine et mort subite : 10 dangers de la période médiévale

Ce fut l'une des époques les plus excitantes, turbulentes et transformatrices de l'histoire, mais le Moyen Âge était également semé de dangers. L'historienne Katharine Olson révèle 10 des plus grands risques auxquels les gens sont confrontés…

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Publié: 10 juillet 2020 à 16h00

Peste

La peste était l'un des plus grands tueurs du Moyen Âge - elle a eu un effet dévastateur sur la population de l'Europe aux 14e et 15e siècles. Également connue sous le nom de peste noire, la peste (causée par la bactérie appelée Yersinia pestis) était véhiculée par des puces que l'on trouvait le plus souvent sur des rats. Il était arrivé en Europe en 1348 et des milliers de personnes sont mortes dans des endroits allant de l'Italie, la France et l'Allemagne à la Scandinavie, l'Angleterre, le Pays de Galles, l'Espagne et la Russie.

La peste bubonique mortelle a causé des gonflements suintants (bubons) sur tout le corps. Avec la peste septicémique, les victimes souffraient d'une peau décolorée (devenant noire) à cause des toxines présentes dans le sang (une des raisons pour lesquelles la peste a par la suite été appelée la « peste noire »). La peste pulmonaire extrêmement contagieuse pouvait être contractée simplement en éternuant ou en crachant, et les poumons des victimes se remplissaient.

La peste noire a tué entre un tiers et la moitié de la population européenne. Les contemporains ne savaient pas, bien sûr, ce qui avait causé la peste ou comment éviter de l'attraper. Ils cherchaient des explications à la crise de la colère de Dieu, du péché humain et des groupes marginaux/étrangers, en particulier les Juifs. Si vous étiez infecté par la peste bubonique, vous aviez 70 à 80 % de chances de mourir au cours de la semaine suivante. En Angleterre, sur cent personnes, 35 à 40 personnes pourraient s'attendre à mourir de la peste.

En raison de la peste, l'espérance de vie à la fin du XIVe siècle à Florence était d'un peu moins de 20 ans – la moitié de ce qu'elle avait été en 1300. À partir du milieu du XIVe siècle, des milliers de personnes de toute l'Europe – de Londres et Paris à Gand, Mayence et Sienne – est décédé. Un grand nombre d'entre eux étaient des enfants, qui étaient les plus vulnérables à la maladie.

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Voyager

Les gens de la période médiévale étaient confrontés à une multitude de dangers potentiels lors de leurs déplacements.

Un endroit sûr et propre pour dormir sur demande était difficile à trouver. Les voyageurs devaient souvent dormir dehors – lorsqu'ils voyageaient en hiver, ils risquaient de mourir de froid. Et tout en voyageant en groupe offrait une certaine sécurité, on pouvait toujours être volé ou tué par des étrangers - ou même par des compagnons de voyage.

La nourriture et les boissons n'étaient pas non plus fournies à moins que le voyageur n'ait trouvé une auberge, un monastère ou un autre logement. L'intoxication alimentaire était déjà un risque, et si vous manquiez de nourriture, vous deviez chercher de la nourriture, voler ou avoir faim.

Les voyageurs médiévaux pouvaient également être pris dans des conflits ou des guerres locales ou régionales, et être blessés ou jetés en prison. La méconnaissance des langues étrangères peut également entraîner des problèmes d'interprétation.

La maladie et la maladie pourraient également être dangereuses, voire mortelles. En cas de malaise sur la route, il n'y avait aucune garantie qu'un traitement médical décent – ​​ou même n'importe quel – puisse être reçu.

Écoutez : Elma Brenner de la Wellcome Library examine l'état des soins de santé au Moyen Âge et révèle quelques remèdes inhabituels qui étaient proposés aux personnes blessées ou malades :

Les voyageurs peuvent également être victimes d'accidents. Par exemple, il y avait un risque de noyade lors de la traversée des rivières - même l'empereur du Saint-Empire romain, Frédéric Ier, s'est noyé en 1190 lors de la traversée de la rivière Saleph pendant la troisième croisade. Des accidents peuvent également survenir à l'arrivée : à Rome lors du jubilé de 1450, la catastrophe a frappé lorsque quelque 200 personnes dans la foule immense traversant le grand pont de Sant'Angelo ont dégringolé et se sont noyées.

S'il était plus rapide de voyager par mer que par terre, monter sur un bateau présentait des risques importants : une tempête pouvait être synonyme de catastrophe, ou la navigation pouvait mal tourner, et les navires médiévaux en bois utilisés n'étaient pas toujours à la hauteur des défis de la mer. Cependant, à la fin du Moyen Âge, les voyages en mer devenaient plus rapides et plus sûrs que jamais.

Un voyageur moyen à l'époque médiévale pouvait s'attendre à parcourir 15 à 25 milles par jour à pied ou 20 à 30 à cheval, tandis que les voiliers pouvaient parcourir 75 à 125 milles par jour.

Famine

La famine était un danger très réel pour les hommes et les femmes médiévaux. Confrontés à la diminution des approvisionnements alimentaires en raison du mauvais temps et des mauvaises récoltes, les gens mourraient de faim ou survivaient à peine avec de maigres rations comme l'écorce, les baies et le maïs et le blé de qualité inférieure endommagés par le mildiou.

Ceux qui mangeaient si peu souffraient de malnutrition et étaient donc très vulnérables aux maladies. S'ils ne mouraient pas de faim, ils mouraient souvent des suites des épidémies qui ont suivi la famine. Des maladies comme la tuberculose, la transpiration, la variole, la dysenterie, la typhoïde, la grippe, les oreillons et les infections gastro-intestinales pouvaient tuer et ont tué.

La Grande Famine du début du 14ème siècle était particulièrement mauvaise : le changement climatique a conduit à des températures beaucoup plus froides que la moyenne en Europe à partir de 1300 - le «Petit âge glaciaire». Au cours des sept années entre 1315 et 1322, l'Europe occidentale a connu des précipitations incroyablement fortes, jusqu'à 150 jours à la fois.

Les agriculteurs ont eu du mal à planter, cultiver et récolter. Les maigres récoltes qui poussaient étaient souvent moisies et/ou terriblement chères. En conséquence, le principal aliment de base, le pain, était en péril. Cela s'est également produit en même temps que l'hiver brutalement froid.

Au moins 10 pour cent – ​​peut-être près de 15 pour cent – ​​des personnes en Angleterre sont décédées au cours de cette période.

Accouchement

Aujourd'hui, avec les avantages des échographies, de la péridurale et de la surveillance fœtale, le risque pour la mère et le bébé pendant la grossesse et l'accouchement est à un niveau record. Cependant, à l'époque médiévale, l'accouchement était incroyablement périlleux.

Les présentations par le siège du bébé pendant le travail se sont souvent avérées fatales pour la mère et l'enfant. Le travail pouvait durer plusieurs jours et certaines femmes sont finalement mortes d'épuisement. Alors que les césariennes étaient connues, elles étaient inhabituelles, sauf lorsque la mère du bébé était déjà décédée ou mourante, et elles n'étaient pas nécessairement réussies.

Les sages-femmes, plutôt que les médecins qualifiés, s'occupaient généralement des femmes enceintes. Ils ont aidé la future maman pendant le travail et, si nécessaire, ont pu effectuer des baptêmes d'urgence sur des bébés en danger de mort. La plupart n'avaient reçu aucune formation formelle, mais s'appuyaient sur une expérience pratique acquise au cours d'années d'accouchement.

Les nouvelles mères peuvent survivre au travail, mais peuvent mourir de diverses infections et complications postnatales. L'équipement était très basique et l'intervention manuelle était courante. Le statut n'était pas un obstacle à ces problèmes - même Jane Seymour, la troisième épouse d'Henri VIII, est décédée peu de temps après avoir donné naissance au futur Édouard VI en 1537.

Enfance et enfance

L'enfance était particulièrement dangereuse au Moyen Âge – la mortalité était terriblement élevée. Sur la base des seuls documents écrits survivants, les chercheurs ont estimé que 20 à 30 % des enfants de moins de sept ans sont morts, mais le chiffre réel est presque certainement plus élevé.

Les nourrissons et les enfants de moins de sept ans étaient particulièrement vulnérables aux effets de la malnutrition, des maladies et de diverses infections. They might die due to smallpox, whooping cough, accidents, measles, tuberculosis, influenza, bowel or stomach infections, and much more. The majority of those struck down by the plague were also children. Nor, with chronic malnutrition, did the breast milk of medieval mothers carry the same immunity and other benefits of breast milk today.

Being born into a family of wealth or status did not guarantee a long life either. We know that in ducal families in England between 1330 and 1479, for example, one third of children died before the age of five.

Bad weather

The vast majority of the medieval population was rural rather than urban, and the weather was of the utmost importance for those who worked or otherwise depended on the land. But as well as jeopardising livelihoods, bad weather could kill.

Consistently poor weather could lead to problems sowing and growing crops, and ultimately the failure of the harvest. If summers were wet and cold, the grain crop could be destroyed. This was a major problem, as cereal grains were the main food source for most of the population.

With less of this on hand, various problems would occur, including grain shortages, people eating inferior grain, and inflation, which resulted in hunger, starvation, disease, and higher death rates.

This was especially the case from the 14th through to the 16th centuries, when the ice pack grew. By 1550, there had been an expansion of glaciers worldwide. This meant people faced the devastating effects of weather that was both colder and wetter.

Medieval men and women were therefore eager to ensure that weather conditions stayed favourable. In Europe, there were rituals for ploughing, sowing seeds, and the harvesting of crops, as well as special prayers, charms, services, and processions to ensure good weather and the fertility of the fields. Certain saints were thought to protect against the frost (St Servais), have power over the wind (St Clement) or the rain and droughts (St Elias/Elijah) and generally the power of the saints and the Virgin Mary were believed to protect against storms and lightning.

People also believed the weather was not merely a natural occurrence. Bad weather could be caused by the behaviour of wicked people, like murder, sin, incest, or family quarrels. It could also be linked to witches and sorcerers, who were thought to control the weather and destroy crops. They could, according to one infamous treatise on witches – the Malleus Maleficarum, published in 1486 – fly in the air and conjure storms (including hailstorms and tempests), raise winds and cause lightning that could kill people and animals.

Violence

Whether as witnesses, victims or perpetrators, people from the highest ranks of society to the lowest experienced violence as an omnipresent danger in daily life.

Medieval violence took many forms. Street violence and brawls in taverns were not uncommon. Vassals might also revolt against their lords. Likewise, urban unrest also led to uprisings – for example, the lengthy rebellion of peasants in Flanders of 1323–28, or the Peasants’ Revolt of 1381 in England.

Medieval records demonstrate the presence of other types of violence also: rape, assault and murder were not uncommon, nor was accidental homicide. One example is the case of Maud Fras, who was hit on the head and killed by a large stone accidentally dropped on her head at Montgomery Castle in Wales in 1288.

Blood feuds between families that extended over generations were very much evident. So was what we know today as domestic violence. Local or regional disputes over land, money or other issues could also lead to bloodshed, as could the exercise of justice. Innocence or guilt in trials were at times decided by combat ordeals (duels to the death). In medieval Wales, political or dynastic rivals might be blinded, killed or castrated by Welsh noblemen to consolidate their positions.

Killing and other acts of violence in warfare were also omnipresent, from smaller regional wars to larger-scale crusades from the end of the 11th century, fought by many countries at once. Death tolls in battle could be high: the deadliest clash of the Wars of the Roses, the battle of Towton (1461), claimed between 9,000 and 30,000 lives, according to contemporary reports.

Heresy

It could also be dangerous to disagree. People who held theological or religious opinions that were believed to go against the teachings of the Christian church were seen as heretics in medieval Christian Europe. These groups included Jews, Muslims and medieval Christians whose beliefs were considered to be unorthodox, like the Cathars.

Kings, missionaries, crusaders, merchants and others – especially from the late 11th century – sought to ensure the victory of Christendom in the Mediterranean world. The First Crusade (1096–99) aimed to capture Jerusalem – and finally did so in 1099. Yet the city was soon lost, and further crusades had to be launched in a bid to regain it.

Jews and Muslims also suffered persecution, expulsion and death in Christian Europe. In England, anti-Semitism resulted in massacres of Jews in York and London in the late 12th century, and Edward I banished all Jews from England in 1290 – they were only permitted to return in the mid-1600s.

From the eighth century, efforts were also made to retake Iberia from Muslim rule, but it was not until 1492 that the entire peninsula was recaptured. This was part of an attempt in Spain to establish a united, single Christian faith and suppress heresy, which involved setting up the Spanish Inquisition in 1478. As a result, the Jews were expelled from Spain in 1492, and Muslims were only allowed to stay if they converted to Christianity.

Holy wars were also waged on Christians who were widely considered to be heretics. The Albigensian Crusade was directed at the Cathars (based chiefly in southern France) from 1209–29 – and massacres and more inquisitions and executions followed in the later 13th and 14th centuries.

Hunting

Hunting was an important pastime for medieval royalty and the aristocracy, and skill in the sport was greatly admired. The emperor Charlemagne was recorded as greatly enjoying hunting in the early ninth century, and in England William the Conqueror sought to establish royal forests where he could indulge in his love of the hunt. But hunting was not without risks.

Hunters could easily be injured or killed by accidents. They might fall from their horse, be pierced by an arrow, be mauled by the horns of stags or tusks of boars, or attacked by bears.

Status certainly did not guarantee safety. Many examples exist of kings and nobles who met tragic ends as a result of hunting. The Byzantine emperor Basil I died in 886 after apparently having his belt impaled on the horns of a stag and being dragged more than 15 miles before being freed.

In 1100, King William II (William Rufus) was famously killed by an arrow in a supposed hunting accident in the New Forest. Likewise, in 1143, King Fulk of Jerusalem died in a hunting accident at Acre, when his horse stumbled and his head was crushed by his saddle.

Early or sudden death

Sudden or premature death was common in the medieval period. Most people died young, but death rates could vary based on factors like status, wealth, location (higher death rates are seen in urban settlements), and possibly gender. Adults died from various causes, including plague, tuberculosis, malnutrition, famine, warfare, sweating sickness and infections.

Wealth did not guarantee a long life. Surprisingly, well-fed monks did not necessarily live as long as some peasants. Peasants in the English manor of Halesowen might hope to reach the age of 50, but by contrast poor tenants in same manor could hope to live only about 40 years. Those of even lower status (cottagers) could live a mere 30 years.

By the second half of the 14th century, peasants there were living five to seven years longer than in the previous 50 years. However, the average life expectancy for ducal families in England between 1330 and 1479 generally was only 24 years for men and 33 for women. In Florence, laypeople in the late 1420s could expect to live only 28.5 years (men) and 29.5 years (women).

Dying a ‘good’ death was very important to medieval people, and was the subject of many books. People often worried about ‘sudden death’ (whether in battle, from natural causes, by execution, or an accident) and what would happen to those who died without time to prepare and receive the last rites. Written charms, for example, were thought to provide protection against sudden death – whether against death in battle, poison, lightning, fire, water, fever or other dangers.

Dr Katharine Olson is a lecturer in medieval and early modern history at Bangor University


Mort noire

This inquiry is framed by the compelling question “Can disease change the world?” Among the many catastrophic global pandemics in history, perhaps none achieved the notoriety of the Black Death. The Black Death was a massive outbreak of the bubonic plague caused by infectious bacteria. Thought by scientists to have been spread by contaminated fleas on rats and/or other rodents, the Black Death quickly decimated entire families and communities. In doing so, the Black Death led more than one observer of the time to ponder whether the apocalypse had begun. The Black Death began and first spread on the Silk Roads through central Asia in the early 14th century, and by mid-century moved via merchant ships into North Africa and Europe, where it would kill nearly one-half of the population. It took almost 150 years for Europe’s population to recover. By investigating the compelling question “Can disease change the world?” students consider the causes, symptoms, and reasons for the rapid geographic expansion of the disease and how this pandemic affected people of the 14th century and beyond. Through their investigation of sources in this inquiry, students should develop an understanding of the consequences of the Black Death and an informed awareness of the importance of preparing for future diseases and possible pandemics.

Compelling Question:

Can Disease Change the World?

Staging the Question:

Supporting Question What was the Black Death?

Formative Task Write a description of the Black Death that includes its symptoms and where outbreaks occurred in Europe and Asia.

Sources Source A: Excerpts from Decameron
Source B: Illustration of the Black Death

Supporting Question How did the Black Death spread so quickly?

Formative Task Construct a diagram illustrating how the Black Death spread.

Sources Source A: Plague Ecology visual
Source B: Map depicting spread of the Black Death

Supporting Question How did the Black Death affect people in the 14th century?

Formative Task Create an annotated illustration depicting how the Black Death affected different groups of people in the 14th century.

Sources Source A: Bubonic plague statistics
Source B: Illustration of the persecution of Jews during the Black Death
Source C: Social and Economic Effects of the Plague


Pre-Columbian treponemal disease from 14th century AD Safed, Israel, and implications for the medieval eastern Mediterranean

In 1912, 68 medieval crania were excavated from a cave at Safed in the eastern Mediterranean and brought to the United Kingdom. It is only recently that these skulls have been studied for evidence of disease. One adult individual demonstrates multiple lesions of the cranial vault, compatible with treponematosis. Radiocarbon dating suggests the year of death to be between 1290–1420 AD. This range equates to the mamluk period, just after the crusades. This is the oldest dated case of treponematosis in the Middle East, and the first to confirm its presence there before the epidemiologically important transatlantic voyage of Christopher Columbus. The finding has significant implications for our understanding of the introduction of the disease to the Middle East and of the medieval diagnosis of ulcerating skin conditions by medical practitioners in the Mediterranean world. Am J Phys Anthropol 121:000–000, 2003. © 2003 Wiley-Liss, Inc.


14th century Zodiac Man

The Zodiac Man or Man of Signs (homo signorum in Latin) is an age-old diagram that relates the calendar and the movement of the heavenly bodies to the human body. Sections of the body are labeled with the twelve zodiacal signs, beginning with Aries, which ruled the head, and ending with Pisces associated with the feet. This illustration demonstrates centuries of connections between astrology and human personality, health, sickness, and medical treatments. For example, Leo is associated with the heart because tradition says the strength the lion was located in its heart. Scorpio is associated with the genitals because a scorpion’s strength was located in its tail. While some of these diagrams were accompanied by a basic explanation of the associations between the body and the heavens, most did not, assuming these astrological theories governing health care were widely accepted and understood.

To learn more about the history of medicine and questionable cures, see Discovering Quacks, Utopias, and Cemeteries


4. Washing Hands and Surfaces

Washing your hands to reduce the spread of disease is an accepted part of hygiene now, but frequent hand washing was a bit of a novelty during the early 20th century. To encourage the practice, "powder rooms," or ground-floor bathrooms, were first installed as a way to protect families from germs brought in by guests and ubiquitous delivery people dropping off goods like coal, milk and ice. 

Previously, these visitors would have traveled through the home to use the bathroom, tracking outside germs with them. (Typhoid Mary infamously spread the disease from which she earns her nickname by not properly washing her hands before handling food.)

Germ theory was a relatively new concept brought to light in the mid-1800s by Louis Pasteur, Joseph Lister, and Robert Koch that held that disease was caused by microorganisms invisible to the naked eye. Having a sink on the ground floor made it easier to wash your hands upon returning home.

Speaking of health and design, there’s a reason why hospitals, subways and 1920s bathrooms were often tiled in pristine white: White tiles are easy to clean and make any dirt or grime highly visible.


Did the Black Death Rampage Across the World a Century Earlier Than Previously Thought?

For over 20 years, I’ve been telling the same story to students whenever I teach European history. At some point in the 14th century, the bacterium Yersinia pestis somehow moved out of the rodent population in western China and became wildly infectious and lethal to humans. This bacterium caused the Black Death, a plague pandemic that moved from Asia to Europe in just a few decades, wiping out one-third to one-half of all human life wherever it touched. Although the plague pandemic definitely happened, the story I’ve been teaching about when, where, and the history of the bacterium has apparently been incomplete, at best.

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In December, the historian Monica Green published a landmark article, The Four Black Deaths, dans le Revue historique américaine, that rewrites our narrative of this brutal and transformative pandemic. In it, she identifies a “big bang” that created four distinct genetic lineages that spread separately throughout the world and finds concrete evidence that the plague was already spreading in Asia in the 1200s. This discovery pushes the origins of the Black Death back by over a hundred years, meaning that the first wave of the plague was not a decades-long explosion of horror, but a disease that crept across the continents for over a hundred years until it reached a crisis point.

As the world reels beneath the strains of its own global pandemic, the importance of understanding how humans interact with nature both today and throughout the relatively short history of our species becomes more critical. Green tells me that diseases like the plague and arguably SARS-CoV-2 ( before it transferred into humans in late 2019 causing Covid-19 ) are not human diseases, because the organism doesn’t rely on human hosts for reproduction (unlike human-adapted malaria or tuberculosis). They are zoonotic, or animal diseases, but humans are still the carriers and transporters of the bacteria from one site to the other, turning an endemic animal disease into a deadly human one.

The Black Death, as Monica Green tells me, is “one of the few things that people learn about the European Middle Ages.” For scholars, the fast 14th-century story contained what Green calls a “black hole.” When she began her career in the 1980s, we didn’t really know “when it happened, how it happened, [or] where it came from!” Now we have a much clearer picture.

“The Black Death and other pre-modern plague outbreaks were something everyone learned about in school, or joked about in a Monty Python-esque way. It wasn't something that most of the general public would have considered particularly relevant to modernity or to their own lives,” says Lisa Fagin Davis, executive director of the Medieval Academy of America. But now, “with the onset of the Covid-19 pandemic, suddenly medieval plagues became relevant to everyone everywhere.”

The project that culminated in Green’s article unfolded over many years. She says that the first step required paleogenetic analysis of known victims of the plague, including a critical study 2011. Paleogenetics is the study of preserved organic material—really any part of the body or the microbiome, down to the DNA—of long dead organisms. This means that if you can find a body, or preferably a lot of bodies, that you’re sure died in the Black Death, you can often access the DNA of the specific disease that killed them and compare it to both modern and other pre-modern strains.

This has paid off in numerous ways. First, as scientists mapped the genome, they first put to rest long lingering doubts about the role Y. pestis played in the Black Death (there was widespread but unsubstantiated speculation that other diseases were at fault). Scientists mapped the genome of the bacterium and began building a dataset that revealed how it had evolved over time. Green was in London in 2012 just as findings on the London plague cemetery came out confirming without a doubt both the identity of the bacterium and the specific genetic lineage of the plague that hit London in June 1348. “The Black Death cemetery in London is special because it was created to accommodate bodies from the Black Death,” she says, “and then when [the plague wave] passed, they closed the cemetery. We have the paperwork!”

Green established herself as the foremost expert in medieval women’s healthcare with her work on a medical treatise known as The Trotula. Her careful analysis of manuscript traditions revealed that some of the text was attributable to a southern Italian woman, Trota. Other sections, though, revealed male doctors’ attempts to take over the market for women’s health. It’s a remarkable text that prepared Green for her Black Death project not only by immersing her in the history of medicine, but methodologically as well. Her discipline of philology, the study of the development of texts over time, requires comparing manuscripts to each other, building a stemma, or genealogy of texts, from a parent or original manuscript. She tells me that this is precisely the same skill one needs to read phylogenetic trees of mutating bacteria in order to trace the history of the disease.

Still, placing the Black Death in 13th-century Asia required more than genetic data. Green needed a vector, and she hoped for textual evidence of an outbreak. She is careful to add that, when trying to find a disease in a historical moment, the “absence of evidence is not evidence of absence.” Her first step was to focus on a cute little rodent from the Mongolian steppe: the marmot.

Mongols hunted marmots for meat and leather (which was both lightweight and waterproof), and they brought their rodent preferences with them as the soon-to-be conquerors of Asia moved into the Tian Shan mountains around 1216 and conquered a people called the Qara Khitai (themselves refugees from Northern China). There, the Mongols would have encountered marmots who carried the strain of plague that would become the Black Death. Here, the “big bang” theory of bacterial mutation provides key evidence allowing us a new starting point for the Black Death. (To support this theory, her December article contains a 16-page appendix just on marmots!)

The phylogenetic findings were enough for Green to speculate about a 13th-century origin for the plague, but when it came to the mechanism of spread, all she had was conjecture—until she found a description of an outbreak at the end of the Mongol siege of Baghdad in 1258. Green is quick to note that she has relied on experts in many different languages to do this work, unsurprisingly since it traverses from China to the rock of Gibraltar, and from near the Arctic Circle to sub-Saharan Africa.

No one is expert in all the languages. What Green brought was a synthetic view that drew a narrative out of cutting-edge science and humanistic scholarship and the ability to recognize the significance of what she found when she opened a new translation of the Akhbār-i Moghūlān, ou Mongol News. This source was published for the first time in 2009 by the Iranian historian Iraj Afshar, but only translated into English in 2018 as The Mongols in Iran, by George Lane. The medieval Iranian source is something of a jumble, perhaps the surviving notes for a more organized text that didn’t survive. Still, the report on the Mongol siege, Green realized, held the key piece of evidence she’d been looking for. As she cites in her article, Mongol News describes pestilence so terrible that the “people of Baghdad could no longer cope with ablutions and burial of the dead, so bodies were thrown into the Tigris River.” But even more importantly for Green, Mongol News notes the presence of grain wagons, pounded millet, from the lands of the Qara Khitai.

Suddenly, the pieces fit together. “I’ve already got my eye on the Tian Shan mountains, where the marmots are,” she says, and of course marmot-Mongol interaction could cause plague there, but didn’t explain long-distance transmission. “The scenario I’m putting together in my head is some sort of spillover event. Marmots don’t hang around people. They’re wild animals that will not willingly interact with humans. So the biological scenario I had to come up with is whatever is in the marmots had to be transferred to another kind of rodent.”

With the grain supply from Tian Shan linked to plague outbreak in Baghdad, it’s easy to conjecture a bacterium moving from marmots to other rodents, those rodents riding along in grain, and the plague vector revealed. “That was my eureka moment,” she says.

She had put the correct strain of the bacteria at the right place at the right time so that one infected rodent in a grain wagon train revealed the means of distribution of plague.

“Throughout her career, Dr. Green has combined humanism and science in ways that have brought a more clear understanding of the origins and spread of plague,” says Davis, from the Medieval Academy. “Her collaborations with historians, geneticists, paleobiologists, archaeologists and others untangle the genetic complexities of plague strains.”

That kind of interdisciplinary work would have been significant to scholars at any moment, but right now takes on particular relevance. “[Green] has worked to undermine imprecise and simplistic plague narratives and to explain to a ready public the importance of understanding historic plagues in context,” adds Davis “[Her] voice has been critical as we try to make sense of our own modern-day plague.”

Green also sees the relevance, especially as her study of plague variants and pandemic came out just as new variants of the Covid-19 pathogen were manifesting around the world. She tells me that her work didn’t change because of Covid, but the urgency did. “Plague,” Green says, “is our best ‘model organism’ for studying the history of pandemics because the history of it is now so rich, with the documentary and archaeological record being supplemented by the genetic record. All the work the virologists were doing in sequencing and tracking SARS-CoV-2's spread and genetic evolution was exactly the same kind of work that could be done for tracking Yersinia pestis's evolution and movements in the past.”

She wants her fellow scholars to focus on human agency both in history—those Mongols and their wagon trains—and now. The history of the Black Death tells “a powerful story of our involvement in creating this pandemic: this wasn't Mother Nature just getting angry with us, let alone fate. It was human activity.”

The world is only now—thanks to Green and many others (see her long bibliography of scholars from a wide variety of disciplines, time periods, and parts of the world)—really getting a handle on the true history of the Black Death. Next, she tells me, she has an article coming out with Nahyan Fancy, a medieval Islamist, on further textual evidence of plague outbreaks to supplement the Mongol News. Many of these 13th-century sources were previously known, but if you start with the assumption that the plague couldn’t be present until the 14th century, you’d never find them.

She imagines scholars may find plague in other places, once they start looking. In the meantime, the stakes for understanding how diseases move remains crucial as we wrestle with our own pandemic. I ask her what she thinks it all means for a world today still grappling with a pandemic. She replies, with a harrowing, centuries-look ahead, “The story I have reconstructed about the Black Death is 100 percent an emerging infectious disease story. . an ‘emerging’ disease lasted for 500-600 years. ”

About David M. Perry

David M. Perry is a freelance journalist covering politics, history, education, and disability rights. He was previously a professor of medieval history at Dominican University from 2006-2017.


Genetics as a Historicist Discipline: A New Player in Disease History

H istorians in Lab Coats&rdquo&mdashthat&rsquos the new epithet for the molecular biologists who have taken the limelight in the field of disease history. 1 This role is not limited to just recent disease history, where, for example, genetics is playing a major role in tracking the evolution and pathogen mutation in still-unfolding epidemics, such as HIV/AIDS, cholera, or Ebola. The most notable work, rather, has focused on my period, the Middle Ages. True, this research is usually still heralded in the &ldquoScience&rdquo section of major newspapers, rather than the &ldquoCulture&rdquo section, where historical studies (assuming they are reviewed at all) would normally appear. But the fact that history has come to be defined by breakthroughs made by scientists, rather than historians as traditionally defined, signals a sea change. One particular breakthrough in 2011 actually elicited an editorial in the New York Times, 2 which celebrated the complete sequencing of the bubonic plague bacterium from 14th-century remains in London, an achievement that finally closed decades of debate about what &ldquoreally&rdquo caused the Black Death.

Welcoming a new player onto the field of historical research is not something we traditionally trained historians always do gracefully. But I would argue that we should embrace our new sister discipline. Despite the hype in the popular press, the molecular genetics work that has contributed so substantively to the history of plague and several other disease histories hasn&rsquot pushed us off the playing field. It has an inherent limit: genetics tells us only the story of the pathogen. 3 It does not tell us how, in the case of plague, a single-celled organism came to be dispersed over half the globe in the medieval period (and around the whole globe by the beginning of the 20th century). It does not tell us about all the animal species&mdashnot simply rats, but also marmots and gerbils and maybe camels and storks&mdashthat helped transmit the organism thousands of miles from its place of origin. Least of all does it tell us how people reacted to such massive devastation, or why they looked to the stars, or local minority groups, in their search for explanations or objects of blame.

I have just finished editing a collection of essays unlike anything I ever imagined possible. The essays constitute the inaugural issue of a new journal, The Medieval Globe, and are devoted to the topic of the Black Death. 4 The collection brings together an interdisciplinary team of scholars: archeologists, microbiologists (one of whom has expertise in biosecurity), a biological anthropologist, and historians with geographical specialties ranging across Afroeurasia. Our agenda has been straightforward: to ask how the new genetics understanding of Yersinia pestis, the causative organism of plague, can alter the way we understand the history of one of the worst pandemics in human history.

Human remains from the East Smithfield Black Death Cemetery in London. DNA fragments from this cemetery were used to reconstruct the genome of Yersinia pestis in 2011.

The reason for letting the work of molecular geneticists drive our research questions about the Black Death is simple: we historians invited them in. Geneticists have taken the lead in plague narratives because they were attempting to solve a problem that had proved unsolvable by traditional (document-based) historical methods. For a variety of reasons, the 1970s and &rsquo80s engendered new questions about whether the Black Death (usually dated 1347&ndash53) had really been caused by Yersinia pestis, the same bacterium identified as the cause of plague in 1894 during an outbreak in Hong Kong that, in spreading globally, would become known as the Third Plague Pandemic. But few people prior to the late 19th century saw bacteria, and none saw viruses. They saw (or conceived of) disturbances of the humors or qi or some other construct to explain the physiology of disease. Hence, our written historical sources would never give us a definitive answer to the question: What was the disease?

The development of ancient DNA (aDNA) technologies and analytics has broken through the 19th-century barrier because they can now retrieve bacterial (and even viral) fossils. As with plague (Yersinia pestis), whole genomes have now been sequenced from historical remains for the 1918&ndash19 strain of influenza virus, leprosy (Mycobacterium leprae), cholera (Vibrio cholerae), and tuberculosis (Mycobacterium tuberculosis complex). 5

The particular relevance of genetics for the narrative of disease history, however, goes beyond simply confirming the presence of particular pathogens at certain times and places in the past. More profoundly, the new molecular genetics creates an evolutionary history of the pathogen: it shows the historical relationships between different strains, it suggests a general chronology of development, and, most useful to us historians, it grounds those evolutionary narratives in geographical space. Most genetics work on Yersinia pestis has not been done on historical remains (which continue to be rare, subject to fortuitous retrievals by archeologists) but on modern samples of the organism. These can document only strains that have survived to modern times. Nevertheless, their spatial distribution contributes to a &ldquostory&rdquo of how the organism has moved around and developed. The new genetics allows the creation, even if only in a tentative way, of a unified history of plague: one that covers nearly the whole of Eurasia and even incorporates Africa one that looks across a wide variety of species and environments that may have proved hosts to plague and one that connects a broad chronological expanse, from the 13th century to the present day.

Filling in all the still-blank spaces of chronology, geography, and host environments and landscapes demands the traditional skills of the historian, who can draw from a rich array of written sources and other products of human culture. It demands linguistic competence to read those sources in their original languages and cultural competence to &ldquoread&rdquo them for all their nuances of contingent local meaning. Yes, we remain uniquely dependent on the geneticists for certain aspects of our interpretations. Although I have inspected human remains from the London Black Death Cemetery (see photo), I have never vu any of the molecular fossils scientists claim to have extracted from them. But after immersing myself in their published work for the past eight years, I understand why the geneticists are making the inferences they make. Taking their conclusions as working hypotheses, I and my colleagues have been able to put forward several robust hypotheses of our own, including how, when, and why plague emerged out of its evolutionary home in the Tibet-Qinghai Plateau in the 13th century. I have even tentatively postulated, on the basis of the genetics, that plague may have reached areas that have never been part of Black Death narratives before.

Our experience suggests, then, that the biological sciences can be usefully deployed to inform historical analysis. Molecular genetics has the power to reconstruct a history of material existence&mdashin this case, of microbes&mdashat a level that no other kind of historical source or method can reach. Moreover, in the case of an ecologically complex disease like plague, other fields&mdashsuch as zoology, entomology, and bioarchaeology&mdashhave great potential to inform our work. And my experience suggests that, if introduced thoughtfully, such science can be deployed even in the undergraduate classroom. Being challenged in this way by a discipline so utterly different in its methods and questions from our own can make us better historians and highlight the unique contributions we make as humanists.

Monica H. Green is a historian of medieval medicine and global health. In 2009 and 2012, she ran a National Endowment for the Humanities Summer Seminar in London, &ldquoHealth and Disease in the Middle Ages&rdquo participants wrestled with the problem of opening up dialogue between the humanities and the historicist sciences.

The December issue of the Revue historique américaine features a roundtable entitled &ldquoHistory Meets Biology.&rdquo Authors of the roundtable articles are John L. Brooke, Clark Spencer Larsen, Edmund Russell, Randolph Roth, Kyle Harper, Walter Scheidel, Lynn Hunt, Julia Adeney Thomas, Norman MacLeod, and Michael D. Gordin. Read the 10 essays at www.historians.org/ahr.

1. Lester K. Little, &ldquoPlague Historians in Lab Coats,&rdquo Past and Present, 213 (2011): 267&ndash90.

3. There is also genetics work that looks at disease history from the perspective of human genetics, such as evolutionary responses to malaria, tuberculosis, and cholera. I am referring here only to work that focuses on the pathogenic organism of infectious diseases.

4. Monica H. Green, guest editor Carol Symes, executive editor, &ldquoPandemic Disease in the Medieval World: Rethinking the Black Death,&rdquo The Medieval Globe 1 (2014), http://www.arc-humanities.org/inaugural-issue.html. Open-access publication has been generously underwritten by the World History Center, University of Pittsburgh.

5. The key scientific studies on these organisms are: Kirsten I. Bos et al., &ldquoA Draft Genome of Yersinia pestis from Victims of the Black Death,&rdquo La nature 478 (October 27, 2011): 506&ndash10 Jeffery K. Taubenberger et al., &ldquoCharacterization of the 1918 Influenza Virus Polymerase Genes,&rdquo La nature 437 (2005): 889&ndash93 Verena J. Schuenemann et al., &ldquoGenome-wide Comparison of Medieval and Modern Mycobacterium leprae,&rdquo Science 341 (July 12, 2013): 179&ndash83 Alison M. Devault et al., &ldquoSecond-Pandemic Strain of Vibrio cholerae from the Philadelphia Cholera Outbreak of 1849,&rdquo New England Journal of Medicine 370 (2014), 334&ndash40 and Kristen I. Bos et al. &ldquoPre-Columbian Mycobacterial Genomes Reveal Seals as a Source of New World Human Tuberculosis,&rdquo La nature, published online August 20, 2014, http://dx.doi.org/10.1038/nature13591.

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