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Les États-Unis larguent une bombe à hydrogène sur l'atoll de Bikini

Les États-Unis larguent une bombe à hydrogène sur l'atoll de Bikini

Les États-Unis effectuent le premier test aéroporté d'une bombe à hydrogène améliorée, la larguant d'un avion au-dessus de la petite île de Namu dans l'atoll de Bikini dans l'océan Pacifique le 21 mai 1956. Le test réussi a indiqué que les bombes à hydrogène étaient des armes aéroportées viables et que la course aux armements avait fait un autre pas de géant.

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Les États-Unis ont commencé à tester des armes nucléaires sur l'atoll de Bikini en 1946. Cependant, les premières bombes étaient des affaires volumineuses et lourdes qui ont explosé depuis le sol. L'application pratique du largage de l'arme sur un ennemi n'avait été qu'une simple possibilité théorique jusqu'à un test réussi en mai 1956. La bombe à hydrogène larguée sur l'atoll de Bikini a été transportée par un bombardier B-52 et lâchée à une altitude de plus de 50 000 pieds. L'engin a explosé à environ 15 000 pieds. Cette bombe était beaucoup plus puissante que celles précédemment testées et était estimée à 15 mégatonnes ou plus (une mégatonne équivaut à peu près à 1 million de tonnes de TNT). Les observateurs ont déclaré que la boule de feu causée par l'explosion mesurait au moins quatre milles de diamètre et était plus brillante que la lumière de 500 soleils.

Le test américain réussi signifiait que la mise dans la course aux armements nucléaires avait été considérablement augmentée. Les Soviétiques avaient testé leur propre bombe à hydrogène en 1953, peu de temps après le premier test américain en 1952. En novembre 1955, les Soviétiques avaient largué une bombe à hydrogène depuis un avion dans la lointaine Sibérie. Bien que beaucoup plus petit et beaucoup moins puissant (estimé à environ 1,6 mégatonne) que la bombe américaine larguée sur Bikini, le succès russe a incité les Américains à se précipiter avec le test Bikini.

L'explosion massive en plein air de 1956 a suscité des inquiétudes parmi les scientifiques et les écologistes quant aux effets de ces tests sur la vie humaine et animale. Au cours des années à venir, un mouvement croissant aux États-Unis et ailleurs a commencé à faire pression pour une interdiction des essais atomiques en plein air. Le traité d'interdiction limitée des essais, signé en 1963 par les États-Unis, l'Union soviétique et la Grande-Bretagne, interdisait les essais nucléaires en plein air et sous-marins.

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Château Bravo

Le 1er mars 1954, les États-Unis ont effectué leur plus grande explosion nucléaire, « Castle Bravo », sur l'atoll de Bikini dans les îles Marshall. Le tir Bravo a été le premier test de l'opération Castle, une série de tests thermonucléaires. L'explosion a été plus de deux fois et demie plus importante que prévu et a causé des niveaux de retombées et de dégâts bien plus élevés que ce que les scientifiques avaient prédit.

Le test Bravo a utilisé un appareil appelé «Shrimp», qui utilisait du deutéride de lithium comme carburant. L'explosion a produit 15 mégatonnes de TNT et libéré de grandes quantités de débris radioactifs dans l'atmosphère qui sont tombés sur plus de 7 000 miles carrés. L'explosion a entraîné la contamination radioactive des habitants des atolls voisins, des militaires américains et de l'équipage d'un chalutier de pêche japonais ("The Lucky Dragon"), qui était passé inaperçu dans la zone de sécurité autour de l'explosion. L'incident a été la pire catastrophe radiologique de l'histoire des États-Unis et a généré une réaction mondiale contre les essais nucléaires atmosphériques.


Histoire de l'atoll de Bikini : site d'essais nucléaires

Alors que les îles Marshall étaient officiellement sous la tutelle des États-Unis, la région est devenue connue sous le nom de Terrains d'essai du Pacifique en raison des essais nucléaires menés sur divers sites des îles entre le milieu des années 40 et le début des années 60.

Les essais de bombes dans les îles ont commencé en 1946, juste après la fin de la Seconde Guerre mondiale et alors que les États-Unis étaient à l'aube de ce qui serait plus tard surnommé la guerre froide avec l'Union soviétique (l'Union des Républiques socialistes soviétiques, ou U.R.S.S.). L'utilisation d'armes atomiques à Hiroshima et à Nagasaki a fait plus que mettre fin à la Seconde Guerre mondiale - elle a inspiré la course aux armements nucléaires en plein essor.

Les États-Unis ont testé plus de 20 engins nucléaires sur l'atoll de Bikini et à proximité de l'atoll d'Enewetak.

Dans le cadre du Pacte de libre association avec les Îles Marshall, le gouvernement américain a accepté de résoudre les réclamations pour maladie personnelle résultant de ses essais nucléaires dans la région. À la suite de cela, un programme fédéral a été établi par le Congrès qui vise à indemniser les anciens combattants qui ont participé à des essais nucléaires atmosphériques menés sur l'atoll de Bikini ou l'atoll d'Enewetak entre 1946 et 1958.


Progrès lents : 1946 - 1949

Au printemps 1946, les physiciens restés à Los Alamos après la fin de la guerre reprirent l'étude de la manière dont les réactions thermonucléaires pouvaient se produire sur terre. La recherche s'est rapidement ramifiée en deux lignes distinctes. Une de ces lignes a exploré l'objectif relativement simple d'allumer une masse relativement petite de combustible thermonucléaire au moyen de l'énergie produite dans une explosion de fission relativement importante - ce qui deviendra plus tard connu sous le nom de « stimulation » ou de « principe de rappel ». L'autre axe de recherche avait la tâche beaucoup plus difficile d'allumer une masse relativement importante de combustible thermonucléaire au moyen d'une explosion de fission relativement petite.

Un rapport sur l'état de la compréhension des physiciens du processus thermonucléaire au printemps 1946 a été publié en juin de la même année et s'intitulait « Report of Conference on the Super ». Parmi ceux qui ont assisté à la conférence figuraient les scientifiques du projet Manhattan Edward Teller, John Von Neumann et Stanislaw Ulam. Était également présent le Dr Emil Klaus Fuchs qui, comme on l'a appris plus tard, transmettait à l'Union soviétique ce qu'il savait sur la recherche atomique. Le rapport a jugé que la conception théorique soumise à la conférence était dans l'ensemble "réalisable" et que le développement d'une bombe à hydrogène était en fait réalisable. Cependant, le rapport a également conclu que des ressources considérables seraient nécessaires pour développer la Super Bombe et il n'y avait aucune estimation du coût du projet ou du temps qu'il faudrait pour réussir.

Les travaux sur le "Super" ont progressé lentement de 1946 à 1949, principalement parce que les scientifiques travaillant sur le projet ne pouvaient toujours pas déterminer comment étudier le processus de réaction thermonucléaire en vrac en laboratoire. En fait, la seule façon d'étudier et de tester le processus de fusion même dans une petite masse de combustible était de le soumettre à la chaleur extrême et à l'énorme production d'énergie d'une explosion nucléaire à grande échelle. Ces types d'expériences se sont avérées à la fois difficiles et coûteuses. En conséquence, la plupart des physiciens de Los Alamos ont consacré leur temps à améliorer et à augmenter l'efficacité et le rendement des bombes à fission, qui étaient beaucoup plus faciles à tester à l'échelle du laboratoire.


Bombes et l'atoll de Bikini

Les vêtements de plage de haute qualité connus sous le nom de bikini ont été nommés d'après un chapelet d'îles transformées en friche nucléaire par des essais de bombe atomique.

L'atoll de Bikini - une série de formations calcaires dans l'océan Pacifique qui comprend une partie des îles Marshall - est, ou plutôt était, un paradis tropical. Entre 1946 et 1958, l'armée américaine a fait exploser plusieurs bombes nucléaires dans la région, anéantissant les plantes et la faune et laissant derrière elle un terrain vague toxique. Cette histoire tumultueuse est maintenant préservée dans des photos, des journaux intimes, des articles et des études obsédants, rassemblés par l'Université de Washington dans la collection Lauren L. Donaldson des relevés radiologiques de l'océan Pacifique Nord. Ces photos et documents peuvent désormais être consultés gratuitement sur JSTOR.

L'histoire coloniale de l'atoll de Bikini et des îles Marshall est un peu plus courte que celle de nombreuses autres nations tropicales. Les premiers missionnaires chrétiens sont arrivés sur les îles en 1857, les commerçants allemands dans les années 1860 et les japonais en 1914. Pourtant, jusqu'aux années 1940, les Bikiniens sont restés relativement isolés. Cela a changé en 1945, lorsque les États-Unis ont pris le relais et ont désigné les îles Marshall pour les essais nucléaires. Les habitants de l'atoll ont été contraints de déménager.

Le 7 mars 1946, les 167 Bikiniiens vivant sur l'atoll ont déposé des fleurs sur les tombes de leurs ancêtres, leur ont fait leurs adieux et ont quitté leur patrie pour de bon. Ils ont d'abord été transférés sur l'atoll de Rongerik, qu'ils croyaient habité par des esprits maléfiques après de nombreuses difficultés, ils ont été à nouveau transférés sur l'atoll de Kwajalein et plus tard sur l'île de Kili. Le 1er juillet 1946, plus de 42 000 militaires et civils américains à bord de 242 navires de guerre, 156 avions et 25 000 appareils d'enregistrement des rayonnements ont assisté au premier essai nucléaire de l'atoll de Bikini. À l'époque, il était décrit de manière grandiose comme un "terrifiant pilier d'eau surmonté d'une fleur de brume et de débris radioactifs." Environ 5 400 rats, chèvres et porcs expérimentaux ont été amenés à étudier dans le cadre du programme de test.

Ralph F. Palumbo collectant des spécimens d'algues au fond de la lagune de Bikini, été 1964 via JSTOR

Quatre jours après l'épreuve initiale, Micheline Bernardini, danseuse du Casino de Paris arborait le bikini à la piscine publique de la ville - un string avec un imprimé de journal. Le nom est rapidement entré dans le lexique de la mode, malgré les dommages causés à sa chaîne d'îles homonyme.

D'autres explosions ont suivi les premières en 1946. Des bombes explosives ont creusé d'énormes cratères dans les récifs coralliens, des cratères de plus d'un mile de diamètre. Finalement, en mars 1954, l'armée américaine a largué la première bombe à hydrogène au monde d'un avion, qui a décimé trois des îles Bikini, créant un cratère mesurant deux kilomètres de large et 80 mètres de profondeur. Construites sur des millions d'années par des organismes coralliens vivants qui poussaient autour du noyau basaltique, les îles comprenaient un écosystème complexe qui a mis très longtemps à se former.. Dès que les îles ont émergé et sont devenues habitables, il y a environ 3 500 ans, les humains ont commencé à s'y installer. Les explosions ont pris quelques minutes pour les détruire.

Crabe de cocotier surveillé par compteur Geiger, île de Bikini, 18 août 1964 via JSTOR

Alors que la dévastation physique était facile à voir, les dommages radioactifs de longue durée prendraient des décennies à observer. Des années après les explosions, les scientifiques ont continué à étudier les effets des radiations sur la flore et la faune de l'atoll. Ils ont ratissé les plages de l'atoll à la recherche de rats, de crabes et d'oiseaux. Ils ont remarqué que les palourdes géantes de Tridacna avaient disparu de la zone où elles habitaient auparavant. Ils ont documenté une variété de découvertes au fil du temps - une plante d'arrow-root éventuellement mutée et des fleurs de gloire du matin à croissance anormale, qu'ils ont comparées à celles qui poussent généralement. L'équipe a également effectué des relevés et documenté les niveaux de radioactivité autour des îles et dans la faune marine, avec un certain nombre de photographies de la collection de l'Université de Washington représentant des scientifiques prenant des mesures de rayonnement de crabes de cocotier et tenant des appareils Geiger aux créatures pêchées dans la mer. . Les images de cette collection sont absurdes - d'un seul coup, on dirait qu'un scientifique interroge un crabe - et tragiques.

Femmes et enfants autochtones avec guitare, atoll de Likiep, 20 août 1949 via JSTOR

Des procédures de remise en état et de nettoyage ont suivi, et en 1968, le président Lyndon Johnson a promis à 540 Bikinians vivant sur Kili et d'autres îles qu'ils pourraient retourner dans leur foyer ancestral. Mais 10 ans plus tard, 139 Bikiniiens rapatriés ont dû être évacués de l'atoll lorsque des tests ont montré qu'ils avaient des niveaux de radiation élevés dans leur corps. En 2016, un groupe de chercheurs de l'Université de Columbia considérait toujours que les niveaux de rayonnement de l'atoll de Bikini étaient trop élevés au-dessus des normes de sécurité pour le retour des résidents.

Bulletin hebdomadaire

Alors que le reste des îles Marshall impliquées dans les essais nucléaires a finalement été jugé habitable, l'atoll de Bikini à lui seul ne l'était pas. Et c'est peut-être la plus grande ironie de l'histoire coloniale des îles. Le mot Bikini se traduit de son "Pikinni" marshallais original par "les terres de nombreuses noix de coco" où Pik signifie "surface" et Ni signifie "noix de coco". L'image des palmiers sans fin se dressant contre le fond du soleil tropical se couchant dans les eaux bleu azur est une image parfaite de la nature vierge et de la paix la plus totale - l'antithèse même de ce que l'atoll de Bikini est devenu.


La véritable origine du bikini n'était pas une explosion nucléaire

Il y a 55 ans aujourd'hui, les États-Unis testaient une bombe à hydrogène au-dessus de l'île de Namu, dans l'atoll de Bikini, dans l'océan Pacifique. La bombe de 15 mégatonnes a explosé à 15 000 pieds, provoquant une boule de feu de quatre milles, 500 fois plus lumineuse que le Soleil.

C'était le premier essai aéroporté de la bombe à hydrogène - créé en 1951 par Edward Teller et Stanisław Ulam - et un autre essai nucléaire de la longue série des atolls de Bikini. À ce moment-là, un autre type d'arme atomique était déjà testé sur les plages du monde entier, l'un des vêtements les plus fascinants jamais conçus par l'humanité : le bikini.

L'origine du bikini

C'est en mai 1946 que Louis Réard, un ingénieur automobile français qui dirigeait à l'époque la boutique de lingerie de sa mère à Paris, a présenté deux petits vêtements, les annonçant comme "le plus petit maillot de bain du monde". , le créateur de mode Jacques Heim travaillait sur un design similaire.

Réard a nommé son invention la bikini à cause des essais nucléaires de l'atoll de Bikini. Il pensait que tout le monde serait choqué par l'affichage risqué des courbes et des nombrils. Il avait raison. Pendant de nombreuses années, le bikini a causé plus de surprises que n'importe lequel des essais nucléaires menés par les États-Unis et l'Union soviétique. La blague à l'époque était que le "bikini" divisait le "atom", car il avait été introduit juste après un petit maillot de bain une pièce appelé le atome.

Le bikini était si explosif que même les reines américaines du maillot de bain désapprouvaient, comme l'écrit le Los Angeles Times en 1949 :

La reine de beauté du bain, blonde Bebe Shopp, 18 ans, de Hopkins, Minn.-a reçu un accueil enthousiaste à Paris, mais elle a dit qu'elle n'avait pas changé d'avis sur les maillots de bain français. . "Je n'approuve pas les costumes de bikini pour les filles américaines", a déclaré Bebe à ses intervieweurs français. Les filles françaises peuvent les porter si elles le souhaitent, mais je ne les approuve toujours pas sur les filles américaines.


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/>Des animaux exposés aux explosions de bombes atomiques en bikini arrivent à Washington Navy Yard à bord du navire laboratoire animalier Burleson le 30 septembre 1946. L'apprenti marin Dale Lipps tient Pig311. Chèvre B.O. L'abondance est détenue par le matelot apprenti R.M. Williamson. (Archives nationales)

Le grand plan pour le petit Bikini

Selon le calendrier des tests, le plan américain était de démolir une flotte de 95 navires de guerre obsolètes le 30 juin 1946 avec une bombe atomique larguée. Des journalistes, des politiciens américains et des représentants des principaux gouvernements du monde assisteraient aux événements à partir de navires d'observation éloignés.

Le 24 juillet, une deuxième bombe, cette fois explosée sous l'eau, détruirait tous les navires de guerre survivants.

Ces deux tests séquentiels visaient à permettre la comparaison des bombes atomiques à explosion aérienne et sous-marine en termes de puissance destructrice pour les navires de guerre. L'avenir même de la guerre navale avec l'avènement de la bombe atomique était en jeu.

Beaucoup pensaient que les tests montreraient clairement que les navires de guerre étaient désormais obsolètes et que les forces aériennes représentaient l'avenir de la guerre mondiale.

Mais lorsque le 30 juin est arrivé, le bombardement aérien ne s'est pas déroulé comme prévu. Le bombardier a raté sa cible de plus d'un tiers de mile, de sorte que la bombe a causé beaucoup moins de dommages au navire que prévu.

La détonation de bombe sous-marine qui a suivi ne s'est pas aussi bien passée non plus.

Il a produit de manière inattendue un jet d'eau hautement radioactive qui a largement contaminé tout ce sur quoi il a atterri. Les inspecteurs de la marine n'ont même pas pu retourner dans la zone pour évaluer les dommages causés au navire en raison de la menace de doses de rayonnement mortelles provenant des "retombées" de la bombe - la radioactivité produite par l'explosion.

Tous les futurs tests de bombes ont été annulés jusqu'à ce que l'armée puisse évaluer ce qui n'allait pas et proposer une autre stratégie de test.

/>Formation de nuages ​​atomiques à partir de l'explosion de Baker Day au-dessus du lagon de Bikini. (Archives nationales)

Et encore d'autres bombardements à suivre

Les États-Unis n'ont cependant pas abandonné le petit Bikini. Il avait des projets encore plus ambitieux avec de plus grosses bombes en tête. En fin de compte, il y aurait eu 23 attentats à la bombe à Bikini, répartis sur 12 ans, comparant différentes tailles de bombes, avant que les États-Unis ne déplacent finalement les essais de bombes nucléaires vers d'autres endroits, laissant Bikini se rétablir du mieux qu'ils pouvaient.

Le changement le plus spectaculaire dans les tests à Bikini s'est produit en 1954, lorsque les conceptions de bombes sont passées des mécanismes de fission aux mécanismes de fusion.

Les bombes à fission – du type larguées sur le Japon – explosent lorsque des éléments lourds comme l'uranium se séparent. Les bombes à fusion, en revanche, explosent lorsque des atomes légers comme le deutérium se rejoignent.

Les bombes à fusion, souvent appelées bombes « à hydrogène » ou « thermonucléaires », peuvent produire des explosions beaucoup plus importantes.

L'armée américaine a appris à ses dépens le pouvoir de l'énergie de fusion lorsqu'elle a testé pour la première fois une bombe à fusion sur Bikini. Sur la base de la taille attendue de l'explosion, une bande de l'océan Pacifique de la taille du Wisconsin a été bloquée pour empêcher les navires d'entrer dans la zone de retombées.

Le 1er mars 1954, la bombe a explosé comme prévu, mais il y avait quand même quelques problèmes.

La bombe s'est avérée être 1 100 fois plus grosse que la bombe d'Hiroshima, plutôt que les 450 fois prévues. Et les vents d'ouest dominants se sont avérés plus forts que ne l'avaient prédit les météorologues.

Le résultat? Contamination généralisée des retombées sur des îles situées à des centaines de kilomètres sous le vent du site d'essai et, par conséquent, une forte exposition aux radiations des habitants des îles Marshall qui y vivaient.

/>Le pont arrière du croiseur Pensacola, regardant vers l'avant, montrant les dommages infligés lors des essais de bombe atomique de l'opération Crossroads à Bikini, en juillet 1946. Des hommes au premier plan examinent les restes d'équipements placés sur son pont pour tester les effets de l'explosion de la bombe . Notez les panneaux d'avertissement peints sur la tourelle arrière de huit pouces du Grey Ghost, vraisemblablement pour réduire les risques d'incendie et empêcher la prise d'objets radioactifs comme souvenirs. (Commandement de l'histoire navale et du patrimoine)

Faire face aux retombées, pendant des décennies

Trois jours après l'explosion de la bombe, de la poussière radioactive s'était déposée sur le sol des îles sous le vent à des profondeurs allant jusqu'à un demi-pouce.

Les indigènes des îles gravement contaminées ont été évacués vers Kwajalein – un atoll au vent et non contaminé qui abritait une grande base militaire américaine – où leur état de santé a été évalué.

Les habitants de l'atoll de Rongelap - voisin sous le vent de Bikini - ont reçu des doses de rayonnement particulièrement élevées. Ils avaient des brûlures sur la peau et une numération sanguine déprimée.

Les insulaires d'autres atolls n'ont pas reçu de doses suffisamment élevées pour induire de tels symptômes. Cependant, comme je l'explique dans mon livre "Strange Glow: The Story of Radiation", même ceux qui n'avaient pas de maladie des radiations à l'époque ont reçu des doses suffisamment élevées pour les exposer à un risque accru de cancer, en particulier pour les cancers de la thyroïde et la leucémie.

Ce qui est arrivé ensuite aux habitants des îles Marshall est une triste histoire de leur déplacement constant d'île en île, essayant d'éviter la radioactivité qui a persisté pendant des décennies.

Au cours des années qui ont suivi les tests, les habitants des îles Marshall vivant sur les îles contaminées par les retombées ont fini par respirer, absorber, boire et manger des quantités considérables de radioactivité.

Dans les années 1960, des cancers ont commencé à apparaître parmi les insulaires.

Pendant près de 50 ans, le gouvernement des États-Unis a étudié leur santé et fourni des soins médicaux. Mais l'étude du gouvernement a pris fin en 1998, et les insulaires devaient alors trouver leurs propres soins médicaux et soumettre leurs factures de santé liées aux rayonnements à un tribunal des réclamations nucléaires, afin de percevoir une indemnisation.

/>Explosion sous-marine d'une bombe atomique "Baker Day", vue du rivage de l'atoll de Bikini, le 25 juillet 1946. (Archives nationales)

Les habitants des îles Marshall attendent toujours justice

En 2009, le Tribunal des réclamations nucléaires, financé par le Congrès et supervisé par les juges des Îles Marshall pour verser des indemnités pour les réclamations liées à la santé et aux biens liés aux rayonnements, a épuisé ses fonds alloués avec 45,8 millions de dollars de réclamations pour dommages corporels encore dus aux victimes.

À l'heure actuelle, environ la moitié des demandeurs valides sont décédés en attendant leur indemnisation.

Le Congrès ne montre aucune envie de reconstituer le fonds vide, il est donc peu probable que les survivants restants voient jamais leur argent.

Mais si les habitants des îles Marshall ne peuvent pas obtenir de compensation financière, ils peuvent peut-être encore remporter une victoire morale. Ils espèrent forcer les États-Unis et huit autres États dotés d'armes nucléaires à tenir une autre promesse non tenue, celle-ci faite via le Traité sur la non-prolifération des armes nucléaires.

Cet accord international entre 191 nations souveraines est entré en vigueur en 1970 et a été renouvelé indéfiniment en 1995. Il vise à empêcher la prolifération des armes nucléaires et à œuvrer au désarmement.

En 2014, les Îles Marshall ont affirmé que les neuf nations dotées de l'arme nucléaire – Chine, Grande-Bretagne, France, Inde, Israël, Corée du Nord, Pakistan, Russie et États-Unis – n'avaient pas rempli leurs obligations conventionnelles.

Les habitants des îles Marshall demandent une action en justice devant la Cour internationale de justice des Nations Unies à La Haye. Ils ont demandé à la cour d'exiger de ces pays qu'ils prennent des mesures de fond en faveur du désarmement nucléaire.

Malgré le fait que l'Inde, la Corée du Nord, Israël et le Pakistan ne figurent pas parmi les 191 nations signataires du traité, le procès des Îles Marshall soutient toujours que ces quatre nations « ont l'obligation en vertu du droit international coutumier de poursuivre les négociations [de désarmement] de bonne foi."

Le processus est actuellement bloqué en raison de querelles de compétence. Quoi qu'il en soit, les experts en droit international affirment que les chances de succès de cette approche David contre Goliath sont minces.

Mais même si elles ne gagnent pas dans la salle d'audience, les Îles Marshall pourraient faire honte à ces nations devant le tribunal de l'opinion publique et attirer une nouvelle attention sur les terribles conséquences humaines des armes nucléaires.

Cela en soi peut être considéré comme une petite victoire, pour un peuple qui a rarement été du côté des vainqueurs. Le temps nous dira comment tout cela se passe, mais plus de 70 ans après le premier essai à la bombe, les habitants des îles Marshall ont l'habitude d'attendre.

/> Sur cette photo d'archive du 14 mars 1946, des gens font leurs adieux à leur maison de l'atoll de Bikini depuis un LST de la marine qui les transporte vers une nouvelle maison sur l'atoll de Rongerik, à 109 miles de là. (Clarence Hamm/AP)

Timothy J. Jorgensen jes professeur agrégé de médecine radiologique et directeur du programme d'études supérieures en physique de la santé et en radioprotection à l'Université de Georgetown. Son expertise scientifique porte sur la radiobiologie, l'épidémiologie du cancer et la santé publique.

Il est certifié en santé publique par le National Board of Public Health Examiners (NBPHE). Il siège au National Council on Radiation Protection (NCRP), il préside le Georgetown University Radiation Safety Committee et il est associé au département d'épidémiologie de la Bloomberg School of Public Health de l'Université Johns Hopkins. Ses intérêts scientifiques comprennent les déterminants génétiques de la résistance cellulaire aux rayonnements et les gènes qui modifient le risque de cancer.


Atoll de Bikini : l'histoire se déroule des profondeurs de l'océan

Dix-neuf cinquante-sept ont donné naissance à l'original japonais Kaiju, Godzilla : la créature qui s'est élevée des profondeurs de l'océan. Lorsque le cargo japonais Eiko-maru est détruit près de l'île d'Odo, un autre navire, les Bingo-maruis sont envoyés pour enquêter et subissent le même sort que le premier. Les bateaux de pêche sont détruits, les prises de pêche tombent mystérieusement et tout à coup le folklore concernant un monstre marin géant émerge. Des scientifiques japonais pensent que ce monstre des grands fonds s'est peut-être réveillé de son sommeil profond suite aux tests de la bombe à hydrogène. L'équipe de recherche a déterminé qu'une arme appelée Oxygen Destroyer, capable de désintégrer les atomes d'oxygène et de tuer les organismes par asphyxie, détruirait le monstre. Bien que le plan de destruction de Godzilla ait été couronné de succès, les chercheurs nous ont laissé un avertissement terrible : d'autres essais d'armes nucléaires pourraient donner lieu à un autre Godzilla à l'avenir.

L'atoll de Bikini, lieu de naissance de Godzilla, est un endroit où les combinaisons de protection contre les matières dangereuses étaient autrefois enfilées et les bikinis mis de côté. Alors que le nom évoque des paysages tropicaux, des plages de sable sans fin et de belles femmes vêtues de minuscules maillots de bain, ce n'est pas le cas.

L'atoll de Bikini est l'un des 29 atolls et cinq îles qui composent les îles Marshall. Ces atolls des Marshalls sont dispersés sur 357 000 miles carrés situés au nord de l'équateur dans l'océan Pacifique à mi-chemin entre Hawaï et l'Australie. Cette partie isolée du monde est définie comme la Micronésie, découverte pour la première fois par les Espagnols dans les années 1600, puis plus tard par les Allemands. Les insulaires de Bikini ont maintenu peu ou pas de contact avec les étrangers en raison de l'emplacement éloigné de l'atoll de Bikini dans le nord des Marshall. Les atolls du sud étaient plus attrayants pour les premiers visiteurs en raison de la topographie fertile et luxuriante. Au début des années 1900, les Japonais ont commencé à administrer les îles Marshall et après une guerre sanglante et horrible en 1944, la vie d'harmonie des insulaires de Bikini a pris fin lorsque les forces américaines ont écrasé les forces japonaises, prenant le contrôle des îles.

Après la fin de la guerre en décembre 1945, le président Harry S. Truman a donné une directive aux responsables de l'armée et de la marine pour commencer à tester des armes atomiques afin de déterminer les effets des explosions nucléaires aéroportées et sous-marines sur les navires, les équipements et les matériaux. Une flotte de 95 navires excédentaires et capturés ont été utilisés comme cibles, y compris le Saratoga, les Arkansas, et le cuirassé japonais Nagato. En mars 1946, les habitants de l'atoll de Bikini ont été déplacés de force en vue de l'opération Crossroads, et au cours des 12 années suivantes, les États-Unis ont livré et fait exploser un total de 23 bombes atomiques et à hydrogène sur ce petit coin de paradis, le rendant inhabitable. à cette date.

L'atoll de Bikini, une chaîne de 23 îles avec des plages de sable invitantes, des palmiers ondulants et un lagon turquoise, présente une plage paradisiaque idyllique et un paradoxe surprenant pour l'ère nucléaire. C'est un exploit incroyable de la nature que cette merveille naturelle au milieu de l'océan Pacifique, autrefois secouée violemment par les explosions de bombes nucléaires, apparaisse si belle et abondante près de 70 ans plus tard. Vu du ciel, Bikini est un paradis invitant avec des herbes vertes luxuriantes et une végétation incontrôlée, le récif de corail a repoussé et le lagon est cristallin. Peu de maisons restent en bon état, offrant au voyageur sans méfiance un aperçu de ce qui était autrefois la civilisation sur cette île aujourd'hui déserte. Vu du ciel, ses secrets sont intacts.

Tout comme les radiations, les impacts de la Seconde Guerre mondiale, de la guerre froide et de la poursuite de la course aux armements nucléaires persistent. Lorsque le gouvernement des États-Unis a persuadé les résidents de quitter leur domicile, on leur a promis qu'ils pourraient revenir dès la fin des tests. Cela fait plus d'un demi-siècle que le Commodore Ben H. Wyatt, le gouverneur militaire des Marshalls a demandé aux Bikiniens de quitter leur atoll pour le « bien de l'humanité et de mettre fin à toutes les guerres mondiales ».

Depuis leur exil en 1946 jusqu'à aujourd'hui, les Bikiniens ont lutté pour faire face à leur nouvelle existence. Ils ont été transportés d'atoll en atoll, assimilés à l'exode biblique des Israélites luttant pour leur survie. Alors qu'ils espéraient être soulagés de leurs luttes, leur paradis autrefois magnifique était en train d'être détruit. L'opération Castle a commencé en janvier 1954 : une série de tests qui comprendraient la première bombe à hydrogène larguée par avion et la plus puissante jamais déclenchée par les États-Unis – son nom de code était Bravo. Alors que le soleil se levait à l'horizon le 1er mars 1954, Bravo a explosé à la surface du récif dans le coin nord-ouest de l'atoll de Bikini. Le corail, le sable, les plantes et la vie marine ont été anéantis. Une boule de feu de chaleur intense a tiré vers le ciel à 300 miles par heure. En quelques minutes, un panache grotesque de cendres rempli de débris nucléaires, s'est élevé vers le ciel, générant des vents à des centaines de kilomètres à l'heure. Les rafales ont dépouillé l'île de la vie - épluchant chaque branche et la végétation du sol. Peu de temps après, une cendre blanche ressemblant à de la neige est tombée sur tout, y compris les atolls de Rongelap et Ailinginae, situés à 125 miles à l'est de Bikini. Un total de 84 personnes vivant sur les îles, y compris des enfants qui ont joué dans les retombées, ont été les victimes de cette explosion massive. Cette nuit-là, les enfants sont tombés malades à cause d'un empoisonnement aux radiations et ont été transférés sur l'atoll de Kwajalein.

Bravo était mille fois plus puissant que les bombes atomiques Fat Man et Little Boy qui ont été larguées sur Nagasaki et Hiroshima à la fin de la Seconde Guerre mondiale. Une heure et demie après l'explosion de 15 mégatonnes, 23 membres d'un bateau de pêche japonais, le Fukuryu-maru (Lucky Dragon), ont également été contaminés alors qu'ils regardaient avec émerveillement les cendres blanches tomber sur eux. Ces hommes n'avaient aucune idée qu'ils feraient partie d'un scandale qui a secoué leur nation. Cette explosion est finalement devenue l'inspiration du film original Godzilla.

Après 23 détonations, les essais nucléaires sur Bikini ont pris fin en 1958, même si ce n'est qu'au début des années 1970 que les habitants ont pu retourner dans leur foyer autrefois fertile. Cette célébration du retour à la maison a été interrompue, cependant, après que les responsables du territoire sous tutelle ont découvert que l'élément radioactif le plus répandu sur Bikini, le césium 137, avait voyagé à travers la chaîne alimentaire et dans les corps des insulaires. Les signes de rayonnement persistent, bien que les atolls voisins présentent moins de risques. Aujourd'hui, les habitants de Bikini restent dispersés dans les îles Marshall en attendant de retourner dans leur pays d'origine. Bikini reste inhabité mais il n'est pas abandonné. Au début des années 1990, les plongeurs et les agences de tourisme ont commencé à s'intéresser vivement aux paysages séduisants de Bikini, et après mûre réflexion, le gouvernement a ouvert l'atoll aux visiteurs en juin 1996. L'espoir est d'élargir la base économique pour une éventuelle réinstallation future de la Bikiniens.

Aujourd'hui, l'atoll de Bikini présente une aventure passionnante pour les explorateurs sous-marins enthousiastes qui souhaitent découvrir sa topographie verdoyante et plonger dans les restes mystérieux des navires qui ont également été victimes des essais nucléaires. Au fur et à mesure que les plongeurs descendent sur ces épaves, reposant maintenant dans leurs tombes aquatiques, ils peuvent acquérir une appréciation incroyable de leur histoire incroyable et violente.

Sous le lagon turquoise, les ossements de navires de la Marine, d'un croiseur japonais et d'un cuirassé japonais. Les principaux moteurs des essais nucléaires étaient la marine des États-Unis qui craignait que les armes nucléaires effacent leurs flottes. Écartant toute opposition aux tests, l'armée a chargé environ 450 millions de dollars de navires cibles avec du bétail, notamment des vaches, des chèvres et des cobayes. L'opération Crossroads a laissé derrière elle une flotte coulée de certains des navires de guerre les plus historiques une fois en service. The testing resulted in serious radioactivity and environmental damage and yet despite a low-level of persisting radioactivity, the 13 wrecks that quietly sit on the bottom of the lagoon have proved to be a draw for recreational diving and tourism.

Bikini’s “nuclear fleet” mainstay is the USS Saratoga(CV-3), built for the United States Navy in the 1920s and measuring 900ft in length is the world’s only diveable aircraft carrier. Originally designed as a battlecruiser, she was converted into one of the Navy’s first aircraft carriers in 1928. USS Saratogawas one of the three prewar US fleet aircraft carriers to serve throughout World War II. She served in the Guadalcanal Campaign, Battle of the eastern Solomons, New Georgia Campaign, invasion of Bougainville, and provided air support during the Gilbert and Marshall Islands Campaign. After a short career as a training vessel she was thrust into service in 1945 into the Battle of Iwo Jima as a dedicated night fighter carrier. In 1946 her illustrious career culminated in being designated as a target ship for nuclear testing during Operation Crossroads. She survived the first test with little damage then sunk during the next test.

Alongside the USS Saratoga lays the USS Arkansas(BB-33), designated as a dreadnought battleship. Dreadnought’s design had two revolutionary features: an “all-big-gun” armament scheme, with heavy caliber guns, and steam turbine propulsion. These vessels became the symbol of national power of the early 20th century. Commissioned in September 1912, USS Arkansasserved in both World Wars. During World War I she served as part of Battleship Division Nine, attached to the British Grand fleet, but saw no action. Following the beginning of World War II she was assigned to conduct neutrality patrols in the Atlantic. Upon America’s entry into the war she supported the invasion of Normandy and then provided gunfire support to the invasion of southern France. In 1945, she transferred to the Pacific Ocean and bombarded Japanese fleets during both invasions of Iwo Jima and Okinawa. In 1946 her service ended as an expended target during Operation Crossroads.

Another interesting ship with its own unique history is the YO-160, built in 1943 by the Concrete Ship Constructors of National City, California for the Maritime Commission. This concrete ship was in active service as a fuel barge in the Pacific Ocean before she was expended as part of the nuclear testing program with Operation Crossroads. She survived the first test performed on July 1, 1946 although upon inspection was deemed radioactive limiting personnel access of up to five hours at a time. On July 24, she was then used for a secondary test and sank immediately after the blast, primarily due to damage caused prior to the secondary blast.

L'USS Gilles(APA-57), launched in March of 1944 and named after Gilliam County in Oregon, was the lead ship her class as an attack transport during World War II. Gilliam served in the United States Navy for a short two years before she was prepared to participate in in the atomic bomb testing in 1946. USS Gilleswas expended as a target ship on July 1, 1946 and the first ship struck by the blast. She sunk to the bottom of the lagoon.

USS Anderson(DD-411) was the first of the Sims class destroyers to be delivered to the United States Navy in 1939. She served in the Joint Task Force 1 in Pearl harbor after which she was slated to be utilized in Operation Crossroads. USS Andersonsank on July 1, 1946.

Also gracing the bottom of Bikini’s lagoon is Japanese Admiral Isoroku Yamamoto’s 708-foot flagship, the battleship Nagato. She was a super-dreadnought battleship built for the Imperial Japanese Navy during 1910. She was designated the lead ship of her class serving as a supply carrier for the survivors of the Great Kanto earthquake in 1923. Between 1934 and 1936 she was provided improvements in her armor and machinery. Nagato briefly participated in the Second Sino-Japanese War on 1937 then later served as the flagship of Admiral Yamamoto during the attack on Pearl Harbor.

L'USS Apogon (SS-308) was a Balao-class submarine named after the apogon saltwater fish found in tropical and subtropical waters. She was sunk at Bikini during the atomic bomb test “Baker” on July 25, 1946.

L'USS Carlisle (APA-69), acquired by the Navy in 1944, was a Gilliam-class attack transport vessel serving in World War II. She never served in active combat and after working as a transport vessel she was reassigned as a target vessel for Operation Crossroads. She was sunk on July 1, 1946.

Launched in July of 1944, USS LSM-60 was a World War II landing ship, medium (LSM) amphibious assault ship of the United States Navy. She was most notable for being the first naval vessel to deploy a nuclear weapon. Her cargo deck and hull were modified to lower and suspend a fission bomb used in underwater testing. The bomb was suspended 90 feet below the vessel in the lagoon and on July 25, 1946 sank along with eight other target ships as the bomb detonated. She was sunk along with the USS Saratoga. Seamen onsite claimed that “there were no identifiable pieces” of her remaining after the detonation.

L'USS Lamson (DD-367) was a Mahan-class destroyer in the United States Navy. She served in the Pacific Ocean during World War II, participated in the Battle of Tassafaronga, and remained undamaged until being hit by a kamikaze during the recapture of the Philippines. USS Lamsonwas reassigned to serve s a test vessel for Operation Crossroads in 1946, where she sank.

The ARDC-13, built in December of 1945, was a 2800-ton dry dock built and used during the Able and Baker nuclear weapons testing of Operations Crossroads. She was specifically commissioned to determine the effects of a nuclear explosion on land-based concrete structures. The ARDC-13’s design was important for better understanding in determining the need to build structures that could withstand severe waves and flooding especially for ports considered as targets for bombs. She structurally survived the first test although she did have some repairs made in preparation for the second. She was repositioned from her initial location in preparation for test B and sank in 1946.

L'USS Pilotfish (SS-386) was a Balao-class submarine named after the pilot fish often found in the company of sharks. There is some controversy surrounding her final disposal during the Bikini testing. In July of 1946 she was selected for disposal in Operation Crossroads. Moored 363 yards (332 meters) from “surface zero” and sunk by the test Baker underwater explosion. The explosion’s pressure waves compressed her hull, forcing her hatches open, and flooding her entirely. Some sources claim however, that the wreck was resurfaced and used again during Operation Sandstone in 1948. This general narrative has been disclaimed as a false narrative by the US National Park Service.

The Japanese cruiser, Sakawa, an Agano-class cruiser which served with the Imperial Japanese Navy and served during World War II, was best known for her role in the atomic testing during Operation Crossroads on July 2, 1946. Sakawa, along with Nagatowere the primary target ships in the atomic bomb air burst test Able. She was moored off the portside of the Nevada where the bomb was to be dropped, she was carrying various cages with live animals used as test subjects for radiation effects. The intense blast caused her to burn, crushing her superstructure, damaging her hull and breaching her stern. After failed attempts to tow her from the detonation site in hopes to salvage her, she sank.

These 13 vessels, now resting on the bottom of the lagoon in the Bikini Atoll, bear witness to the beginning of the Cold War – the race to develop weapons capable of mass destruction to balance the political and geographic structure of world powers. The United States resumed their nuclear testing program in the Pacific Ocean after deploying and successfully detonating atomic bombs during the final stage of World War II on the Japanese cities of Hiroshima and Nagasaki on August 6 and 9, respectively. As a result of the massive destruction, the realization that these weapons could be used in further assaults became apparent to not only the United States but other countries who were also developing their own weapons programs.

The Bikini Atoll has conserved the tangible evidence of the power of nuclear testing. The violence witnessed on the landscape and living elements on the islands demonstrate the consequences on the environment and health of those who have been exposed to the blasts and radiation. These tests gave rise to images and symbols of the developing nuclear age, and led to the development of national and international movements advocating disarmament. The Cold War and its events have left a significant legacy. Bikini Atoll, now an image of idyllic peace and tranquility, symbolizes the dawn of a nuclear age that helped shape the foundation of the United States, Russia, China, and the British Empire.

While Godzilla is fictional, the circumstances that led to his creation were very real and more than anyone, the Japanese fully understood the impacts of a nuclear war.


Learn about the devastating health effects of the people on the Likiep Atoll as a result of the U.S. nuclear tests at Bikini atoll, Marshall Islands

NARRATOR: Likiep is a little atoll in the Marshall Islands, right in the middle of the Pacific Ocean. Joseph de Bruhm was born and raised here. He was just under 25 years old when it happened. There was no warning. On the 28th of February, 1954, the sky that had always been so peaceful was transformed into a towering inferno.

JOSEPH DE BRUHM: "We didn't know about it. The next thing we know a bright light comes up, it makes you blind for a few seconds and you cannot even move. And then you can hear the rumbling and you think the world is cracking or falling apart."

NARRATOR: Five hundred kilometers away at Bikini Atoll, the USA had been planning Operation Castle for months, one of a string of top-secret nuclear arms tests. The Castle Bravo hydrogen bomb detonated that day had an explosive yield of 15 megatons, making it the most powerful nuclear device ever detonated by the United States. The explosion's mushroom cloud stretched 40 kilometers into the sky, dispersing nuclear fallout across thousands of square kilometers in the Pacific.

BONNY DE BRUHM: "I saw them right in front of me while I was carrying my daughter. She was eight months old at that time. Then I tried to catch what I saw coming down, like so many kinds of color. So many colors - blue, yellow, red. And I tried to catch - I thought I might catch some of it. But when I tried to catch, I didn't see anything in my hand. But I saw them falling down, coming down. I didn't know that it was a poison."

NARRATOR: Bonny de Bruhm developed thyroid cancer. She was lucky and survived. However, many people on the island did die of cancer-related illnesses. And still today, over 50 years after the incident, cancer is one of the leading causes of death on Likiep Atoll.


May 21, 1956: Bikini Is Da Bomb

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1956: The United States proves it can deliver a hydrogen bomb from the air -- by dropping one on the small island group known as the Bikini Atoll. The B-52 bomber crew misses its target by a mile (well, 4 miles, actually) but the point is made: Nobody is safe from the most fearsome weapon ever designed by humans.

And we don't mean the itsy-bitsy, teeny-weeny two-piece bathing suit first worn by the native women of this Pacific Islands paradise, albeit a deadly weapon in its own right.

It seems inconceivable now, but there was a time when hydrogen bombs were routinely tested right out in the open -- monstrously menacing mushroom clouds, radioactive shroud and all. After a while tests were driven underground and, under a series of treaties which began in 1963, testing was banned almost entirely.

But in 1946, when U.S. nuclear bomb testing began in what was called Operation Crossroads in this remote Pacific location, memories were still fresh of the atomic bomb attacks on the Japanese cities of Hiroshima and Nagasaki which effectively ended World War II. The end of the war also ended the convenient alliance between the United States and the Soviet Union, the world's only superpowers, whose faceoff in the Cold War would define geopolitics for the next half century.

The peace was kept largely by the unthinkable prospect of global thermonuclear war. The visceral fear everyone should have of these apocalyptic weapons was flamed by public tests which left no doubt that a nation who had them possessed unspeakable power. And, indeed, no H-bomb has ever been launched in anger.

So in a tense world which was toying with technology designed to destroy the world, testing nukes was in part about advancing an agenda of peace. Transparency let the world (read: Soviet Union) see just what they were up against, serving as sufficient reminders of mutual assured destruction, or MAD.

In 1949 the Soviet Union tested its first nuke, and then it really was game on.

The U.S. test on this day (west of the international date line it was still May 20 in North America) in 1956 was not the biggest payload ever dumped on Bikini, but it was arguably the biggest deal. If you couldn't deliver an H-bomb with your long-range bombers, then possessing one wasn't really much of a threat at all.

Showboating aside, there was always an (ostensibly) solid scientific reason for testing. One of the ironies of this test was that human error pretty much scuttled the science, which an account on nuclearweaponarchive.org says was to "gather weapon-effects data for high-yield air bursts."

"The B-52 was flown from Fred Island at Eniwetak. The intended ground zero was directly over Namu Island, but the flight crew mistook an observation facility on a different island for its targeting beacon, with the result that the weapon delivery was grossly in error," nuclearweaponarchive.org says. "The bomb detonated some 4 miles off target over the ocean northeast of Namu. As a result essentially all of the weapons-effects data was lost."

Testing on the island group ended in 1958, but not before three of them were completely obliterated. "As soon as the war ended, we located the one spot on Earth that hadn't been touched by the war and blew it to hell," comedian Bob Hope joked at the time.

And what of the Bikini islanders? They were moved to a series of other islands where they suffered hardships, repeatedly faced starvation and never lost the desire to return home. The United States repatriated them in 1968, but radiation levels were worse than anticipated, and they were removed again in 1978.


Evolution of the B-52, From Top-Secret Marvel to Flying Fossil

The B-52 bomber is the longest-serving United States military aircraft. In its 60 years of service as a nuclear bomber, it became a symbol of both dread and assurance — it was the thing that could end civilization and would prevent the end from occurring. Although it never fought in the nuclear war it was designed for, it has fought in nearly every other war since its creation.

After the Air Force announces that it wants its next bomber to be a jet, Boeing engineers quickly redesign its latest propeller bomber over a weekend in a hotel room, producing a 33-page proposal and a sweptwing balsa wood model that becomes the United States Air Force’s most enduring plane. After testing, the first B-52 enters service in 1955.

A B-52 drops the first hydrogen bomb from a plane in a test over the Bikini Islands. Though the bomb misses the target by four miles, the plane gets away safely and the 4-megaton explosion is hailed a success.

B-52s begin 24-hour nuclear deterrent flights across the globe, with several nuclear-armed bombers in the air at all times. In the next year, two B-52s crash carrying nuclear bombs, one in California and one in North Carolina. Safety systems keep the bombs from detonating, though later investigations suggest that most of the safeguards failed.

B-52s begin bombing enemy positions in South Vietnam, trading their nuclear mission for carpet bombing runs over the jungle. They dropped mile-long walls of explosions so powerful that they were felt in Saigon.

After two more nuclear-armed B-52s crash, scattering radioactive debris over sites in Spain and Greenland, the Air Force ends continuous flights of nuclear-armed B-52s. Crews are instead put on 24-hour ground alert.

More than 100 B-52s bomb North Vietnam during the so-called Christmas bombing in December. The attacks, which level swaths of Hanoi and kill hundreds of residents, are meant to push the North Vietnamese into peace negotiations. North Vietnamese troops shoot down 15 B-52s during the 12-day campaign. A peace accord is signed a month later.

After the fall of the Soviet Union, B-52s are taken off nuclear alert for the first time in decades. As part of the Strategic Arms Reduction Treaty with Russia, the Air Force publicly cuts the wings off 365 bombers. Most of the remaining B-52s are switched to a conventional mission and begin completing bomb runs over Iraq during the Persian Gulf war.

After the Sept. 11, 2001, terrorist attacks, B-52s fly over Afghanistan, dropping laser-guided bombs and long strands of gravity bombs on Taliban forces. The planes stay in the region, providing close air support, until 2006. The big bombers also destroy enemy positions during the invasion of Iraq in 2003.

B-52s regularly fly what the Air Force calls “assurance and deterrence” missions near Russian and Chinese airspace, acting as a loud and visible reminder of the United States’ military might.