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Opération Mercure : l'invasion allemande de la Crète, 20 mai-1er juin 1941

Opération Mercure : l'invasion allemande de la Crète, 20 mai-1er juin 1941

Opération Mercure : l'invasion allemande de la Crète, 20 mai-1er juin 1941

IntroductionFondLes Italiens bougentLes Allemands bougentPréparatifs allemandsLes Alliés se préparentBataille dans RejointUn coup de chanceLa marée tourneLe début de la finConclusionBibliographie et lectures complémentairesSites Internet

Introduction

L'invasion allemande de la Crète en mai 1941 fait date dans l'histoire de la guerre aéroportée. Jusque-là, les opérations aéroportées avaient été principalement utilisées dans un contexte tactique et opérationnel pour s'emparer d'objectifs clés en amont des forces terrestres, comme la saisie lors de la campagne des Balkans du pont sur le canal de Corinthe le 26 avril 1941, et la saisie de la forteresse belge d'Eban Emael le 11 mai 1940. L'invasion allemande de la Crète (nom de code Opération Merkur, ou Mercure, d'après le dieu romain de la communication, des voyages et du vol (le pendant d'Hermès, le messager des dieux dans la mythologie grecque) a été la seule opération aéroportée stratégique visant à attaquer et à occuper une cible aussi importante. L'opération a été conçue par le Generalmajor Kurt Student, le commandant et partisan fanatique de l'arme aéroportée (le Fallschirmjäger) qui pensaient que les parachutistes pouvaient opérer de leur propre chef et non seulement être utilisés pour soutenir le Wehrmacht.


'Photos avec l'aimable autorisation de la bibliothèque JSCSC. Droit d'auteur de la Couronne

L'île de Crète mesure un peu plus de 160 milles de long et varie de sept à trente-six milles de largeur. Il y a quatre chaînes de montagnes (qui semblent presque former une épine continue le long de l'île) qui se rejoignent toutes dans la masse centrale du mont Ida. Au sud-ouest se trouve la chaîne de montagnes Sphakia (blanche), qui tombe littéralement dans la mer à certains endroits et rend l'accès à la zone très difficile. La pluie tombant sur cette chaîne irrigue la bande nord des terres côtières autour de la baie de Suda et soutient la ville de Canea. Vers l'est, il y a une dépression, la chaîne du mont Ida, une autre dépression puis une autre bande de terre côtière avec Héraklion, la ville principale, après quoi les montagnes s'élèvent à nouveau jusqu'au sommet du mont Dikhti. Les ports relativement pauvres ont signifié que la Crète est restée isolée et même en 1941, était en retard en termes d'installations et d'infrastructures de communication par rapport au reste de la Méditerranée. La Crète a toujours été considérée comme un point stratégique de la Méditerranée qui avait été grandement mis en valeur par l'apparition des avions en guerre. Un aérodrome en Crète pourrait être utilisé pour effectuer des raids dans les Balkans (par exemple, contre les champs pétrolifères roumains) ou être utilisé contre l'Afrique du Nord, en particulier l'Égypte et la Palestine. La baie de Suda était également un port avec un grand potentiel en tant que base navale et donc quiconque contrôlait la Crète avait un avantage majeur en Méditerranée orientale. C'est cependant un endroit difficile à défendre, en particulier contre une attaque du nord car il y a très peu de profondeur opérationnelle et le mouvement de toutes les réserves doit se faire d'est en ouest ou vice versa le long de la ligne de front probable. Il est plus pratique d'établir une série de localités défendues, articulées autour des points clés de l'île, tels que les ports de pêche, les villes et les pistes d'atterrissage.

Fond

Le contexte immédiat de l'opération Mercury réside dans les événements en Europe (et dans les Balkans) en 1940 et 1941. Avec le report de l'opération Voir nous (Sealion), Hitler a décidé d'opter pour une stratégie périphérique, comme le recommandent d'autres dans la hiérarchie nazie comme le Reichsmarshall Hermann Göring (Commandant du Luftwaffe) et le Grand Amiral Erich Raeder (Commandant de la Kriegsmarine), pour tenter d'amener la Grande-Bretagne à la table des négociations avant que l'aide américaine ne puisse s'avérer efficace ou que l'Union soviétique ne décide d'entrer en guerre aux côtés des Alliés. Même l'armée a envisagé une stratégie méditerranéenne avec le chef d'état-major, le général Franz Halder discutant avec le général Walter von Brauchitsch des options au cas où Sealion s'avérerait impossible et a conclu que « nous pourrions porter un coup décisif aux Britanniques en Méditerranée, les éloigner de l'Asie, aider les Italiens à construire leur empire méditerranéen et, avec l'aide de la Russie, consolider le Reich que nous avons créé en Europe occidentale et nord-ouest. » (MacDonald, 1995, p. 46) En octobre 1940, Hitler tenta de cimenter un coalition méditerranéenne en voyageant dans son train personnel pour rendre visite au général Franco (Espagne) à Hendaye et au maréchal Pétain (Vichy France) - la seule fois où Hitler a quitté son quartier général pour quelqu'un d'autre qu'El Duce, signe qu'il attachait beaucoup de importance pour le plan. Ni l'une ni l'autre de ces réunions n'a été un succès total – la rencontre d'Hitler avec Franco attirant un commentaire d'Hitler selon lequel « plutôt que de recommencer, je préférerais qu'on m'arrache trois ou quatre dents » (Clark, 2001, p. 3) car les deux dirigeants étaient se méfier de perdre le territoire colonial afin de persuader l'autre de rejoindre la cause de l'Axe. Ces efforts diplomatiques ont été menés pour que le Wehrmacht pourrait mener un assaut sur Gibraltar (opération Félix) puis déployer des renforts aux forces italiennes en Libye (offre faite personnellement à Mussolini) puis se diriger vers le canal de Suez.


Photos supplémentaires avec l'aimable autorisation du site Web Battle for Crete, 1941. L'origine de ces photos n'était pas claire et nous reconnaissons donc pleinement les droits d'auteur du propriétaire, quel qu'il soit.

Hitler avait en fait opposé son veto aux conceptions italiennes antérieures sur la Yougoslavie car elle était liée économiquement au Reich et il voulait garder les Balkans relativement stables. Il était intervenu dans un différend entre la Hongrie et la Roumanie sur la région de Transylvanie, car l'Allemagne dépendait des exportations de pétrole roumain et alors qu'il avait autorisé le transfert d'un certain territoire à la Hongrie (Hitler avait également réglé la revendication bulgare sur la Dobroudja méridionale), avait garanti la reste de la Roumanie et a envoyé une grande "mission d'entraînement" militaire dans le pays. Cela a bouleversé les Soviétiques qui avaient considéré cette partie des Balkans comme faisant traditionnellement partie de leur sphère d'influence (l'Union soviétique annexant une partie de la Roumanie - la Bessarabie et la Bucovine - pendant la bataille de France) et, malgré les assurances diplomatiques allemandes, ont accusé les Allemands de violation de l'article III du Pacte de non-agression qui appelait à une consultation conjointe.

Après avoir établi une certaine forme de stabilité dans les Balkans, le Führer a fortement recommandé aux Italiens que le statu quo y soit maintenu pour le moment car Hitler souhaitait qu'une guerre avec l'Union soviétique soit déclenchée quand et où il le souhaitait. , pas à cause d'une crise dans les Balkans. Cela a énormément agacé Mussolini qui craignait que la guerre ne se termine avant que les forces armées italiennes ne puissent montrer au monde leurs prouesses au combat. La Grèce semblait être l'exception à la règle des Balkans, car elle faisait vraiment partie du théâtre méditerranéen et pouvait servir d'avant-poste stratégique pour soutenir la campagne italienne contre l'Égypte et le canal de Suez et Hitler avait tenté d'intéresser Mussolini à la fois en Grèce et en Crète. dès juillet 1940. L'OKH (le haut commandement de l'armée) et l'OKW (le haut commandement des forces armées) avaient envisagé des plans pour mettre en œuvre l'offensive conjointe italo-allemande en Méditerranée et ont conclu qu'une attaque contre la Grèce serait un partie de toute campagne. Une telle attaque aurait lieu après la capture italienne de Mersa Matruh qui fournirait à l'Axe des aérodromes en Afrique du Nord à partir desquels fournir un soutien aérien à la marche vers Suez et à une invasion aéroportée de la Crète. Bien que dirigée par le général Metaxas et conservant une position neutre, la Grèce était liée stratégiquement et économiquement à la Grande-Bretagne et la famille royale grecque avait de solides relations britanniques. L'occupation de la Grèce continentale et de la Crète empêcherait une intervention britannique en Grèce qui menacerait directement l'Italie, fournirait une base supplémentaire pour les opérations contre l'avancée italienne en Afrique du Nord et menacerait les champs pétrolifères roumains. Par conséquent, une attaque italienne contre la Grèce convenait aux plans généraux d'Hitler et il a peut-être même donné le feu vert à Mussolini lorsque les deux se sont rencontrés au col du Brenner le 4 octobre.

Les Italiens bougent

L'évaluation du renseignement italien des forces armées grecques était au mieux peu flatteuse et donc une victoire facile a été prédite avec confiance. L'intervention britannique serait prévenue par le lancement simultané de la deuxième étape du maréchal Graziani de son offensive nord-africaine contre Mersa Matruh. Mussolini a lancé son attaque le 28 octobre après avoir lancé un ultimatum aux Grecs. Malheureusement, il avait ignoré les avertissements selon lesquels les forces italiennes en Albanie n'étaient absolument pas préparées à mener une campagne d'automne et n'avaient même pas été affectées au génie. L'absence d'une stratégie claire et sensée - telle que pousser directement vers le port vital de Salonique au lieu de traverser la chaîne de montagnes de l'Épire - exaspéra Hitler presque au même degré que l'exécution complètement inefficace et non coordonnée de la campagne. Il a déclaré plus tard qu'il avait déconseillé d'entreprendre l'expédition à ce moment-là. La campagne d'Italie en Grèce s'est rapidement arrêtée complètement et les Grecs ont alors lancé une contre-offensive, qui a chassé les Italiens de leur pays et menacé l'Albanie elle-même. La position italienne en Méditerranée orientale a commencé à s'effondrer complètement lorsque les Britanniques ont d'abord endommagé la moitié de la flotte de combat italienne lors d'un raid audacieux sur le port de Tarente le 11 novembre, puis sont intervenus en Grèce en y envoyant des escadrons de la RAF et un bataillon (2e Btn, York and Lancaster Regiment qui a finalement été suivi par le 2nd Btn, The Black Watch) en Crète pour sécuriser la baie de Suda permettant aux Grecs de transférer la V Division crétoise sur le continent et a finalement pris l'initiative de la guerre du désert (Opération Compass) après le maréchal Graziani s'était arrêté à Sidi Barrani pour réorganiser ses lignes de ravitaillement. L'attaque a complètement vaincu la force italienne de dix divisions en Libye et a menacé toute la position italienne en Afrique du Nord. En même temps que les Italiens faisaient face à une crise en Méditerranée orientale; ailleurs, des événements devaient changer le contexte de la situation dans ce théâtre. Les Allemands avaient fait face à l'intransigeance et aux soupçons soviétiques continus sur leurs plans pour l'Europe. Depuis fin juillet, Hitler caressait l'idée du moment exact où attaquer l'Union soviétique, mais avait décidé de différer la décision et d'essayer de sécuriser les théâtres des Balkans et de la Méditerranée. Cela affaiblirait la position britannique au point de la forcer potentiellement à s'asseoir à la table des négociations et Hitler commençait donc à penser que l'attaque contre l'Union soviétique devait être retardée jusqu'en 1942. Les événements de la fin de 1940 allaient provoquer un changement dans l'accent de l'effort de guerre allemand irrévocablement vers l'Est et repousser le calendrier d'un an. En novembre, le ministre soviétique des Affaires étrangères, Molotov, s'est rendu à Berlin pour des négociations avec Hitler et von Ribbentrop afin d'ouvrir la voie à l'adhésion soviétique à l'Axe. Malgré l'offre tentante d'une part dans l'Empire britannique, Molotov ne serait pas détourné des demandes soviétiques de contrôler la Finlande et la Bulgarie ainsi que le contrôle des sorties de la mer Baltique. Hitler a été stupéfait par l'ampleur des demandes de Staline et a décidé que la question de savoir quand attaquer l'Union soviétique avait été réglée. L'Union soviétique a dû être détruite en 1941 avant que les États-Unis ne puissent entrer en guerre de manière décisive. Avec cela, la stratégie périphérique a fondamentalement changé de caractère, passant de son objectif dans le cadre de la guerre contre la Grande-Bretagne à celui de la guerre contre l'Union soviétique. Le flanc sud devait être sécurisé afin que les Britanniques ne puissent pas être autorisés à intervenir efficacement et menacer la position de l'Axe dans les Balkans.

À la lumière de ces événements et à la suite du nouvel accent mis sur une attaque contre l'Union soviétique, les plans d'état-major d'origine pour la Méditerranée ont été révisés. L'opération Felix (l'attaque de Gibraltar) a été suspendue, peut-être jusqu'à la fin de 1942, en raison du non-engagement insipide de Franco envers la cause de l'Axe, mais l'opération Marita (l'invasion de la Grèce) était devenue plus importante que jamais en raison de la nécessité de sécuriser le flanc droit de l'avancée vers l'Union soviétique. Dans cette optique, Marita peut être considérée comme une opération limitée, tout comme l'envoi d'un corps expéditionnaire, l'Afrika Korps du général Erwin Rommel, en Afrique du Nord pour renforcer la défense italienne et contenir l'avance britannique. Göring et Raeder étaient tous deux mécontents du nouvel accent mis sur un mouvement vers l'est, car ils avaient tous deux largement préféré voir le Royaume-Uni éliminé de la guerre avant que l'Allemagne ne tourne son attention vers l'est afin d'empêcher la redoutable guerre des deux fronts. Göring était particulièrement mécontent, car alors que la Luftwaffe serait très subordonnée aux besoins de l'armée à Barberousse, en Méditerranée, la Luftwaffe a toujours la liberté d'action et donc malgré le changement d'orientation, la planification s'est poursuivie pour les opérations contre Gibraltar. , Malte et Crète, toutes cibles potentielles des forces aéroportées. Le Fliegerkorps X a été transféré de Norvège alors qu'il se spécialisait dans les opérations anti-navigation et a remporté son premier succès en paralysant le porte-avions HMS Illustrious le 10 janvier.

Les Allemands bougent

Alors que les préparatifs de l'opération Barbarossa étaient toujours en cours, les Allemands attaquèrent le 6 avril 1941, lançant l'opération Marita contre la Grèce et l'opération Punition contre la Yougoslavie (où un coup d'État par un groupe d'officiers militaires avait renversé le régime qui avait accédé aux exigences allemandes). En quelques semaines, ils avaient complètement renversé les fortunes de l'Axe dans la région et forcé les Alliés à évacuer leurs forces après avoir envahi les deux pays. En guise d'avant-goût de ce qui allait suivre, l'Oberst Alfred Sturm s 2e Fallschirmjäger Régiment, 7e Flieger (Airborne) Division a été utilisée pour capturer un pont routier sur le canal de Corinthe. L'une des principales voies d'évacuation des forces alliées de Mégare était le canal de Corinthe où il était enjambé par un pont de fer. Le pont était gardé par une « garnison de pont rapprochée » de troupes britanniques et avait été mis à la démolition par les Royal Engineers. Les Allemands ont tardé à exécuter l'opération mais une fois décidée, ils l'ont exécutée avec une rapidité et une flexibilité caractéristiques. Les défenseurs britanniques étaient numériquement suffisants pour la tâche, avec un bataillon renforcé concentré sur le côté sud du pont soutenu par des canons AA et quelques chars légers. Les deux méthodes généralement ouvertes aux opérations aéroportées sont soit de débarquer les troupes à une certaine distance des objectifs (et donc loin de la partie la plus forte de la défense) pour leur permettre de se former et d'attaquer l'objectif en bon ordre (ce qui était utilisé dans Market Jardin). L'autre méthode consiste à déposer les parachutistes aussi près que possible de l'objectif, en tenant compte de la nécessité de minimiser la dispersion, afin de surprendre et de submerger les défenseurs avant qu'ils ne puissent réagir en conséquence. Cette dernière méthode fut choisie comme moyen d'assaut et au petit matin du 26 avril, l'avant-garde allemande d'ingénieurs parachutistes, chargée dans des planeurs DFS 230, atterrit à chaque extrémité du pont après que l'appui aérien rapproché allemand eut pilonné les défenseurs et s'en est occupé et s'est mis au travail sur les charges de démolition. Quelques minutes plus tard, cela a été suivi par quelque 200 Ju52 qui ont largué deux bataillons d'infanterie de parachutistes (un à chaque extrémité du pont) qui ont rapidement submergé les défenseurs après une bataille courte mais acharnée. Presque comme dernier acte, un canon britannique Bofors a tiré sur les ingénieurs du pont et a en fait déclenché des explosifs déconnectés qui ont gravement endommagé le pont. Cela signifiait qu'un certain nombre de troupes alliées avaient été coupées et capturées, mais qu'un plus grand nombre s'était échappé et avait été évacué vers la Crète, et non l'Égypte comme les Allemands l'avaient deviné.

Préparatifs allemands

Malheureusement, il a fallu du temps pour rassembler les hommes et le matériel nécessaires qui ont été dispersés dans toute l'Europe et de ce fait, le jour J de l'opération a été reporté au 20 mai, permettant de remettre en ordre la défense confuse de la Crète. . Pendant ce temps, la planification allemande était divisée entre le général der Flieger Alexander Lühr (commandant, Luftflotte IV) qui voulait un seul largage concentré pour s'emparer de l'aérodrome de Méléme, suivi d'une accumulation d'infanterie et d'armes lourdes supplémentaires. Une telle approche pourrait permettre aux Britanniques de renforcer l'île et de lancer une défense soutenue de l'île. Le deuxième plan a été présenté par Generalmajor Kurt Student (commandant, Fliegerkorps XI) qui voulait faire pas moins de sept gouttes distinctes, les plus importantes se situant autour de Méléme, Canea, Rethymnon et Héraklion. Un tel plan permettrait aux Allemands de s'emparer d'emblée de tous les principaux points stratégiques, pourvu qu'il y ait une résistance minimale sur le terrain. Au final, Goering a imposé une solution de compromis entre ces deux approches différentes. Il y aurait deux largages principaux, l'un le matin autour de Canea et l'aérodrome de Méléme, l'autre l'après-midi contre les aérodromes d'Héraklion et de Réthymnon.

Ces largages seraient entrepris d'ici le 7 Flieger Division (Generalleutnant W Süssmann), de trois régiments de parachutistes (1er sous l'Oberst Bruno Brüuer, 2e sous l'Oberst Alfred Sturm et 3e sous l'Oberst Richard Heidrich) chacun de trois bataillons avec l'artillerie divisionnaire, le génie et les transmissions, ainsi que la Luftlande Sturmregiment (Airborne Assault Regiment sous le Generalmajor Eugen Meindl) qui avait quatre bataillons (trois parachutistes et un planeur) et des moyens de soutien. Ceux-ci avaient une force combinée d'un peu plus de 8 000 hommes. Les Luftlande Sturmregiment capturerait l'aérodrome de Mâleme en faisant atterrir d'abord trois détachements de planeurs du 1er Btn (sur une position AA près de l'embouchure de la rivière Tavronitis, à côté de la colline 107 près de l'aérodrome de Mâleme et sur un pont au-dessus de la rivière Tavronitis), puis le le reste du régiment (trois bataillons) sauterait en parachute et encerclerait les positions de la 5th New Zealand Bde à l'est de l'aérodrome. Le 3ème Fallschirmjäger Régiment, avec deux détachements de planeurs du 1er Btn, Luftlande Sturmregiment ainsi que des unités du génie aéroporté et des AA, sauteraient dans Prison Valley et développeraient une attaque au nord-est sous le commandement du commandant divisionnaire, le Generalmajor S ssmann. Le 2ème Fallschirmjäger Le régiment (moins le 2e Btn) atterrirait près de Rethymnon avec le 1er Btn attaquant l'aérodrome et le 3e Btn attaquant la ville elle-même. Le 1er Fallschirmjäger Régiment avec le 2e Btn, 2e Fallschirmjäger Le régiment débarquait autour d'Héklion de manière légèrement dispersée car les Allemands n'étaient pas sûrs de l'étendue du périmètre défensif autour du seul bon aéroport de l'île. Ici, les inconvénients du compromis peuvent être vus car Student voulait clairement mettre le poids de l'attaque sur Héklion, et si cela était considéré comme si important, pourquoi l'attaquer lors de la deuxième vague ?

La force d'assaut serait renforcée par le 5e Gebirgs Division (14 000 hommes sous Generalmajor Julius Ringel) avec trois régiments d'infanterie (85e Gebirgsjäger Régiment sous Oberst Krakau, 100e Gebirgsjäger Régiment sous Oberst Utz et le 141e Gebirgsjäger Régiment sous Oberst Jais du 6e Gebirgs Division), un régiment d'artillerie (95e Gebirgs Régiment d'artillerie sous l'Oberstleutnant Wittmann) ainsi que des moyens d'artillerie, antichar, du génie de reconnaissance et des transmissions. Il se déplacerait en Crète par voie aérienne et maritime. Le 5 Gebirgs Division en fait, a remplacé la 22e Luftlande Division, qui était le choix naturel pour renforcer les parachutistes, car la division avait été entraînée pour les opérations d'atterrissage en appui à la 7e division Flieger, mais gardait à l'époque les champs pétrolifères de Ploesti en Roumanie et aurait eu beaucoup de mal à se déplacer vers les aérodromes nécessaires. Cependant, Gebirgsjäger (troupes de montagne) disposaient d'armes légères et se prêtaient bien au déplacement par transport aérien. Ils bénéficieraient d'un appui aérien rapproché par Fliegerkorps VII sous le général der Flieger Freiherr von Richthofen. Bien qu'il s'agisse d'une force puissante, Lhr et Student percevaient correctement la nature expérimentale de l'opération et les dangers inhérents à ne compter que sur une combinaison d'infanterie et de soutien aérien sans char et un soutien d'artillerie substantiel. À cela s'ajoutait le chaos qui régnait dans les Balkans après la campagne et le fait qu'un grand nombre de troupes se retiraient maintenant pour se concentrer sur Barberousse. Les Allemands n'ont pu obtenir que le 7e Flieger Division et carburant aux aérodromes autour d'Athènes au dernier moment. Les Allemands ont correctement déterminé que l'opération avait les meilleures chances de succès s'ils parvenaient à déployer le plus de forces possible le plus rapidement possible.

Les Alliés se préparent

C'était bien sûr une position heureuse à adopter, car les Allemands avaient gravement sous-estimé la force alliée sur l'île. La défense de la Grèce et de la Crète était l'une des nombreuses opérations que le général Sir Archibald Wavell (commandant en chef, Forces du Commonwealth au Moyen-Orient) avait été contraint d'entreprendre avec des ressources insuffisantes tout autour de son théâtre. Il y avait des pénuries aiguës d'avions, d'artillerie lourde, de véhicules blindés et même de fournitures de base qui rendaient son travail encore plus problématique, une situation aggravée par l'évacuation de Grèce où une grande partie de l'infanterie avait perdu ses armes lourdes organiques, avait poussé de nombreuses unités à désorganisés et avaient gravement ébranlé leur moral. Même les communications se sont avérées presque inexistantes en l'absence d'un réseau radio fonctionnant correctement. Pourtant, les forces sur l'île comptaient quelque 32 000 soldats du Commonwealth et 10 000 soldats grecs, beaucoup plus que l'estimation du renseignement allemand de 10 000 soldats du Commonwealth et les restes de dix divisions grecques. L'ordre de bataille des Alliés d'est en ouest est le suivant :
  • Secteur Herklion Brigadier B H Chappell et QG de la 14th Infantry Bde avec : un détachement du 3rd Hussars (six chars légers Mk VI) et un détachement du 7th RTR (cinq chars lourds A12 Matilda) ; 234th Medium Bty, RA (treize canons de 75/100 mm) ; 2/Leicesters; 2/Montre noire ; 2/York et Lancasters ; 2/4e d'infanterie australienne ; 7th Medium Regt, RA (agissant comme infanterie); 3e grec ; 7e grec ; Btn de garnison grecque ; et les actifs de soutien logistique au combat, y compris une compagnie de la 189e Ambulance de campagne, RAMC et une section de la 42e Compagnie de campagne, RE.
  • Secteur Central (Rethymnon / Georgeoupolis) Le Brigadier G A Vasey et le QG australien de la 19th Infantry Bde (Lt Col I R Campbell commandant le secteur Rethymnon) avec : un détachement du 7th RTR (deux chars lourds A12 Matilda) ; une section du 106th RHA (deux 2pdr AT); X Batterie de défense côtière, RM (deux canons de 4 pouces); 2/3 Field Regt, RAA (quatorze canons de 75 mm / 100 mm) ; 2/1 Btn d'infanterie australienne ; 2/7 Btn d'infanterie australienne ; 2/8 Btn d'infanterie australienne ; 2/11 Btn d'infanterie australienne ; 2/1 société australienne MG ; 4e régiment grec ; 5e régiment grec ; et des ressources de soutien logistique au combat, notamment la compagnie B, l'ambulance de campagne australienne 2/7 et un détachement de l'AASC.
  • Secteur Suda Bay Major General CE Weston, RM et le HQ Mobile Naval Base Defence Organization (MNBDO) avec : de nombreuses unités AA dont 151st Heavy AA Bty, 129th Light AA Bty, RA, 156th Light AA Bty, RA, 23rd Light AA Bty, RA, 156th Light AA Bty, RA, 23rd Light AA Bty, RA, 156th Light AA Bty, RA, 23rd Light AA Bty , RM et le 2e Heavy AA Regt, RM; 1/Fusiliers royaux gallois ; 1/Rangers (9/KRRC) ; Northumberland Hussars (agissant comme infanterie); 106th RHA (agissant comme infanterie); 2/2 Australian Field Regt (agissant comme infanterie); un détachement du 2/3 Australian Field Regt (agissant comme infanterie); 16e Bde composite d'infanterie australienne ; 17th Australian Infantry Bde Composite Btn; 1er Royal Perivolians (unité composite) ; 2e régiment grec ; et de nombreuses unités de soutien de service telles que la 231st Motor Transport Coy, l'atelier 5th Ind Bde, la 4th Lt Field Ambulance, RAMC, la 168th Field Ambulance, RAMC et le 606th Palestine Pioneer Corps.
  • Secteur Méléme (y compris Galatas) Brigadier E Puttick et le QG 2nd New Zealand Division avec : un détachement du 3rd Hussars (dix chars légers Mk VI) et un détachement du 7th RTR (deux chars lourds A12 Matilda) ; Light Trp, RA (quatre obusiers de 3,7 pouces); 5e Régiment de campagne néo-zélandais ; Z Coastal Defence Bty, RM (deux canons de 4 pouces); Section C Bty Heavy AA, RM (deux canons de 3 pouces); 4th New Zealand Infantry Bde (Brigadier Inglis - 18th, 19th et 20th New Zealand Btns); 5th New Zealand Infantry Bde (Brigadier Hargest - 21st, 22nd, 23rd et 28th (Maori) Btns néo-zélandais, 1st Greek Regt (à Kastelli)); 10th New Zealand Infantry Bde (Brigadier Kippenberger - Détachement de cavalerie de la division néo-zélandaise, Btn composite néo-zélandais, 6th Greek Regt, 8th Greek Regt); et divers actifs de soutien aux services, notamment la 5e Ambulance de campagne néo-zélandaise, la 6e Ambulance de campagne néo-zélandaise, le 7e Hôpital général britannique et la New Zealand Provost Coy.

Au dernier moment, le général de division Bernard Freyberg, un Néo-Zélandais qui avait combattu à la fois à Gallipoli et dans la Somme, prit le commandement de la Crète le 30 avril et découvrit que pratiquement rien n'avait été fait pour solidifier les défenses de la Crète depuis l'automne. . Freyberg s'est immédiatement mis au travail pour améliorer la situation en Crète, mais étant donné que la date de l'attaque allemande approchait rapidement, il ne pouvait pas faire tout ce qu'il avait souhaité. En effet, les Britanniques avaient une bien meilleure idée des intentions allemandes que les Allemands n'en avaient des dispositions alliées. Dès la fin avril, un flot de renseignements « Ultra », décryptés par le bureau de décryptage de Bletchley Park, indiquait que les Allemands étaient sur le point de lancer une invasion aéroportée tous azimuts de la Crète en mettant l'accent sur la capture de les aérodromes et ensuite avec le transport aérien de renforts, certains venant par voie maritime. Cette information a été transmise à Freyburg, mais son impact a été dilué, car pour protéger l'ultra secret Freyberg a appris que l'information provenait d'"espions haut placés à Athènes". Une autre confirmation est venue lorsqu'un Bf 110 s'est écrasé dans la baie de Suda et s'est avéré avoir le boîtier de la carte et l'ordre opérationnel pour le 3e Fallschirmjäger Régiment et un résumé de l'ensemble de l'opération. Malheureusement, ce sont les Grecs qui l'ont découvert, et le commandement britannique, bien qu'il ait confirmé ses propres renseignements, a décidé qu'il s'agissait d'une ruse. Cela ne correspondait pas non plus à leurs idées préconçues et Freyberg continua ainsi à se concentrer sur la partie maritime de l'opération avec ses unités réparties le long de la côte. Les défenseurs ne se sont pas concentrés sur la défense des aérodromes, n'ont pas réussi à les mettre hors d'usage (la RAF, convaincue qu'elle finirait par revenir en force, l'a empêché) et n'ont gardé qu'une petite réserve au cas où les Allemands s'empareraient d'un aérodrome. Le décor était donc planté pour l'une des utilisations les plus audacieuses des troupes aéroportées de l'histoire avec les Allemands envahissant avec une idée complètement inadéquate de ce à quoi ils étaient confrontés et les Alliés regardant dans la mauvaise direction.

Bataille dans Rejoint

Avant l'aube du 20 mai, les Ju52 sur les aérodromes grecs tels que Megara, Corinth et Tanagra ont allumé leurs moteurs et ont commencé à décoller. Après les premières, les tempêtes de poussière qui ont été causées sur les pistes sèches et non goudronnées ont bouleversé le calendrier soigneusement planifié car il a fallu du temps pour que les nuages ​​​​s'installent à nouveau. Finalement, cependant, les Ju52 se sont rassemblés puis se sont dirigés vers leur objectif. Malheureusement, le général S ssmann, qui était dans un planeur et devait tomber dans le cadre de la première vague, a été tué lorsque son planeur s'est séparé de son câble de remorquage et s'est écrasé sur l'île d'Égine. Avant que le gros de la première vague n'atteigne la côte de Crète, Fliegerkorps VII avait commencé à assouplir les défenses de l'île et les compagnies de planeurs avaient commencé à débarquer. Les premiers atterrissages en planeur autour de Méléme se sont avérés relativement réussis et le Fallschirmjäger réussi à s'emparer du pont sur la Tavronitis, à détruire les positions antiaériennes et à sécuriser une zone à la périphérie de l'aérodrome. Le 3ème Btn, Luftlande Sturmregiment a commencé à tomber à ce stade et a atterri juste au-dessus de certaines parties des 21e et 23e Btns néo-zélandais, en souffrant gravement, certains étant tués lors de leur chute (les tests effectués plus tard dans la guerre ont réfuté les affirmations australiennes d'avoir tué de nombreux Fallschirmjäger alors qu'ils sont descendus car il a fallu en moyenne 340 coups à un tireur entraîné pour atteindre un tir à 150 m (il est passé à 1 708 à deux fois cette distance) et beaucoup ont été tués alors qu'ils cherchaient des conteneurs d'armes. Le 4e Btn a débarqué à l'ouest du Tavronitis et le 2e Btn a débarqué à l'est de Spilia, tous deux relativement intacts mais rapidement engagés par les forces à proximité. Meindl a rassemblé les troupes de planeurs autour de son QG et s'est retranché dans le périmètre de l'aérodrome et a ordonné à deux compagnies du 2nd Btn de prendre la colline 107, la clé de l'aérodrome de Méléme.

Dans le secteur central, le 3rd Fallschirmjäger Regiment avait bien débarqué mais plutôt dispersé et avec une forte résistance des forces alliées dans la région (principalement les 4th et 10th New Zealand Bdes). Les détachements de planeurs ont atterri et ont atteint leur objectif d'éliminer les piles AA (à un coût élevé) et se sont déplacés vers le sud pour rejoindre le corps principal. Le Btn du Génie a été mal reçu par le 8th Greek Regt autour d'Episkopi. Deux bataillons cependant, ont capturé le village d'Agia et ont mis en place le poste de commandement régimentaire, étant rejoint par le poste de commandement divisionnaire qui avait débarqué à proximité. À midi, les choses semblaient sombres pour les Allemands, seul l'objectif du pont sur la Tavronitis étant sécurisé. Les pertes augmentaient rapidement, surtout parmi les commandants, et de nombreuses poches de Fallschirmjäger ont été épinglés fermement en place. Rien de tout cela n'était connu de l'étudiant qui a ordonné à la deuxième vague de commencer le déploiement. L'avion a dû être ravitaillé à la main ce qui a entraîné un retard, et donc une déconnexion s'est ouverte entre l'arrivée de l'appui aérien et l'arrivée de la deuxième vague de Fallschirmjäger. La poussière était à nouveau un problème et l'avion a donc dû décoller en petits groupes avec le Fallschirmjäger étant livré dans des paquets de penny. Le 2ème Fallschirmjäger Le régiment (moins le 2e Btn) est tombé dans une zone tenue par le 19e Bde australien et les 4e et 5e Regts grecs. Cependant, la combinaison d'une planification avec des informations incomplètes et d'un largage sauvagement dispersé a en fait compté pour les Allemands alors que le 3e Btn (Hauptmann Weidemann) a atterri loin des positions ennemies, s'est formé et s'est dirigé vers l'ouest vers leur objectif de Réthymnon, mais s'est heurté de manière inattendue à une résistance féroce. des civils et de la police armée et n'ont donc pas pu prendre la ville. Deux compagnies du 3e Btn (Major Kroh) sont tombées sur le 2/1 Btn australien tandis que le reste du 3e Btn se sont rassemblés et se sont déplacés vers l'ouest pour soutenir leurs camarades dans la prise de la colline A qui surplombait l'extrémité est de l'aérodrome de Rethymnon. Ils se sont retranchés mais ont fait face à de nombreuses contre-attaques australiennes du 2/1 Australian Btn sous le commandement du lieutenant-colonel Campbell. Le QG régimentaire avec l'Oberst Sturm a atterri entre les deux au-dessus des Australiens du 2/11 et du 4th Greek Regt, avec beaucoup d'entre eux tués ou capturés. Le 1er Fallschirmjäger Régiment avec le 2e Btn, 2e Fallschirmjäger Le régiment largua autour d'Héklion et souffrit le plus de toutes les formations larguées ce jour-là. Ils sont tombés sur la zone de la 14th Infantry Bde avec le 1st Btn tombant à l'ouest et au sud-est de l'aérodrome et pris dans un échange de tirs entre 2/Leicesters, 2/4 Australian Btn et 2/Black Watch, le 3rd Btn tombant à l'ouest de la ville et a commencé à se déplacer vers l'est, une partie du 2e Btn, 2e Fallschirmjäger Régiment (l'autre partie toujours en Grèce) voie d'atterrissage à l'ouest et indemne et la 1ère voie d'atterrissage Btn à l'est intacte. Le 1st Btn s'est finalement rassemblé et s'est déplacé vers l'ouest pour rejoindre le 2nd Btn. Pendant ce temps, les Britanniques du brigadier Chappell cherchaient à être renforcés par le 1/Argyll et le Sutherland Highlanders qui avaient débarqué à Tymbaki le 19 mai et contre-attaquaient à Héklion, chassant le 3e Btn qui avait réussi à se frayer un chemin dans le port. .

A la fin du premier jour, le Fallschirmjäger étaient sur le point de s'accrocher par les ongles et si Freyburg avait utilisé sa supériorité en hommes et en matériel pour contre-attaquer, il aurait pu faire s'effondrer toute l'opération ou, appréciant l'importance des combats autour de Méléme, renforcé l'aérodrome pour empêcher ce que se passerait ensuite. Il s'agit cependant d'une critique rétrospective, car à l'époque, la situation devait être profondément préoccupante pour Freyburg qui avait reçu des informations faisant état d'un grand nombre d'ennemis. Fallschirmjäger larguant tout le long de la côte nord de l'île et toutes ses garnisons attaquées simultanément — image que Student, malgré la maxime de concentration, avait voulu donner. Même ainsi, Student était dans une position difficile. Pour autant qu'il ait pu en juger, les choses s'étaient mal passées un peu partout. Héklion avait tenu, et il n'y avait pas de nouvelles, ce qui signifiait de mauvaises nouvelles, de Réthymnon. Il n'y avait aucun point d'entrée sécurisé ouvert au Gebirgsjäger où que ce soit. Cependant, de nombreux canons alliés AA et d'artillerie de campagne avaient été réduits au silence et ceux qui restaient étaient concentrés à l'est et Fliegerkorps VII battait efficacement les Alliés de jour, perturbant toute contre-attaque de jour. La seule ouverture possible était à l'ouest à Méléme où le Luftlande Sturmregiment avait une petite emprise à la fois sur l'extrémité ouest de la piste et au pied de la colline 107. Pour tester si l'avion pouvait y atterrir, Student envoya un officier d'état-major, Hauptmann Kleye, sur un Ju52 qui atterrit à l'aube du 21 mai. Heureusement, le sol au nord-ouest de la piste était mort pour la plupart des Néo-Zélandais à l'exception de quelques-uns juste au sommet de la cote 107. Kleye a donc été informé de la situation et a redémarré. Après cela, six avions ont atterri sur la piste à 08h00 pour décharger des munitions et des fournitures dont le Fallschirmjäger. Après cela, le flux de Ju52 s'est stabilisé avec le Gebirgsjäger du 100e Gebirgs Le régiment commence à arriver. À ce stade, Student a décidé que son point d'effort maximal serait transféré d'Héklion à Méléme, Meindl étant évacué et remplacé par Oberst Bernhard Ramcke. Son restant Fallschirmjäger seraient largués à l'ouest et à l'est de l'aérodrome pour respectivement renforcer Ramcke et prendre les défenseurs à l'arrière. Malheureusement, ceux qui tombaient à l'est tombèrent sur les Néo-Zélandais et subirent de graves pertes, bien que les survivants aient fortifié le village de Pirgos sur la route entre l'aérodrome et Canea. Le reste est tombé sans incident et après avoir renforcé l'infanterie au pied de la cote 107, l'a attaquée, pour découvrir que les défenseurs s'étaient retirés.

Un coup de chance

Ce que les Allemands craignaient le plus à ce moment-là, c'était une forte contre-attaque locale pour les forcer à s'éloigner de l'aérodrome de Méléme, il y avait certainement suffisamment de forces dans la région avec les 21e, 22e, 23e et 28e (Maori) Btns néo-zélandais. Malheureusement pour les défenseurs, la poursuite des bombardements aériens, la surprise d'une nouvelle forme de guerre, l'absence de bonnes communications et la présence de poches du 3e Btn, Luftlande Sturmregiment qui étaient toujours actifs et déterminés à se faire une nuisance, tous avaient tendance à clouer les défenseurs sur leurs positions et rendaient le flux d'informations et d'ordres très difficile, rendant ainsi une réaction rapide impossible. Au lieu de cela, les défenseurs se sont retirés et une contre-attaque lourde a été lancée, impliquant le remplacement des deux bataillons néo-zélandais qui devaient la mener par deux bataillons australiens, qui ont été redéployés des environs de Réthymnon. La contre-attaque a commencé tardivement et a réussi à atteindre le périmètre de l'aérodrome après avoir été bloquée par les Allemands fortifiés à Pirgos. Le commandant du 22e Btn néo-zélandais, le lieutenant-colonel LW Andrew VC s'était méfié de sa mission de défendre non seulement l'aérodrome mais aussi une zone assez large autour de celui-ci, de sorte que pour le défendre, il a été contraint de déployer ses compagnies. de sorte qu'ils ne pouvaient pas se soutenir et qu'il n'avait aucune réserve. Il avait tenté une contre-attaque pour reprendre l'extrémité ouest de la piste (et empêcher les atterrissages aventureux des Ju52) mais elle avait échoué. Avec peu d'aide de la brigade sous la forme de deux compagnies, il décide de se retirer pour raccourcir son périmètre pour éviter que ses compagnies ne soient dépassées une à une, son bataillon souffrant déjà de la pression allemande continue. Cela a effectivement remis la bataille aux Allemands car le tir direct ne pouvait plus être abattu sur l'aérodrome et les Allemands pouvaient commencer à renforcer le Fallschirmjäger avec le 5 Gebirgs Division. Cependant, ce processus ne commencerait que lentement car il y avait encore des tirs indirects sporadiques sur l'aérodrome.

En mer, la présence continue d'un grand nombre de navires de la Royal Navy avait, jusqu'aux révélations Ultra, semblé inexplicable face à une totale Luftwaffe supériorité aérienne, mais on sait maintenant que le renseignement sur les transmissions avait averti les Britanniques que la force initiale de la 5e division Gebirgs (3e Btn, 100e Gebirgs Régiment) étaient en route pour renforcer le Fallschirmjäger. Le convoi avait quitté le port du Pirée le 19 mai et avait atteint l'île de Milos le lendemain où ils se reposaient. Il quitta Milos ce soir-là alors que le deuxième groupe quittait le Pirée.Vers 23h00, il fut localisé par une force de la Royal Navy composée de trois croiseurs et quatre destroyers au moment où il contournait le cap Spatha et, malgré les vaillants efforts d'un destroyer italien, coula la majorité du convoi avec de lourdes pertes. Le 3e Btn a cessé d'être une force de combat efficace avec environ 250 survivants récupérés dans l'eau, bien qu'un groupe d'environ 100 personnes ait réussi à débarquer avec leurs armes. Plus tard dans la journée, une autre force de la Royal Navy (quatre croiseurs et trois destroyers) a localisé le deuxième convoi à l'aube mais qui a réussi à battre en retraite tandis que le Luftwaffe distrait les navires britanniques qui ont dû se retirer sous la pression croissante des attaques aériennes allemandes. Plus tard dans la journée, le Luftwaffe a monté une offensive majeure contre tous les navires britanniques qui pourraient être trouvés et a coulé deux croiseurs et quatre destroyers, tout en endommageant trois autres navires.

Conscient de la gravité de la situation à Méléme, Freyburg décida de lancer une importante attaque de nuit pour chasser les Allemands de l'aérodrome mais, comme il craignait toujours une invasion maritime, ne réussit pas à engager rapidement deux des Btns néo-zélandais (18e et 20th) et a plutôt lancé un plan complexe pour déplacer un Btn australien pour soulager le 20th qui avancerait ensuite pour renforcer le 28th. Freyburg a confié l'opération au brigadier Edward Puttick qui n'a pas réussi à concentrer des forces supplémentaires pour soutenir Hargest. Les Australiens sont arrivés en retard et l'opération n'a donc commencé qu'à 3h30 du matin et la plupart de l'action s'est donc déroulée pendant la journée Luftwaffe était en mesure d'intervenir. Les Néo-Zélandais ont également rencontré les restes du 3e Btn qui se cachaient dans le sol accidenté à l'est de l'aérodrome et ainsi l'attaque s'est complètement enlisée. À ce moment-là, l'après-midi du 22, les Allemands renforçaient rapidement leurs forces en Crète avec le 5e Gebirgs Division sous Generalmajor Julius Ringel, malgré les tirs d'artillerie continus sur l'aérodrome. La 5e brigade néo-zélandaise se retire ainsi de ses positions avancées à Piragos, à un mille à peine de Méléme. A partir de ce point le Gebirgsjäger assumerait une plus grande part des combats. Ringel a divisé les forces allemandes à Méléme en trois kampfgruppe (battlegroups) KG Sch tte (basé vers le 95e Gebirgs Pioneer Battalion) devait défendre Maleme et s'étendre doucement vers l'ouest pour capturer Kastelli. KG Ramcke (les vestiges renforcés de la Luftlande Sturmregiment) devait se déplacer vers la mer puis avancer vers l'est le long de la côte tandis que le KG Utz (1er et 2e Btns, 100e Gebirgsjäger Régiment et 1er Btn, 85e Gebirgsjäger Regiment) devait marcher vers l'est au-dessus des montagnes dans l'espoir de déborder les positions alliées.

La marée tourne

Ce plan a été mis en œuvre le lendemain 23 mai. Le KG Utz s'est déplacé dans les montagnes et dans l'après-midi, il avait été arrêté au village de Modi où les Néo-Zélandais avaient établi une position de blocage. De violents combats ont éclaté à propos de la position de Modi et les Néo-Zélandais ont été contraints de se retirer alors que des éléments de la Gebirgsjäger les a débordés. Cela signifiait que l'artillerie de couverture devait se retirer vers une position plus sûre et ainsi l'aérodrome de Méléme était finalement libre de l'artillerie alliée. KG Schütte, dans son avancée vers Kastelli, s'est heurté à une résistance féroce mais non coordonnée de la part de civils armés, dont des femmes et des enfants. Alors que combattre les troupes régulières alliées était assez dur, combattre les Crétois était encore pire car ils n'avaient aucun scrupule à mutiler les morts ou les blessés allemands qui leur tombaient sous les mains. Finalement, les Allemands ont annoncé que pour chaque Allemand torturé trouvé, dix Crétois seraient exécutés, mais cela semble avoir peu d'effet.

Le 24 mai, les Allemands étaient désormais renforcés à grande échelle et avaient été réapprovisionnés au point où ils pouvaient commencer à adopter des tactiques conventionnelles soutenues par la puissance aérienne tactique et leur propre artillerie. À la surprise des Alliés, les Allemands avaient fait venir de l'artillerie sur l'île. C'était du jamais vu en 1941, l'artillerie étant considérée comme trop encombrante et lourde pour les opérations aéroportées. Les Allemands l'avaient réussi en déployant l'un des premiers canons sans recul vus en Europe. Le canon sans recul avait été inventé par un officier de marine américain, le commandant Davis pendant la Première Guerre mondiale, et était très basique. Davis a estimé que si deux canons étaient placés dos à dos et tirés simultanément, le recul des deux s'annulerait. Il a fabriqué une arme à feu avec une seule chambre centrale et deux canons tournés dans des directions opposées. Un baril contenait un projectile explosif, l'autre un poids équivalent de graisse et de plomb. Lorsque la cartouche centrale a explosé, les deux projectiles ont été envoyés dans leurs canons à des vitesses identiques rendant l'ensemble du mécanisme sans recul. L'obus explosif atteignit sa cible tandis que la liasse de graisse et de grenaille se désintégra dans l'air. Le canon Davis a été acheté par les Britanniques et des expériences ont été menées pour voir s'il pouvait être utilisé comme arme anti-sous-marine, mais la guerre a pris fin avant la fin des essais. La société allemande Rheinmetall a continué à expérimenter l'idée et l'a finalement réduite à une forme beaucoup plus simple. Raisonnant que le recul pourrait encore être contrebalancé si le « contre-coup » éjecté était plus petit mais plus rapide, ils ont découvert que l'obus pouvait être contrebalancé par un flux de gaz se déplaçant à très grande vitesse à travers une buse dans la culasse du canon. Le LG40 était de calibre 75 mm, pesait 320 livres et tirait un obus hautement explosif de 13 livres à une portée de 6,8 km. Le canon conventionnel de 75 mm de l'armée allemande pesait 2 470 livres et tirait le même obus à une portée de 9,4 km. Ainsi, le fusil sans recul permettait pratiquement la même puissance de feu qu'une pièce d'artillerie conventionnelle avec les deux tiers de la portée mais un huitième du poids.

Le début de la fin

Le 25 mai commence la partie décisive de la bataille de Crète. Les Allemands avaient atteint la position de blocage de la Nouvelle-Zélande à Galatas et l'avaient attaquée. Après d'âpres combats, les Néo-Zélandais sont finalement chassés du village par les Allemands qui sont à leur tour chassés par une contre-attaque. Les Néo-Zélandais, cependant, étaient trop faibles pour tenir et se sont retirés dans la nuit, permettant au Gebirgsjäger occuper le village et ouvrir la voie à une avance sur Canée. Les Allemands poursuivent leur avance et le 27 mai, la décision est prise d'évacuer les forces alliées en Crète et la garnison se prépare donc à se retirer vers le sud. Les Allemands n'ont pas réalisé ce qui se passait et ont continué à pousser leurs attaques contre Canea avec deux nouveaux Gebirgs régiments qui avaient été transportés par avion. Au sud-ouest de Suda, les Australiens et les Néo-Zélandais ont monté une série de contre-attaques pour maintenir les Allemands en déséquilibre et couvrir la retraite.

Le 28 mai 85 Gebirgsjäger Le régiment, qui avait été envoyé à travers les montagnes pour couper la route Canea à Rethymnon, s'est retrouvé dans une position de blocage au village de Stilos, piloté par le 23e Btn néo-zélandais soutenu par de l'artillerie et des chars. La bataille fit rage d'avant en arrière mais un petit Gebirgsjäger La force a réussi à déborder la position néo-zélandaise et à capturer le pont sur la route côtière principale juste au sud de Kalami. Après avoir capturé le pont, les charges ont été rapidement retirées, car le pont était vital pour le mouvement allemand vers l'est. L'artillerie et les mortiers ont été avancés et après avoir pris soin des chars, ils ont également réduit au silence l'artillerie alliée, forçant les Néo-Zélandais à se désengager et à battre en retraite vers le sud. Le 28 mai également, un autre kampfgruppe, KG Wittmann a été envoyé le long de la route côtière pour soulager les nombreuses poches de Fallschirmjäger qui avait tenu tout ce temps sur la route d'Héklion, dont un certain nombre avait été renforcé par de petits largages les 23 et 24 mai. Une fois là-bas, il se combinerait avec le Fallschirmjäger et capturer l'aérodrome. Le KG Wittmann a réussi à avancer à environ trois milles au-delà de Suda mais a été arrêté par un groupe de "Layforce", une unité de commandos britanniques qui avait débarqué à Suda dans les nuits du 24 au 26 mai. Avec deux Btns néo-zélandais, ils ont bloqué l'avance allemande pendant un certain temps, mais les Allemands ont réussi à les forcer à se retirer et à prendre contact avec le 85e Gebirgsjäger Régiment qui combattait alors autour de Stilos. Les deux groupes ont repris leur avance vers l'est, rencontrant le corps principal de Layforce accompagné d'une compagnie d'infanterie australienne. Après d'âpres combats, les Allemands ont tourné le flanc allié en traversant les montagnes et la Layforce s'est donc retirée pendant la nuit. Les Allemands reprirent à nouveau l'avance et atteignirent Réthymnon au début de l'après-midi du 29 mai. Aucune autre avancée n'a été considérée comme possible jusqu'à ce que les voitures blindées et l'artillerie soient amenées, car les Australiens occupaient toujours des positions dans les montagnes au sud. Pendant ce temps, la garnison d'Héklion est évacuée au prix de deux destroyers et les Allemands qui entourent toujours la ville, ne trouvant aucune résistance, l'occupent le 29 mai.

Le lendemain voit l'arrivée de l'artillerie lourde pour les Allemands et le début du bombardement des positions alliées sur les hauteurs entourant Réthymnon. Les troupes dans ces positions n'avaient pas reçu l'ordre de se retirer et ne voyaient donc aucun moyen de sortir de leur position, sauf en se rendant. Quelque 700 soldats alliés ont été capturés ainsi qu'un certain nombre de Fallschirmjäger qui ils avaient fait prisonnier. KG Wittmann repart et prend contact d'abord avec un groupe de Fallschirmjäger à partir du 2 Fallschirmjäger Régiment à 09h00 puis à midi avec une patrouille du 1er Fallschirmjäger Régiment qui avait été retranché près d'Héraklion. Les kampfgruppe puis a pris possession de l'aérodrome où il a été rejoint par une petite force italienne qui avait été débarquée à Sitia la veille et a ensuite avancé vers le village d'Ierapetra sur la côte sud à 22h00. Ils ont rencontré peu de troupes alliées, car l'évacuation principale avait en fait lieu sur la côte sud à Sphakia, les forces alliées se retirant en fait vers le sud et non vers l'est comme les Allemands l'avaient initialement supposé. Les Allemands, une fois qu'ils ont constaté que les forces alliées n'étaient nulle part en vue dans la moitié est de l'île, ont immédiatement commencé à se déplacer vers le sud le 29 mai (ceux à l'est se déplaçant le 30 mai) pour mettre fin à la bataille. L'avance était menée par les deux bataillons du 100e Gebirgsjäger Régiment qui a atteint Keres mais a été arrêté par une action d'arrière-garde déterminée. L'avance s'est poursuivie le 30 mai lorsque l'arrière-garde s'est retirée, mais a de nouveau été arrêtée au col d'Imbros. Les Allemands maintinrent cependant la pression et le 30 mai au soir, ils étaient à moins de trois milles de Sphakia, le reste de l'île étant totalement aux mains des Allemands. Les dernières troupes alliées, dont environ 14 500 avaient été évacuées, ont été enlevées tôt le 1er juin, le général Freyburg partant le 30 mai en hydravion. Les troupes alliées restantes ont reçu l'ordre de se rendre à 09h00 le 1er juin, laissant les Allemands contrôler la Crète.

Conclusion

La bataille de Crète était une victoire allemande mais coûteuse. Sur une force d'assaut d'un peu plus de 22 000 hommes, les Allemands ont subi quelque 5 500 pertes, dont 3 600 ont été tués ou portés disparus au combat. Près d'un tiers des Ju52 utilisés dans l'opération ont été endommagés ou détruits. Les Alliés ont subi près de 3 500 victimes (dont un peu plus de 1 700 ont été tués) et près de 12 000 ont été faits prisonniers. La Royal Navy a subi 1 porte-avions, deux cuirassés, six croiseurs et sept destroyers gravement endommagés et trois autres croiseurs et six destroyers coulés avec la perte de plus de 2 000 hommes. La RAF a perdu quelque quarante-sept avions dans la bataille. Le nombre exact de soldats grecs et de civils crétois morts pendant les combats ne sera jamais connu.

En raison des énormes pertes subies par le Fallschirmjäger en Crète, il a été interdit par Hitler de monter des opérations à grande échelle à l'avenir et à part quelques opérations à petite échelle, a principalement servi d'infanterie d'élite pour le reste de la guerre. Alors que beaucoup considéraient cela comme une erreur hitlérienne typique, il faut considérer les lourdes pertes subies par les forces aéroportées alliées en Normandie et l'échec de l'opération Market Garden en septembre 1944. Les grandes forces aéroportées ne sont plus vues dans les forces militaires occidentales et celles qui restent ont tendance à se concentrer sur les opérations d'intervention et de déploiement rapide et l'on se demande donc si la décision d'Hitler n'a pas de mérite après tout. Les Gebirgsjäger qui ont été enrôlés dans l'opération au dernier moment ont fait un travail admirable, comme ils l'ont fait tout au long de la guerre. Le fait que l'opération ait été entreprise trois semaines seulement après la chute de la Grèce témoigne de la souplesse, de l'ingéniosité et de la détermination des Allemands qui ont dû surmonter d'immenses difficultés logistiques. Cependant, l'opération allemande avait été mise en danger dès le début par une planification hâtive (L'étudiant aurait dû débarquer le Fallschirmjäger plus loin des aérodromes, concentrés sur un ou deux points et ramenant les convois dans la journée où les Luftwaffe aurait pu les couvrir adéquatement), un excès de confiance, une surestimation des sympathies de la population locale envers les envahisseurs, des renseignements insuffisants et une mauvaise reconnaissance. L'objectif propre à la Fallschirmjäger était probablement Malte, suivie de la Crète et de Chypre, car Malte était la clé de la Méditerranée centrale et de l'étroit goulet d'étranglement que le trafic allié est-ouest et le trafic de l'axe nord-sud devaient passer pour ravitailler leurs forces respectives en Afrique du Nord. La prise de Malte aurait pu faire en sorte que Rommel et l'Afrika Korps se trouvent dans le delta du Nil et sur les rives du canal de Suez. Enfin, cela a retardé le début de l'opération Barbarossa d'environ six semaines, bien que l'impact exact de cela ne puisse être quantifié car un retard par rapport à la date de début proposée du 15 mai aurait de toute façon été nécessaire en raison des pluies de fin de printemps et du dégel de la neige en hiver. .

Les opérations britanniques en Crète ont été entravées par le mauvais état de nombreuses unités après la campagne de Grèce, l'indécision, l'incompréhension, le manque d'informations (au moins lorsque les combats ont commencé) et les mauvaises communications dans la chaîne de commandement, à la fois en Crète même. de la Crète à l'Egypte. L'ordre à Freyburg de préserver les aérodromes pour l'utilisation future de la RAF (ce qu'ils n'ont jamais fait) s'est avéré être un exemple. L'importance des interceptions Ultra a été diluée en ne révélant pas la source exacte de l'information à Freyburg qui a continué à se concentrer sur la menace d'une attaque amphibie. Il n'y avait pas de plan de défense clair et ce qui a été entrepris l'a été à la dernière minute. La défense de l'île était improvisée et avec les Britanniques à plein régime dans le reste de l'Afrique du Nord et du Moyen-Orient, les hommes et le matériel nécessaires à la défense de la Crète ne pouvaient être épargnés. Aucun des commandants impliqués aux niveaux supérieurs de commandement n'est reparti avec des lauriers (à l'exception de Cunningham qui a apprécié l'impact de la puissance aérienne sur la puissance navale et les conséquences stratégiques pour les Alliés d'une défaite britannique en Crète et la possibilité d'un changement de l'équilibre des forces navales en Méditerranée) et ont montré trop peu d'agressivité, car leur appréciation de la situation était toujours en retard sur les événements, ce qui n'a jamais gêné les Allemands alors que leurs chefs menaient du front. Il y a également eu une interférence considérable avec le commandement de Wavell depuis Londres, en particulier Churchill, qui a été enregistrée par le major-général Sir John Kennedy, chef des opérations de l'état-major général, déclarant « Je ne vois pas comment nous pouvons gagner la guerre sans Winston, mais d'un autre côté, je ne vois pas comment on peut gagner avec lui. » (Baldwin, 1977, p. 42)

Bibliographie et lectures complémentaires


Livres pas sur Amazon

Buckley, Christophe. Grèce et Crète 1941, HMSO, Londres, 1977.
Croix, Philippe de Ste. Opérations aéroportées, Salamandre, Londres, 1978.
Hetherington, John. Invasion aéroportée : l'histoire de la bataille de Crète, Allen & Unwin Ltd, Londres, 1944.
MacDonald, Callum. La bataille perdue - Crète 1941, Macmillan Publishing, Londres, 1993.
Miller, Keith Nicholls, Mark et Smurthwaite, David. Touch and Go - La bataille de Crète 1941, National Army Museum, Londres, 1991.
Simpson, Tony. Opération Mercure - La bataille de Crète, 1941, Hodder et Stoughton, Londres, 1981.
Stewart, je. La lutte pour la Crète : une histoire d'opportunité perdue, Oxford University Press, Londres, 1966.
Thomas, David. Victoire nazie : Crète 1941, Stein et Day, New York, 1972.

Articles de revues/magazines

Baldwin, Hanson W. 'Crète - Là où la Grande-Bretagne et l'Allemagne se sont trompées' dans Journal de la Défense, septembre / octobre 1977 (Tome 3), p. 34 - 47.
Bell, Brig (Retd) A T J. 'La bataille pour la Crète - La vérité tragique' dans le Journal des forces de défense australiennes, mai / juin 1991, p. 15 - 19.
Cunningham, l'amiral Sir Andrew B. 'La bataille de Crète' publié comme supplément à la Gazette de Londres du vendredi 21 mai 1948 au lundi 24 mai 1948. Dépêche originale aux Lords Commissioners of the Admiralty en date du 4 août 1941.
Falvey, Denis. 'La bataille pour la Crète - Mythe et réalité' dans le Journal de la Society for Army Historical Research, été 1993, p. 119 - 126.
Murray, Williamson. 'Crète' dans Le Journal trimestriel d'histoire militaire, Été 1991, Volume 3, Numéro 4, pp. 28 - 35.
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Sites Internet

La bataille de Crète
La bataille de Crète, 1941
Fallschirmjager allemand 1936-1945

Quel était le Bataille de Crète ?

Après leur conquête réussie de la Grèce en avril 1941, les Allemands tournèrent leur attention vers l'île de Crète. Sa capture leur donnerait une base utile en Méditerranée orientale et en priverait l'usage aux Britanniques. Hitler était plus préoccupé par sa prochaine invasion de l'Union soviétique, mais il a approuvé le plan du général Kurt Student pour une attaque aéroportée audacieuse utilisant son parachute d'élite de la Luftwaffe et ses forces aéroportées.

Il y avait environ 40 000 soldats britanniques, du Dominion et grecs en Crète, dont beaucoup avaient été évacués de Grèce. 'Creforce', comme on l'appelait, était commandé par le major-général néo-zélandais Bernard Freyberg VC. L'île montagneuse était difficile à défendre et Freyberg n'avait pas d'avion – seulement une poignée de chars et quelques radios. Malgré cela, les services de renseignement l'ont averti amplement de l'attaque allemande et il bénéficiait d'un puissant soutien de la Royal Navy. Ces deux atouts cruciaux offraient la possibilité de remporter une victoire qui remonte le moral.


Opération Mercury : l'invasion aéroportée allemande de la Crète 1941

L'opération Mercury, l'invasion aéroportée allemande de la Crète est une étape historique, la seule fois où un objectif stratégique a été capturé en utilisant uniquement la puissance aérienne.Les paysages montagneux majestueux de la Crète et son littoral époustouflant offrent des vues impressionnantes sur les actions dramatiques qui ont conduit à l'éjection des forces du Commonwealth. Malgré un fort développement touristique, le cours de la bataille peut se suivre à travers un terrain peu perturbé depuis 1941.

Les premiers assauts allemands en parachute et atterrissages de planeurs sont explorés depuis les premiers revers autour de Maleme, Chania, Rythmnon et Héraklion, jusqu'au combat décisif pour la colline 107, qui dominait l'aérodrome décisif de Maleme. Les troupes de montagne ont été débarquées par voie aérienne sous le feu, certaines atterrissant même sur les plages à côté. La bataille pour l'intérieur de l'île commença alors. La visite examine comment, malgré le fait qu'elles ont été alertées par le trafic radio ultra-crypté de la Luftwaffe, les forces du Commonwealth ont été forcées de quitter l'île. Nous suivons les retraites épiques des Alliés à travers les Montagnes Blanches au sud de l'île. De nombreux soldats britanniques, australiens et néo-zélandais ont parcouru l'île en un rien de temps par la Royal Navy, depuis les criques rocheuses cristallines de la Méditerranée autour de Sfakia.

Premier jour : Arrivée.
La Canée, située à l'ouest de la Crète, où nous passons quelques nuits, a été considérablement endommagée lors des combats de mai 1941. Aujourd'hui, c'est une belle ville portuaire grecque, pleine de délicieuses tavernes, agréables pour s'asseoir au soleil ou profiter d'un repas du soir atmosphérique. En 1941, La Canée était surpeuplée de réfugiés et de nombreuses réserves ou unités logistiques du Commonwealth, y compris des retardataires et des restes d'unités récemment évacuées de la Grèce continentale. La visite du champ de bataille, à partir d'ici, retrace l'invasion allemande de l'île de Crète, la seule et unique fois dans l'histoire où un objectif stratégique a été capturé par la seule puissance aérienne.

Deuxième jour : Maleme et Prison Valley.
Nous faisons un court voyage vers l'ouest le long de la côte pour voir les positions de la brigade néo-zélandaise qui ont sécurisé l'aérodrome de Maleme. La majorité des unités du Commonwealth néo-zélandais étaient situées à l'ouest de l'île, tandis que les Australiens étaient à l'est à Rethymnon et Héraklion, avec de nombreuses unités britanniques à leurs côtés. Les raids aériens de la Luftwaffe vers 6 heures du matin le 20 mai 1941 ont suffisamment ralenti pour que les Néo-Zélandais à Maleme se retirent à 7 h 30. Au lieu de la deuxième vague anticipée de « haine » de la Luftwaffe, un bruit lancinant menaçant s'est approché alors qu'une armada d'avions de transport allemands Ju 52 dégorgeait des masses de parachutistes du Gruppe West au-dessus de l'aérodrome. Au même moment, quelque 35 planeurs DF 230 ont atterri à travers la fumée et la poussière encore suspendues dans l'air par les bombardements de la Luftwaffe.

En se tenant sur le pont Travonitus, l'un des objectifs du planeur, nous pouvons voir l'étendue et la direction des atterrissages en parachute et en planeur allemands autour de l'aérodrome et à travers la défense du Commonwealth sur la colline 107 derrière lui. Nous discutons du point de vue du parachutiste allemand, du planeur et du pilote de transport JU 52 de l'assaut à ce stade. La vue depuis le pont clarifie le point de vue de la défense néo-zélandaise, en dessous offre la vue allemande Fallschirmjäger, épinglée au niveau du sol. Le général Meindl’s Stürm Regiment a été gravement mutilé lors de ces premiers débarquements. L'ascension des pentes inférieures de la colline 107 donne une meilleure appréciation de la bataille du "pauvre homme" que les défenseurs néo-zélandais ont combattu contre les attaquants allemands aéroportés technologiquement supérieurs, extrêmement motivés, mais plus nombreux.

Nous visitons le poste de commandement du 22e bataillon néo-zélandais qui surplombe la piste de l'aéroport. De cet endroit, nous enquêtons sur la perte de la colline 107, le terrain clé, l'action décisive qui affecterait l'issue de la bataille pour la Crète. Bien que la piste soit sous le feu de l'artillerie, la 5e division allemande Gebirgsjäger (montagne) a commencé son assaut aéroterrestre, renforçant de manière décisive l'effort de parachutage et de planeur. Vingt des soixante premiers avions qui ont atterri sont devenus des épaves totales. Nous passons du temps au cimetière militaire allemand de Maleme pour discuter du coût.

Plus tard dans la même journée, nous traversons les hauteurs intermédiaires pour raconter l'histoire de l'assaut en parachute du Fallschirmjäger Regiment 3 dans Prison Valley, où Gruppe Mitte offrait un soutien parallèle. On peut voir la zone de largage où le III Bataillon a été massacré par des tirs au sol, et où les I et II Bataillons parviennent à sécuriser un logement près de la prison, qui existe toujours et est utilisée aujourd'hui. De durs combats ont suivi pour le village de Galatas, qui dominait les zones de largage allemandes à basse altitude et nous pouvons parcourir la route de la contre-attaque du Commonwealth, menée avec deux chars de soutien, qui a escaladé la colline et fait irruption sur la place du village parmi les Allemands. L'avancée de la vallée de la prison depuis Gruppe Mitte finirait par rejoindre le Gruppe West de Meindl's venant le long de la côte, également en direction de La Canée où nous revenons pour un repas du soir traditionnel dans l'une des tavernes du port.

Troisième jour : La Canée et la baie de Souda
C'est une journée délicieuse passée surplombant la baie de Souda, où tant de navires alliés ont été touchés et coulés par la Luftwaffe. Le paysage est magnifique. Nous visitons le cimetière de guerre du Commonwealth, où le détachement de planeurs allemands Altmann effectue une série catastrophique d'atterrissages forcés au milieu de formations rocheuses déchiquetées sous le feu. Juste au sud de La Canée se trouve l'endroit où les planeurs de l'Oberleutnant Genz attaquent avec succès une batterie antiaérienne alliée. Enfin, il est possible de voir le terrain de la 42e rue, où des éléments des 19e brigades australiennes et 5e néo-zélandaises contre-attaquent soudainement et contrôlent l'avance de l'avant-garde allemande sur la baie de Souda.

Quatrième jour : Retraite et évacuation alliées
Depuis la baie de Souda, nous couvrons le retrait épique des Alliés à travers les paysages spectaculaires des Montagnes Blanches. Une série d'actions d'arrière-garde désespérées ont été menées à Stilos, Babali Hani et Vrysses pour vérifier l'avancée des éléments du 5e Gebirgsjäger, frappant à travers la campagne pittoresque pour couper le retrait du Commonwealth en direction du côté sud de l'île, pour être évacué par la Royal Navy .

Alors que les troupes de montagne allemandes continuaient vers l'est en direction de Réthymnon, nous suivons la route alliée à travers la colonne vertébrale des montagnes Blanches jusqu'à ce que nous descendions vers la petite plage pittoresque de Sfakia, où l'évacuation de la Royal Navy a eu lieu. L'une des voies d'évacuation jusqu'à la plage suit la ligne des gorges d'Imbrou, que nous pouvons reconstituer, pour ceux qui sont prêts pour la descente continue de trois heures. L'alternative est quelques 'sherberts' ou de la bière au soleil sur la plage, en attendant les intrépides qui veulent arpenter les gorges. Beaucoup d'histoire peut être discutée autour d'une bière.

Cinquième jour : La bataille de Réthymnon
C'est le jour où nous quittons La Canée et conduisons vers le sud pour nous arrêter à Frangokastello et au monastère de Prevalli où le sous-marin HMS Thresher a décollé 78 évacués survivants, aidés par la population crétoise locale, en juillet. Elle a été suivie par le sous-marin HMS Torbay qui a enlevé 130 survivants le mois suivant, le plus grand nombre de personnes jamais entassées dans un seul sous-marin en temps de guerre. Nous pouvons nous tenir debout sur les falaises et surplomber le lieu d'évacuation proprement dit.

Le prochain objectif est Réthymnon, où nous couvrons la bataille près de Stavomenos, une station balnéaire. L'ensemble de la zone, les zones de largage et les villages dispersés à l'origine se sont maintenant tous combinés en une ville touristique, mais il en a survécu suffisamment pour raconter l'histoire. Nous discuterons du repoussement réussi par la 19e brigade australienne du Gruppe Mitte, des débarquements de la deuxième vague, qui ont eu lieu dans l'après-midi du premier jour, le 20 mai. Les avions ont été abattus depuis les hauteurs à l'intérieur et autour de l'aérodrome local. Déjeuner et boissons dans un merveilleux restaurant surplombant l'ensemble du champ de bataille et est l'endroit idéal pour décrire la bataille, un verre à la main, un café ou une bière.

Sixième jour : La bataille d'Héraklion
Après s'être enregistrés la veille au soir, nous commençons la visite du côté du port de cette ancienne ville portuaire et visitons le musée de Crète, qui contient une section sur la bataille de 1941 et la résistance crétoise. Le Fallschirmjäger Regiment 2 de l'Oberst Brauer's Fallschirmjäger Regiment 2 s'étendait sur six à sept milles carrés au cours de la deuxième vague de parachutage de l'après-midi. La 14e brigade de Chappel était bien équipée et regroupée autour de l'aérodrome. Quinze avions de transport Ju 52 ont été abattus en l'espace de deux heures et la chute a été une catastrophe. Nous nous rendons sur les hauteurs surplombant l'aéroport d'Héraklion, où l'on peut voir la plupart des zones de largage et des sites de défense contestés. Les Allemands ont perdu 950 hommes enterrés ici. Ils se sont accrochés jusqu'à ce qu'ils soient finalement relevés après l'évacuation par les forces allemandes avançant à l'est de Maleme.

Dans l'après-midi, nous visitons l'ancien palais minoen de Knossos, un contraste culturel avec ce que nous avons couvert auparavant. À proximité, il est possible d'enquêter sur le site d'enlèvement du général allemand Heinrich Kreipe, arraché de sa voiture à un carrefour " 8216T" (maintenant un rond-point moderne) par une équipe combinée britannique et grecque du SOE en avril 1944. Il a été emmené à 75 miles à travers les montagnes au cours d'un voyage épique de 17 jours avant d'être emmené hors de l'île par une vedette britannique. Nous pouvons voir des parties de la route des kidnappings.

La dernière soirée de fête est à Héraklion, une autre soirée atmosphérique, avant de rentrer à la maison le lendemain.


20/05 – Opération Mercure

Deux parachutistes allemands surveillant un incendie lointain en Crète. Bien que ces hommes soient lourdement armés de fusils et de mitraillettes, de nombreuses troupes aéroportées ont eu du mal à trouver des armes une fois au sol. (Imgur)

En ce jour à 1941, l'invasion allemande de Crète a commencé. Abritant les anciens Minoens, la première civilisation avancée de l'Europe, l'île grecque occupait une place importante dans le la Seconde Guerre mondiale bataille pour la Méditerranée : depuis ses ports et ses pistes, Britanique les forces aériennes et maritimes dominaient la région et menaçaient les champs pétrolifères roumains, une partie importante de l'effort de guerre de l'Axe. Après l'échec de l'Allemagne à détruire les défenses aériennes de la Grande-Bretagne à l'été 1940, Hitler voulait désespérément une nouvelle victoire. Dans 1941, les Panzers sont entrés en Grèce et au printemps de cette année-là, le pays était sous le contrôle de l'Axe. Mais la Crète est restée aux mains des Alliés, défendue par plus de 40,000 troupes troupes helléniques et du Commonwealth. Armé d'une toute nouvelle capacité militaire - l'élite chuteschirmjägers, ou parachutistes – Hitler a ordonné une invasion aéroportée de l'île. Leur mission, nom de code Opération Mercure, était de s'emparer des aérodromes alliés, permettant une force beaucoup plus importante de Gebirgsjägers (troupes de montagne) pour arriver par avion de transport et sécuriser l'île.

La route allemande vers la Crète. Bien qu'étant une petite île, la Crète était un important bastion méditerranéen, sa perte a été un coup dur pour la confiance des Alliés. (Visites œnologiques à Héraklion, Crète)

À 8 heures du matin le 20 mai, des milliers d'Allemands tombaient du ciel bleu clair. À Maleme aérodrome, les défenseurs néo-zélandais ont choisi chuteschirmjägers en l'air avec des tirs bien placés, les quelques chanceux qui ont atteint le sol ont été rassemblés ou abattus sur place. Selon la doctrine allemande, les parachutistes ont sauté sans armes personnelles à Maleme, les caisses contenant leurs fusils avaient été perdues en raison de dysfonctionnements des parachutes. En conséquence, la majorité des assaillants ont été tués ou blessés dans les premières heures alors qu'ils luttaient pour trouver des armes. Les trois Von Blücher frères, servant dans différents secteurs, ont tous été tués dans les premiers jours. Une série d'échecs du renseignement allié, cependant, a entraîné l'abandon d'aérodromes clés. Les troupes grecques restantes, bien qu'engagées, manquaient dangereusement d'armes et de munitions. Après plusieurs jours de durs combats, les Allemands avaient pris pied sur l'île et bientôt, gebirgsjägers explosaient sur des motos, s'emparant rapidement de positions clés. Bien que les habitants se soient battus le –, un vieil homme crétois a battu un Fallschirmjäger à mort avec sa canne, et des foules de vieilles femmes ont poignardé plusieurs autres Allemands à mort avec des couteaux de cuisine - les troupes alliées ont finalement été forcées de se retirer vers le sud. Avant le 28 mai, seulement 500 Les troupes du Commonwealth et helléniques sont restées sur l'île, où elles ont fui vers les montagnes aux côtés de la résistance grecque.

Troupes du Commonwealth – De Grande-Bretagne, d'Australie ou de Nouvelle-Zélande – équipant un canon antiaérien sur un aérodrome crétois. (Wikimedia Commons)

Après 13 jours de combats brutaux, la Crète était fermement aux mains des Allemands. Les Alliés avaient été expulsés de l'île, perdant un important bastion régional et subissant une réduction massive de leur force navale aux mains des bombardiers allemands. En représailles à la résistance de la Crète, les occupants allemands ont massacré des centaines d'habitants pour un comportement présumé « partisan ». Mais bien que l'opération Mercury ait été un succès allemand, elle a eu un coût incroyable. Selon Fallschirmjäger le commandant Kurt étudiant, la Crète était “… la mort de la force aéroportée”. Après l'invasion incroyablement coûteuse au cours de laquelle les assaillants avaient manqué d'armes et d'élément de surprise, Hitler est devenu convaincu que les invasions aéroportées étaient un gaspillage d'hommes et de ressources. Comme l'invasion beaucoup plus importante de la URSS a commencé plus tard en juin 1941, les troupes aéroportées allemandes ont été maintenues fermement au sol toute possibilité de futur aéroporté Fallschirmjäger les déploiements étaient terminés.


L'invasion de la Crète par Hitler - La première invasion aéroportée de l'histoire militaire

À la fin du printemps 1941, le mastodonte allemand roulait toujours à travers l'Europe et avait récemment conquis la Yougoslavie et la Grèce et avait jeté son dévolu sur les plus de quarante mille soldats britanniques, du Commonwealth et grecs déterminés à tenir l'île de Crète. Sous la direction du général Kurt Student, l'Allemand conçut l'opération Merkur (Mercury).

C'était un plan audacieux qui a abouti à une victoire coûteuse pour les Allemands. Il a vu la première utilisation massive de l'élite allemande Fallschirmjäger, mais a également été la dernière opération aéroportée importante menée par les nazis pendant la Seconde Guerre mondiale.

Le prélude de la bataille a commencé en octobre 1940 lorsque les Italiens ont attaqué la Grèce, ce qui a obligé le gouvernement d'Athènes à déployer la cinquième division crétoise pour arrêter l'invasion des forces du dictateur italien Benito Mussolini sur le continent. Les Britanniques ont négocié un accord avec les Grecs pour mettre en garnison l'île et l'utiliser comme base en Méditerranée orientale.

L'armée grecque s'est beaucoup mieux comportée contre les Italiens, qui ont été contraints de battre en retraite, et début avril, les Allemands sont venus en aide à leurs partenaires de l'Axe et ont envahi la Grèce. À la fin du mois, la plupart des forces britanniques et du Commonwealth avaient été évacuées vers l'Afrique du Nord, tandis que certaines avaient été envoyées en Crète mais sans l'équipement lourd qu'elles avaient laissé derrière elles.

Les unités alliées combinées en Crète ont été désignées « Creforce » sous le commandement du major-général Bernard Freyberg, qui a dirigé la 2e force expéditionnaire néo-zélandaise (2NZEF). La défense de l'île présentait des défis, notamment le fait que les aérodromes se trouvaient près de la côte nord et faisaient face à la Grèce occupée par les Allemands.

Les Allemands, qui se préparaient déjà à l'opération Barbarossa, l'invasion de l'Union soviétique, ne voulaient tous deux pas que les Britanniques aient un pied sur l'île, mais voyaient également qu'elle pourrait être une base avancée à partir de laquelle mener ses propres activités. opérations aériennes pour soutenir la campagne en Afrique du Nord.

Le général Student a conçu un plan qui emploierait les Fallschirmjägers lors des atterrissages pour capturer les aérodromes de Maleme, Rethymnon et Héraklion afin que leurs renforts puissent être acheminés par voie aérienne. Il nécessitait un total de 500 avions de transport Junkers Ju-52/3m. Cependant, ces avions avaient été surchargés de travail au cours des dernières campagnes et alors que presque tous étaient prêts, les Allemands manquaient également d'une zone de transit appropriée pour son armada aéroportée.

L'opération Merkur a été lancée le 20 mai.

Creforce avait un avantage significatif, en disant qu'ils étaient parfaitement au courant des plans allemands car les informations étaient déchiffrées à partir des codes allemands. Cela aurait dû assurer la victoire des Alliés et un coup dévastateur aux parachutistes de Student. Cependant, les Britanniques ignoraient encore la force relative des forces maritimes et aéroportées de l'Allemagne.

Lorsque l'attaque allemande a commencé, Freyberg a mal interprété les renseignements et était trop préoccupé par l'invasion maritime, qui était en réalité une partie mineure de l'opération allemande. Les forces britanniques, du Commonwealth et grecques ont été déployées pour faire face à la menace d'un assaut amphibie et cela a laissé le plus grand et le plus important aérodrome de Maleme pratiquement ouvert à l'attaque.

Parce que les Alliés savaient qu'une attaque allait arriver, même s'ils ne savaient pas exactement « quand », les envahisseurs ont subi de lourdes pertes. Les parachutistes allemands débarquaient parmi les positions défensives alliées et la plupart avaient tendance à sauter avec juste une arme de poing tandis que leurs armes principales étaient déployées dans des conteneurs séparés. Même les Allemands arrivant en planeur s'en tirent à peine mieux et subissent des tirs immédiats alors qu'ils quittent l'avion.

Les assauts initiaux contre l'aérodrome de Maleme ont été repoussés, tandis que les atterrissages ultérieurs près de Réthymnon et d'Héraklion ont également été repoussés. Pire encore pour les Allemands, au cours des deux premiers jours de l'attaque, de nombreux Ju-52 ont été endommagés ou abattus. Le haut commandement allemand s'inquiétait même des futurs largages aériens.

Cependant, malgré les revers et après de durs combats, les Allemands ont réussi à renverser la vapeur. Cela a été facilité par l'utilisation de faux signaux radio. Les Allemands ont pris le contrôle d'un aérodrome et ont pu envoyer des renforts supplémentaires.

Les forces de Freyberg se sont engagées dans une retraite lente et combattante vers la côte sud, et le 27 mai, il a reçu l'ordre d'évacuer l'île. Dans une démonstration de détermination, le 8e régiment grec a réussi à retenir une attaque allemande pendant une semaine, ce qui a permis aux forces alliées de se déplacer vers le port de Sphakia, tandis que le 28e bataillon (maori) néo-zélandais a également exécuté héroïquement en couvrant le retrait.

Le gros des forces alliées s'échappe à nouveau, mais cinq mille hommes protégeant le port sont contraints de se rendre le 1er juin.

C'était une victoire creuse pour les Allemands. Cela a coûté tellement d'avions de transport que les Allemands n'ont jamais organisé une autre invasion aéroportée. Adolf Hitler croyait également que les troupes aéroportées perdaient l'avantage de la surprise et il a personnellement indiqué que les parachutistes ne devaient être employés que comme troupes au sol à partir de ce moment-là.

Les Alliés ont tiré de précieuses leçons et ont prouvé qu'Hitler avait tort lorsqu'ils ont utilisé efficacement les troupes aéroportées lors des opérations du jour J trois ans plus tard.


1941: Opération Mercury – Hitler’s Invasion aéroportée de la Crète

Ce jour de 1941 a marqué l'invasion allemande de l'île de Crète pendant la Seconde Guerre mondiale, lorsque les unités dites "Fallschirmjäger" ont été utilisées. (“Fallschirm” signifie parachute en allemand, et un “Jäger”, en termes de terminologie militaire allemande, était un spécialiste, par exemple un commando).

Pourquoi les Allemands ont-ils utilisé des avions pour l'invasion et non des navires ? A savoir, les Alliés avaient le contrôle de la zone maritime. En revanche, les Allemands avaient une grande supériorité aérienne car ils avaient conquis la Grèce voisine.

L'invasion aérienne allemande massive de la Crète. A commencé ce jour-là, et il y avait environ 15 000 parachutistes. C'était une entreprise absolument sans précédent dans l'histoire de la guerre.

Même les canons légers sans recul (par exemple 𔄟,5 cm Leichtgeschütz 40”) étaient abaissés par des parachutes, de sorte que les troupes allemandes pouvaient avoir une force d'artillerie après le débarquement. Ces canons ont été abaissés à l'aide de trois parachutes connectés, car le poids des canons était supérieur au poids d'une personne.

Les parachutistes n'avaient pas de fusils et de mitrailleuses, qui étaient dans des conteneurs spéciaux et abaissés par des parachutes séparés. Ce fut une grosse erreur.

À savoir, lorsqu'ils ont atterri, les “Fallschirmjägers” se sont retrouvés sur le champ de bataille, armés uniquement d'un couteau, d'un pistolet et de grenades à main. Beaucoup d'entre eux ont été tués alors qu'ils tentaient d'atteindre les conteneurs mentionnés.

La quatrième flotte d'avions de la Luftwaffe, sous le commandement du colonel général Alexander Lohr, a fourni le soutien aérien de l'ensemble de l'opération, qui a été baptisée « Opération Mercure » ​​(en allemand : Unternehmen Merkur).

Les commandants des unités “Fallschirmjäger” étaient les généraux Kurt Student et Wolfram von Richthofen (le cousin du célèbre “Red Baron”).

Il y a eu de très nombreuses victimes dans l'opération allemande, et Hitler a interdit des invasions similaires. Au moment de l'invasion de la Crète, le roi grec George II était également là, mais il a réussi à s'échapper et n'a pas été capturé (il était l'arrière-petit-fils de la reine Victoria).


Invasion de la Crète - Chronologie de la Seconde Guerre mondiale (20 mai - 1er juin 1941)

Avec la majeure partie de l'Europe occidentale et orientale jusqu'au contrôle de l'Axe, la machine de guerre germano-italienne est de nouveau entrée en action - littéralement - alors qu'une force combinée de parachutistes allemands et italiens a participé au débarquement sur l'île stratégiquement importante de Crète. Les défenses aériennes alliées se sont d'abord avérées mortelles où environ 50% des transports de l'Axe ont été détruits alors qu'ils étaient encore en l'air, bien que toute victoire présumée des Alliés ait été de courte durée car la force ennemie a rapidement engagé des points stratégiques. Les Allemands ont engagé 14 000 parachutistes et ont été soutenus par 15 000 soldats de montagne ainsi que par un soutien aérien via des bombardiers, des bombardiers en piqué et des chasseurs. De leur côté, les Italiens employaient 2 700 hommes. Tout cela contre une force alliée composée de 15 000 Britanniques, 11 451 Grecs, 7 100 Australiens et 6 700 Néo-Zélandais pour défendre l'île. L'invasion a commencé le 20 mai 1941.

Les vaillantes troupes alliées se sont battues avec un succès modeste jusqu'à ce qu'elles soient finalement forcées de fuir. À la fin du mois de mai, les Alliés ont été contraints d'évacuer et d'abandonner le contrôle de l'île aux envahisseurs. De plus, plusieurs navires importants de la Royal Navy ont également été perdus dans les combats. Les morts de guerre comprenaient 4 123 membres du personnel allié avec 2 750 blessés et 17 090 capturés. L'ennemi a perdu 370 avions dans les combats - qui ont pris fin le 1er juin 1941 - à peine onze jours après la première vague d'assaut.

L'invasion de la Crète a marqué la première utilisation à grande échelle de parachutistes pour tenter de rattraper un territoire détenu par l'ennemi. Les troupes aéroportées allemandes constituaient la majeure partie de la force de combat au sol, ce qui obligea les Alliés à examiner de plus près le développement de leurs propres éléments aéroportés respectifs. La bataille a également marqué la première application utile des renseignements recueillis à partir des machines à code allemandes Enigma. Malgré le succès de la force aéroportée allemande, les pertes étaient telles qu'Adolf Hitler a limité leur utilisation à grande échelle dans les opérations à venir.


Il y a un total de (25) événements Invasion of Crete - WW2 Chronologie (20 mai - 1er juin 1941) dans la base de données chronologique de la Seconde Guerre mondiale. Les entrées sont répertoriées ci-dessous par date d'apparition ascendante (du premier au dernier). D'autres événements de début et de fin peuvent également être inclus pour la perspective.

La directive du Fuhrer n°28 est émise par Adolf Hitler, appelant à l'invasion de l'île de Crète par le biais de l'opération Mercure dirigée par le général Kurt Student.

Les décrypteurs alliés interceptent l'annonce de l'invasion allemande imminente de la Crète.

Mercredi 30 avril 1941

Les forces alliées basées en Crète reçoivent un nouveau chef sous la forme du major-général Bernard Freyberg.

Avant l'invasion de la Crète, les combattants de la RAF sont transférés en Égypte pour y être mis en sécurité.

Les décrypteurs alliés interceptent l'annonce que l'opération Mercury commencera dès le lendemain. Les Alliés commencent les préparatifs.

Les équipes de flak alliées détruisent jusqu'à 50 % des avions de transport allemands envahisseurs dans les premières heures de l'opération.

L'opération Mercure est officiellement lancée.

Vers 7h00 du matin, les premières troupes aéroportées allemandes atterrissent à des endroits près de Maleme et de La Canée.

Au moins 500 avions de transport Junkers Ju 52 sont utilisés dans la première vague de largages aériens au-dessus de la Crète.

Entre 13h30 et 14h00, la deuxième vague de troupes aéroportées allemandes décolle de Grèce vers des zones de largage en Crète.

Les pertes aériennes de la deuxième vague de parachutistes allemands sont presque égales à celles de la première grâce aux excellentes défenses anti-flak alliées en Crète.

Vers 14h00, la deuxième vague de parachutistes allemands atterrit autour d'Héraklion et de Réthymnon.

Le premier jour de l'invasion allemande de la Crète voit peu de progrès car de nombreuses positions stratégiques ne sont pas encore sous contrôle allemand.

Une offensive allemande contre Héraklion est repoussée par au moins 8 000 soldats alliés retranchés.

Les troupes de l'armée allemande qui se dirigent vers la Crète par la mer sont interceptées et matraquées par des éléments de la Royal Navy. Seulement 60 de ces soldats allemands vivent pour voir un autre jour.

Le HMS Greyhound, un destroyer britannique, est abattu par des bombardiers allemands.

Les troupes néo-zélandaises sont repoussées d'une tentative de reprendre l'aérodrome de Maleme aux Allemands.

Les bombardiers en piqué allemands détruisent le HMS Kelly et le HMS Kashmir, deux destroyers de la Royal Navy.

Les bombardiers en piqué allemands détruisent le HMS Gloucester et le HMS Fiji, deux croiseurs de la Royal Navy.

L'armée allemande prend Héraklion et son aérodrome très important.

Les forces alliées se replient sur des positions défensives à Galatas.

La courageuse défense de Réthymnon par les soldats australiens vacille finalement sous la pression intense de l'armée allemande.

À cette date, la Crète est fermement ancrée sous la domination allemande.

Héraklion au nord et Sphakia au sud de la Crète serviront de carrefours d'évacuation majeurs pour les Alliés.

L'ordre d'évacuation est donné par le général de division Freyberg pour le retrait progressif des troupes alliées de l'île de Crète.


Mai 1941 : Opération “Merkur”, la destruction des Fallschirmjäger allemands en Crète

L'invasion allemande de la Crète en mai 1941 fait date dans l'histoire de la guerre aéroportée.

Jusque-là, les opérations aéroportées étaient principalement utilisées dans un contexte tactique et opérationnel pour saisir des objectifs clés en amont des forces terrestres. Par exemple la saisie lors de la campagne des Balkans du pont sur le canal de Corinthe le 26 avril 1941, et la saisie de la forteresse belge d'Eban Emael le 11 mai 1940.

L'invasion allemande de la Crète (nom de code Opération Merkur, ou Mercure, d'après le dieu romain de la communication, des voyages et du vol - la contrepartie d'Hermès, le messager des dieux dans la mythologie grecque) a été la seule opération aéroportée stratégique visant à attaquer et à occuper une cible si importante.

L'opération a été conçue par le général major Kurt Student, le commandant et partisan fanatique de l'arme aéroportée (le Fallschirmjäger) qui croyait que les parachutistes pouvaient opérer dans leur droit et pas seulement être utilisés pour soutenir la Wehrmacht.

Un général abasourdi : l'étudiant a l'air choqué alors qu'il parle aux parachutistes allemands qui ont survécu à l'invasion de la Crète. Notez leurs expressions faciales, une victoire à la Pyrrhus pour les élus d'Hitler. (carte postale émise avec le magazine de propagande nazie Der Adler)

La bataille de Crète était une victoire allemande mais coûteuse.

Sur une force d'assaut d'un peu plus de 22 000 hommes, les Allemands ont subi quelque 5 500 pertes, dont 3 600 ont été tués ou portés disparus au combat.

Près d'un tiers des Ju52 utilisés dans l'opération ont été endommagés ou détruits.

Les Alliés ont subi près de 3 500 victimes (dont un peu plus de 1 700 ont été tués) et près de 12 000 ont été faits prisonniers.

La Royal Navy a subi un porte-avions, deux cuirassés, six croiseurs et sept destroyers gravement endommagés et trois autres croiseurs et six destroyers ont coulé avec la perte de plus de 2 000 hommes. La RAF a perdu quelque quarante-sept avions dans la bataille.

Le nombre exact de soldats grecs et de civils crétois morts pendant les combats ne sera jamais connu.

En raison des énormes pertes subies par le Fallschirmjäger en Crète, il a été interdit par Hitler de monter des opérations à grande échelle à l'avenir et à part quelques opérations à petite échelle, a principalement servi d'infanterie d'élite pour le reste de la guerre.

Le fait que l'opération ait été entreprise trois semaines seulement après la chute de la Grèce témoigne de la souplesse, de l'ingéniosité et de la détermination des Allemands qui ont dû surmonter d'immenses difficultés logistiques.

Cependant, l'opération allemande avait été mise en danger dès le début par une planification hâtive (L'étudiant aurait dû débarquer le Fallschirmjäger plus loin des aérodromes, concentrés sur un ou deux points et ramenant les convois dans la journée où les Luftwaffe aurait pu les couvrir adéquatement), un excès de confiance, une surestimation des sympathies de la population locale envers les envahisseurs, des renseignements insuffisants et une mauvaise reconnaissance.

L'objectif propre à la Fallschirmjäger était probablement Malte, suivie de la Crète et de Chypre, car Malte était la clé de la Méditerranée centrale et de l'étroit goulet d'étranglement que le trafic allié est-ouest et le trafic de l'axe nord-sud devaient passer pour ravitailler leurs forces respectives en Afrique du Nord. La prise de Malte aurait pu faire en sorte que Rommel et l'Afrika Korps se trouvent dans le delta du Nil et sur les rives du canal de Suez.

Enfin, cela a retardé le début de l'opération Barbarossa d'environ six semaines, bien que l'impact exact de cela ne puisse être quantifié car un retard par rapport à la date de début proposée du 15 mai aurait de toute façon été nécessaire en raison des pluies de fin de printemps et du dégel de la neige en hiver. .

Les opérations britanniques en Crète ont été entravées par le mauvais état de nombreuses unités après la campagne de Grèce, l'indécision, l'incompréhension, le manque d'informations (au moins lorsque les combats ont commencé) et les mauvaises communications dans la chaîne de commandement, à la fois en Crète même. de la Crète à l'Egypte.

L'ordre à Freyberg de préserver les aérodromes pour l'utilisation future de la RAF (ce qu'ils n'ont jamais fait) s'est avéré être un exemple.

L'importance des interceptions Ultra a été diluée en ne révélant pas la source exacte de l'information à Freyberg, qui a continué à se concentrer sur la menace d'une attaque amphibie.

Il n'y avait pas de plan de défense clair et ce qui a été entrepris l'a été à la dernière minute. La défense de l'île était improvisée et avec les Britanniques à plein régime dans le reste de l'Afrique du Nord et du Moyen-Orient, les hommes et le matériel nécessaires à la défense de la Crète ne pouvaient être épargnés.

Aucun des commandants impliqués aux niveaux supérieurs de commandement n'est reparti avec des lauriers (à l'exception de Cunningham qui a apprécié l'impact de la puissance aérienne sur la puissance navale et les conséquences stratégiques pour les Alliés d'une défaite britannique en Crète et la possibilité d'un changement de l'équilibre des forces navales en Méditerranée) et ont montré trop peu d'agressivité, car leur appréciation de la situation était toujours en retard sur les événements, ce qui n'a jamais gêné les Allemands alors que leurs chefs menaient du front.

Il y a également eu une interférence considérable avec le commandement de Wavell depuis Londres, en particulier Churchill, qui a été enregistrée par le major-général Sir John Kennedy, chef des opérations de l'état-major général, en disant : « Je ne vois pas comment nous pouvons gagner la guerre sans Winston, mais par contre, je ne vois pas comment on peut gagner avec lui.

Le baron von der Heydte, qui avait combattu avec le 3e régiment de parachutistes en Crète, a rappelé sa rencontre avec le général Kurt Student, le commandant des parachutistes allemands, le 28 mai 1941 dans son livre "Daedalus Returned: Crete 1941".

Le général Student nous a rendu visite presque immédiatement après la chute de Canea. Quatorze jours s'étaient-ils vraiment écoulés depuis la dernière fois que je l'avais vu donner des ordres à Athènes ?

Il avait visiblement changé. Il semblait beaucoup plus grave, plus réservé et plus âgé. Il n'y avait aucune preuve dans ses traits qu'il était joyeux de la victoire - sa victoire - et fier du succès de son projet audacieux. Le prix de la victoire s'était évidemment avéré trop élevé pour lui. Certains bataillons avaient perdu tous leurs officiers, et dans plusieurs compagnies il ne restait que quelques hommes en vie.

. . . La bataille pour la Crète allait prouver l'ouverture de la grande tragédie qui atteignit son paroxysme à El Alamein et à Stalingrad. Pour la première fois, un adversaire courageux et implacable s'était dressé contre nous sur un champ de bataille qui lui était favorable.

A cette occasion, les choses s'étaient bien passées pour nous, mais il semblait presque un miracle que notre grande et périlleuse entreprise ait réussi. Comment ça s'est passé, je ne peux pas le dire à ce jour. Le succès nous était venu tout à coup à un moment où, comme il arrive si souvent à la guerre, nous avions cessé de croire à la possibilité du succès.
Mon entretien avec General Student a été bref et précis. En réponse à ses questions, j'ai raconté avec concision nos expériences lors de l'attaque et je lui ai fait part de nos pertes.

Quand j'eus fini, il me saisit fermement par la main et la tint longtemps. « Je vous remercie », fut tout ce qu'il dit mais la prise de sa main et ces trois mots courts me suffisaient amplement.


Le premier jour de la bataille de Crète – le 20 mai 1941

Le 20 mai 1941, les Allemands ont activé l'opération “Mercure”. Atterrissant parmi les positions défensives alliées ou presque dissimulées, les parachutistes et l'état-major des planeurs subirent des pertes extrêmement lourdes. Les survivants de la bataille réussirent à prendre pied sur l'île, mais à la fin du premier jour la position allemande était encore très fragile.

Secteur Maleme – L'aérodrome et la colline 107

L'invasion commence dès les premières lueurs du 20 mai avec un bombardement intensif de l'aviation allemande. Pour les forces alliées en Crète – qui subissent des attaques aériennes quotidiennes depuis fin avril – l'arrivée des avions allemands ne promet qu'une journée de bombardements de plus. Vers 7 h 30, l'attaque s'est arrêtée, au cours de laquelle de nombreux hommes se sont préparés à prendre leur petit-déjeuner. Avant qu'ils aient eu la chance de manger, un bombardement aérien plus intense a commencé. Peu après 8 heures du matin, des planeurs ont commencé à apparaître dans le ciel – le premier signe que quelque chose d'important se passait. Des parachutistes allemands, sautant de dizaines d'avions Junkers Ju 52, ont atterri près de l'aérodrome de Maleme et de la ville de La Canée. Le ciel au-dessus de La Canée fut bientôt rempli d'une multitude de parachutes colorés. C'était le groupe Ouest sous le nom de code “Comète”avec son commandant Major général Eugen Meindl. Du côté des défenseurs, les 21e, 22e et 23e bataillons néo-zélandais tenaient l'aérodrome de Maleme et les environs. Les Allemands ont subi de nombreuses pertes dans les premières heures de l'invasion, une compagnie du III Bataillon, 1er Régiment d'assaut a perdu 112 tués sur 126 hommes et 400 des 600 hommes du III Bataillon ont été tués le premier jour.

Major général Eugen Meindl (Photo de en.wikipedia.org)

La 5e brigade (NZ) défendait le secteur de Maleme. Commandé par Brigadier James Hargest, cela comprenait les 21e, 22e, 23e et 28e bataillons (maoris), un détachement du génie, trois troupes d'artillerie et le New Zealand Field Punishment Centre.

La carte de la région de Maleme et Platanias (Photo de nzhistory.govt.nz)

Le 22e Bataillon et deux compagnies du 27e Bataillon (Machine Gun) étaient situés autour du périmètre de l'aérodrome. A l'est de Maleme, le 23e Bataillon est positionné le long de la route perpendiculairement à la côte. Les parachutistes ont débarqué parmi leurs positions le 20 mai. Le bataillon a passé la matinée à patrouiller et à éponger les troupes allemandes isolées. Le 21e bataillon en sous-effectif était situé au sud du 23e bataillon. Très peu de parachutistes ont débarqué dans cette zone.

Le légendaire 28e bataillon (maori) était positionné autour du village de Platanias pour couvrir la plage et la route principale. Le bataillon a vu peu d'action au début, bien qu'un planeur et un transporteur de troupes allemands se soient écrasés dans la zone de la compagnie D. Ce soir-là, la compagnie B partit en aide au 22e bataillon à Maleme. En dehors de cela, la journée a été principalement consacrée au nettoyage et à la patrouille.

La 7e compagnie de campagne, les ingénieurs, était stationnée à l'est du 23e bataillon. Environ 150 parachutistes ont débarqué sur leur flanc ouest et ont été tués en descendant ou nettoyés peu de temps après l'atterrissage. La 19th Army Troops Company, New Zealand Engineers, était stationnée entre la 7th Field Company et le 28th (Maori) Battalion. Ils n'ont reçu que quelques parachutistes.

Le Field Punishment Center (FPC) était situé au sud de la 7th Field Company à environ 900 m à l'ouest du village de Modhion. Le FPC était un centre de détention pour les troupes alliées qui avaient enfreint les règles militaires en Crète. Les parachutistes allemands larguèrent en grand nombre tout au long de la zone FPC. La plupart ont été tués ou capturés. Les soldats du FPC ont passé le reste de la journée à s'occuper des tireurs d'élite, à évacuer les prisonniers et les blessés ennemis et à récupérer le matériel des bidons largués par les Allemands. Les troupes A, B et C de la 27e Batterie, 5e Régiment de campagne néo-zélandais, étaient stationnées à l'est de Maleme. Équipés de deux obusiers de 3,7 pouces et de sept canons de 75 mm, les artilleurs néo-zélandais ont bombardé les positions ennemies et ont eux-mêmes essuyé des tirs. Ils ont également été impliqués dans des escarmouches d'armes légères avec des parachutistes. Le quartier général de la 5e brigade était situé à Platanias lorsque l'invasion a commencé. Le brigadier Hargest est retourné à son quartier général de bataille avec quelques difficultés et a pu observer l'aérodrome de Maleme à partir de là.

Brigadier James Hargest (Photo de www.radionz.co.nz)

De nombreux parachutistes sont morts avant d'atteindre le sol tandis que d'autres ont été touchés alors qu'ils luttaient pour retirer leurs encombrants harnais de parachute. Les Crétois aussi se sont impliqués dans la bataille. Des villageois locaux, armés de fusils de chasse, de haches et de pelles, ont attaqué les parachutistes qui ont atterri près de leurs maisons. La population crétoise subira plus tard de terribles représailles de la part des forces d'occupation allemandes pour ces actions.

Membres de la résistance crétoise (Photo de www.gtp.gr)

Les combats initiaux se sont limités aux régions autour de Maleme et de La Canée-Galatas. Environ 50 planeurs sont descendus autour de Maleme – principalement le long du lit asséché de la rivière Tavronitis. Des parachutistes ont également été largués à l'ouest, au sud et à l'est de l'aérodrome de Maleme, avec l'ordre de prendre le contrôle de l'aérodrome et des hauteurs qui le surplombent. Ceux qui ont débarqué au sud et à l'est sont descendus parmi les unités néo-zélandaises et ont été découpés en morceaux.C'était une autre histoire à l'ouest de l'aérodrome. La plupart des planeurs avaient réussi à atterrir en toute sécurité dans une zone qui ne pouvait pas être observée par les défenseurs sur les hauteurs. Un nombre important de parachutistes s'étaient également déposés dans et autour du lit de la rivière Tavronitis - une zone que Freyberg avait laissée sans défense. Ces troupes perdent peu de temps à se réorganiser et menacent bientôt l'aérodrome.

Le 22e bataillon défendait les positions clés de Maleme. Sous le commandement du vainqueur de la Croix de Victoria (VC) de la Première Guerre mondiale Lieutenant-colonel Leslie Andrew, le bataillon occupait des positions le long des bords ouest du terrain d'aviation ainsi que la colline substantielle – connue sous le nom de Point 107 – qui le surplombait. Dans l'après-midi, la situation était suffisamment grave pour qu'Andrew demande un soutien supplémentaire au 23e Bataillon, situé à l'est. Cette demande a été rejetée par le brigadier James Hargest, qui croyait à tort que le 23e bataillon était ligoté face aux parachutistes ennemis dans sa région.

Lieutenant-colonel Leslie Andrew (Photo de en.wikipedia.org)

En désespoir de cause, Andrew a décidé d'utiliser sa maigre réserve - deux chars et un peloton d'infanterie - pour repousser les Allemands du bord de l'aérodrome. Mais la contre-attaque s'est arrêtée lorsque les chars sont tombés en panne. Incapable de contacter ses compagnies avancées et craignant que le reste du bataillon ne soit coupé, Andrew a décidé de se retirer du point 107 vers une crête voisine. Hargest a accepté le retrait – en répondant de manière célèbre, « si vous devez, vous devez » – avant d'ordonner à deux compagnies d'avancer pour renforcer le 22e bataillon. L'une de ces compagnies a brièvement réoccupé le point 107 avant de se replier, tandis que l'autre n'a pas réussi à prendre contact dans l'obscurité et s'est également retirée. Andrew a retiré son bataillon pour rejoindre le 21e bataillon à l'est, laissant derrière lui deux compagnies avancées combattant à l'extrémité ouest de l'aérodrome. Les deux compagnies ont réussi à se dégager lorsqu'elles ont constaté que le reste du bataillon s'était retiré.

Secteur Galatas et Prison Valley

Dans la région de Galatas, l'attaque allemande a commencé par un assaut de planeurs. Les troupes embarquées par planeur ont débarqué près de La Canée mais n'ont pas pu atteindre leurs objectifs principaux - la capture de La Canée et de Souda - et ont été contraintes de se rendre quelques jours plus tard. C'était le Groupe Centre (7e Division aérienne) avec le nom de code “Mars” ou “Aris” sous les ordres de Major général Wilhelm Süssmann. Les pertes allemandes au cours de cette opération étaient épouvantables car de nombreux planeurs ont été abattus ou détruits à l'atterrissage. Parmi les personnes tuées se trouvait également Sussmann.

Le général Wilhelm Sussmann, 7e Division aérienne. le commandant (Photo de http://thefifthfield.com)

La principale concentration de débarquements allemands dans ce secteur s'est produite dans une zone connue sous le nom de Prison Valley, au sud de Galatas. Deux bataillons de parachutistes largués sur la route Chania-Alikianos ont réussi à prendre pied autour du complexe pénitentiaire d'Ayia. Leur présence menaçait les communications avec la 5e brigade à l'est et il est devenu évident qu'une forte contre-attaque était nécessaire.

La carte de la région de Galatas et Ayia (vallée de la prison) (Photo de nzhistory.govt.nz)

La responsabilité de la défense de la zone de Galatas incombait à la 10e brigade (NZ), dirigée par Colonel Howard Kippenberger. La brigade comprenait les 6e et 8e régiments grecs, un bataillon composite et la cavalerie divisionnaire néo-zélandaise.

Colonel Howard Kippenberger (Photo de en.wikipedia.org)

Le 6e régiment grec était stationné le long de la route Prison-Galatas et de l'autre côté de la vallée à partir d'un fort turc. Mal armés et disposant de peu de munitions, ils sont repoussés vers la position du 19e Bataillon suite à une attaque concertée des Allemands. Le 8e régiment grec, stationné dans la zone autour d'Alikianos, a d'abord été coupé des autres unités et menacé par les Allemands. Ils ont tenu toute la journée, infligeant de lourdes pertes aux parachutistes allemands dans leur zone. La plupart des Néo-Zélandais attachés au régiment ont été capturés.

Le bataillon composite se composait de trois groupes principaux. Le groupe de transport mécanique de la réserve se trouvait entre la côte et les pentes nord de Red Hill. Deux compagnies d'artilleurs du 4th New Zealand Field Regiment et des hommes de la Divisional Supply Company étaient stationnés sur Red Hill et Ruin Hill. Peu d'Allemands ont débarqué dans cette zone le 20 mai et ces groupes ont passé la majeure partie de la journée à patrouiller. Le troisième groupe était un mélange d'hommes du 5th New Zealand Field Regiment à Wheat Hill et de la Divisional Petrol Company stationnés à Pink Hill. Ce groupe était mal armé et les hommes, principalement des chauffeurs et des techniciens, avaient peu d'expérience dans l'infanterie. Après avoir courageusement repoussé plusieurs attaques lourdes, ils ont été contraints de se retirer sur Wheat Hill en fin d'après-midi. La cavalerie divisionnaire néo-zélandaise, dont la position initiale était isolée, a été déplacée juste avant le crépuscule pour combler le vide entre Pink Hill et Cemetery Hill. Ce redéploiement a comblé un point faible des défenses et a permis de mettre fin à la pire crise de la journée.

La Canée et le secteur de la baie de Souda

La 10e brigade (NZ) du colonel Howard Kippenberger et la 4e (brigade néo-zélandaise) défendaient également la région de Chania. Brigadier Lindsay Inglis. Kippenberger s'est vite rendu compte que sa brigade composite épuisée n'était pas en état de monter une telle opération. Au QG de la 4e brigade (NZ), le brigadier Inglis est arrivé à la même conclusion : il croyait qu'une attaque de sa brigade éliminerait les Allemands de la vallée de la prison et la placerait en position d'aider à Maleme. Freyberg a rejeté l'idée et Inglis a reçu l'ordre de monter une attaque à un seul bataillon. Deux compagnies du 19e Bataillon et trois chars légers britanniques partent, mais ne font aucun progrès significatif et finissent par se retirer.

Brigadier Lindsay Inglis (Photo de en.wikipedia.org)

Les régions de La Canée et de Souda étaient défendues par la 4e (Brigade néo-zélandaise). Cela comprenait les 18e, 19e et 20e bataillons, le 2e régiment grec et des unités auxiliaires. Le 18e bataillon, moins une compagnie qui avait escorté le roi de Grèce à Perivolia la veille, était stationné le long de la route Chania-Maleme près de la côte et du 7e hôpital général (britannique). Ils passèrent la journée à éponger les troupes allemandes isolées.

La carte de la ville de La Canée et de la région de Souda (Photo de nzhistory.govt.nz)

Le 19e bataillon avait environ 200 parachutistes débarqués dans leur zone, au sud-est de Galatas. La plupart ont été tués, et en milieu de matinée, toutes les compagnies signalaient que la zone était libre de troupes ennemies. Le 2e régiment grec, avec un groupe d'instructeurs néo-zélandais attachés, a repoussé les parachutistes qui ont débarqué dans sa région, malgré un grave manque de munitions. Les Grecs ont reçu le soutien plus tard dans la journée d'un bataillon australien qui est arrivé de Georgeoupolis.

La 6e ambulance de campagne (néo-zélandaise) et le 7e hôpital général (britannique) ont été soumis à de violents bombardements et mitraillages qui ont duré environ 90 minutes. Après l'attaque aérienne, les parachutistes allemands ont débarqué et ont pris le contrôle de l'hôpital. A midi, les prisonniers ont reçu l'ordre de se diriger vers Galatas. Ils ont été secourus par les troupes du 19e Bataillon après quelques combats. Quatre obusiers de 3,7 pouces de la 1st Light Troop, Royal Artillery étaient situés au sud de la route Chania-Alikianos. Malgré le soutien d'une section d'infanterie du 19e Bataillon, leur position est envahie par les parachutistes et ils se retirent avec de lourdes pertes.

En fin de compte, l'emprise des Allemands sur l'île était ténue. Deux vagues de troupes aéroportées n'avaient pas réussi à sécuriser les aérodromes ou les installations portuaires de la baie de Souda. Bien qu'il y ait eu de petits gains à Maleme, la deuxième vague de parachutistes allemands largués près de Rethimnon et d'Héraklion avait rencontré une forte résistance et n'avait fait aucun progrès. Les commandants allemands à Athènes craignaient le pire - qu'ils avaient gravement sous-estimé le nombre de défenseurs en Crète et étaient sur le point de subir une défaite humiliante.

Secteurs Réthymno–Héraklion

Une deuxième vague de transports allemands soutenus par des avions d'attaque de la Luftwaffe et de la Regia Aeronautica, est arrivée dans l'après-midi, larguant davantage de parachutistes et de planeurs contenant des troupes d'assaut. Un groupe, une partie de “Mars” (ou “Aris”) sous le commandement de Süssmann’s a attaqué à Rethymnon à 16h15. Le domaine de Retymnon défendu par Brigadier G.A. Vasey commandant des unités australiennes et grecques totalisant 7 500 hommes.

Brigadier George Alan Vasey

Le groupe de l'Est avec le nom de code “Orion” sous les ordres de Colonel Bruno Bräuer attaqué à Héraklion à 17h30, où les défenseurs attendaient et ont fait de nombreuses victimes.

Colonel Bruno Bräuer (Photo de ww2gravestone.com)

Héraklion était défendue par la 14e brigade d'infanterie, le 2/4e bataillon d'infanterie australienne et les bataillons grecs des 3e, 7e et “Garrison” (ex-5e division de Crète) sous le commandement de Le brigadier B.H. Chapelle. Les Grecs manquaient d'équipement et de fournitures, en particulier le bataillon de garnison. Les Allemands percèrent le cordon défensif autour d'Héraklion le premier jour, s'emparant des casernes grecques à l'extrémité ouest de la ville et s'emparant des quais, les Grecs contre-attaquèrent et reprirent les deux points. Les Allemands larguèrent des tracts menaçant de graves conséquences si les Alliés ne se rendaient pas immédiatement. Le lendemain, Héraklion a été lourdement bombardée et les unités grecques épuisées ont été relevées et ont pris une position défensive sur la route de Knossos.

A la tombée de la nuit, aucun des objectifs allemands n'était sécurisé. Sur les 493 avions de transport allemands utilisés lors du largage, sept ont été perdus dans des tirs antiaériens. Le plan audacieux d'attaquer en quatre endroits pour maximiser la surprise, plutôt que de se concentrer sur un seul, semble avoir échoué, bien que les raisons soient inconnues des Allemands à l'époque.


Bataille de Crète : mai 1941


La saisie de la Crète (Opération Mercure), mai 1941.
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La chute de la Grèce a entraîné un afflux de réfugiés vers l'île grecque de Crète, stratégiquement située au centre de la Méditerranée orientale et à distance de frappe aérienne des champs pétrolifères de Ploesti en Roumanie. Les réfugiés comprenaient les forces restantes du Commonwealth britannique (dont deux brigades néo-zélandaises) qui avaient tenté d'aider les Grecs à arrêter l'invasion allemande. Le 20 mai 1941, les Allemands lancèrent l'opération Mercury (Merkur en allemand), la première invasion aéroportée de l'histoire, attaquant la Crète. Plus de 13 000 parachutistes et soldats embarqués sur planeur ont été augmentés de 9 000 autres troupes de montagne amenées par des transports Junkers Ju-52.

L'assaut a commencé tôt le matin du 20, avec des bombardements, des mitraillages et des débarquements dirigés contre les aéroports de Crète et les défenses côtières, en particulier dans les régions du nord-ouest, notamment Maleme, Hania et la baie de Souda. Les forces terrestres britanniques se sont battues contre les Allemands pour le contrôle des pistes d'atterrissage et ont d'abord pu détruire de nombreux attaquants et tenir la ligne même si la Luftwaffe avait le contrôle de l'espace aérien. L'amiral britannique Sir Andrew Cunningham a tenté de diriger une défense navale et aérienne depuis son quartier général à Alexandrie, en Égypte.

Le deuxième jour, le 21 mai, des navires transportant une vague d'environ 2 300 renforts allemands furent coulés par des destroyers britanniques. Les Britanniques ont continué à bloquer les approches maritimes pendant quelques jours, à grands frais en navires, en avions et en hommes, mais les Allemands ont réussi à s'emparer de l'aérodrome de Maleme dans le nord-ouest de la Crète, chassant les défenseurs britanniques de la colline stratégique 107, et ont commencé à renforcer fortement par le transport aérien.

Le 25 mai, le roi Georges de Grèce a abandonné la Crète et s'est installé au Caire pour échapper de justesse aux forces allemandes. Le 27 mai, Cunningham et son personnel ont pris la décision d'évacuer les troupes britanniques en Crète par voie maritime. Des destroyers éteints ont effectué des voyages audacieux à minuit dans les ports du sud de la Crète du 28 au 30 mai, sauvant environ 16 000 des 50 000 hommes qui avaient atteint la Crète depuis la Grèce. Cependant, de nombreux navires et leurs navires d'escorte ont été détectés et engagés par des navires allemands et italiens ou par la Luftwaffe. La flotte britannique de la Méditerranée a subi de lourdes pertes lors de la tentative de défense de la Crète et des courses d'évacuation, perdant trois croiseurs et six destroyers et subissant de lourds dommages à d'autres cuirassés, croiseurs et destroyers. Plus de 2 000 marins ont été perdus.

Le 1er juin 1941, la Crète se rend aux Allemands. Les soldats du Commonwealth britannique restés sur l'île ont échappé à la capture pendant un certain temps, aidés par de courageux civils crétois. Finalement, les troupes allemandes ont pris le contrôle, bien que les partisans n'aient jamais abandonné la résistance, jusqu'à la fin de la guerre.

Les pertes ont été choquantes des deux côtés de la bataille de Crète et la division aéroportée allemande en particulier a été décimée. En conséquence, l'Allemagne n'a pas continué à s'intéresser aux assauts aéroportés.


Opération Mercure : L'invasion allemande de la Crète, 20 mai-1er juin 1941 - Histoire

La description

De l'éditeur :

Tôt le matin du 20 mai 1941, alors que 30 000 soldats du Commonwealth en Crète terminaient leur petit-déjeuner, des centaines d'avions de transport allemands et de beaux planeurs de remorquage se sont précipités au-dessus de l'île méditerranéenne. L'air au-dessus a été soudainement rempli de parachutes alors que des milliers de parachutistes allemands d'élite&mdashFallschirmjäger&mdash sont descendus du ciel.

L'invasion de la Crète a été l'une des batailles les plus dramatiques de la Seconde Guerre mondiale. Sur une période de neuf jours en mai 1941, une force mixte de troupes du Commonwealth et de troupes grecques tenta désespérément de repousser l'assaut allemand. Malgré des pertes effroyables, les parachutistes et les troupes aéroportées par planeur ont réussi à prendre pied et à ouvrir la porte aux Gebirgsjäger allemands (troupes de montagne) pour atterrir sous le feu de l'aérodrome critique de Maleme. Ensemble, les Fallschirmjäger et Gebirgsjäger ont poussé les troupes du Commonwealth à leur point de rupture et ont forcé une bataille mortelle de retard et de poursuite.

Ce fut une véritable bataille de soldats, les deux camps se trouvant dans des situations désespérées manquant souvent de contrôle et de soutien de haut niveau. Les Allemands devaient rapidement sécuriser un aérodrome utilisable ou faire face à l'anéantissement de toute leur force aéroportée. Le Commonwealth avait besoin d'écraser les débarquements allemands ou à défaut d'évacuer le gros de ses forces pour continuer le combat en Afrique du Nord et en Syrie.

L'invasion allemande de la Crète en mai 1941 fait date dans l'histoire de la guerre aéroportée. Jusque-là, les opérations aéroportées étaient des opérations tactiques visant à saisir des objectifs clés avant les forces terrestres. L'invasion allemande de la Crète (nom de code Opération Merkur) a été la première opération aéroportée stratégique.

Bien que les pertes signifient que la Crète était le dernier hourra pour les Allemands aéroportés dans un assaut aérien majeur, cela a ouvert la voie à de futures opérations aéroportées alliées encore plus importantes en Méditerranée, en Europe occidentale et en Asie.

Opération Mercure conserve le même niveau de détail et d'échelle que les autres jeux Grand Tactical Series (GTS). Les joueurs commandent des divisions et manœuvrent des unités de la taille d'une compagnie pour mener l'une des batailles les plus désespérées de la guerre. En utilisant les règles GTS 2.0, Opération Mercure offre à deux joueurs ou équipes un large éventail de scénarios allant d'une seule petite carte avec quelques unités de chaque côté à la bataille complète comprenant jusqu'à deux divisions allemandes et plusieurs brigades du Commonwealth et grecques. Opération Mercure couvre tous les principaux largages et combats à travers l'île d'Héraklion à l'est, en passant par Réthymnon, et de Maleme à la baie de Suda puis au sud jusqu'à la plaine d'Askifou, théâtre du dernier grand combat lors du retrait.

En tant que commandant des forces alliées en Crète, pouvez-vous priver les Allemands d'un aérodrome précieux et annuler leurs renforts d'atterrissages aériens indispensables pour une victoire rapide ? De toutes les opérations de guerre, un retrait sous une forte pression ennemie est probablement la plus difficile et la plus périlleuse. Pouvez-vous amener le gros de vos forces dans les ports d'évacuation du sud ? En tant qu'Allemand, à quelle vitesse pouvez-vous forcer l'effondrement du moral du Commonwealth et déclencher leur retrait ?


Voir la vidéo: Panzers: Phase One - 06 - German Campaign: Operation Mercury: The Invasion of Crete (Novembre 2021).