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Les premières épées anglo-saxonnes

Les premières épées anglo-saxonnes

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Sue Brunning examine des épées anglo-saxonnes d'apparence minable.

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La vie anglo-saxonne

Vie et religion
Il est difficile de généraliser sur une époque aussi longue que l'âge des ténèbres, mais nous le ferons quand même. Les Anglo-Saxons étaient des païens lorsqu'ils sont arrivés en Grande-Bretagne. Ils adoraient les dieux de la nature et respectaient les sources, les puits, les rochers et les arbres.

La religion n'était pas une source de révélation spirituelle, c'était un moyen d'assurer le succès dans les choses matérielles. Par exemple, vous pourriez prier une déesse en particulier pour une récolte réussie ou pour la victoire au combat. Quelques-uns des principaux dieux anglo-saxons étaient Tiw, Wodin (Odin), Thor et Friya, dont les noms sont rappelés dans nos jours de la semaine mardi, mercredi, jeudi et vendredi.

L'observance religieuse consistait en des invocations et des charmes pour assurer l'aide des dieux dans l'obtention d'un résultat souhaité dans le monde matériel, bien que la présence d'objets funéraires indique une croyance en une vie après la mort. Il est possible que des esclaves aient été sacrifiées à la mort d'un propriétaire masculin et incluses dans la tombe pour l'accompagner dans l'autre monde.

Une vie de seigneur
Nous savons peu de choses sur la façon dont la plupart des gens vivaient, car il en reste si peu. Les seigneurs les plus riches vivaient dans des domaines, avec une salle principale rectangulaire entourée de bâtiments périphériques à diverses fins de vie, de travail et de stockage. À l'intérieur de la salle, un seigneur pouvait marquer son prestige par des tentures murales coûteuses ou même des peintures. La salle était le théâtre de festins pour les disciples du seigneur, et un seigneur était censé être un hôte somptueux.

La société était divisée en plusieurs classes sociales, qui pouvaient varier d'un endroit à l'autre. Au sommet était le roi. Il était essentiellement un chef de guerre. On s'attendait à ce qu'il offre des opportunités de pillage et de gloire à ses disciples. Le roi qui n'a pas fourni de terres, d'esclaves ou de butin pourrait se réveiller mort un beau matin.

Au-dessous du roi, il y avait deux niveaux d'hommes libres, les thanes de la classe supérieure et les ceorls (churls) de la classe inférieure. La division entre les deux était strictement en termes de terres possédées. Un homme ne pouvait être un thane que s'il possédait au moins cinq peaux de terre (une peau était définie comme la quantité de terre nécessaire pour faire vivre une famille). Mis à part la propriété de la terre, un ceorl pourrait en fait être un homme plus riche que le thane.

Au-dessous des thanes et des ceorls se trouvaient les esclaves. L'esclavage était l'une des plus grandes entreprises commerciales de la vie de l'âge des ténèbres et dépendait beaucoup de cette force de travail involontaire.

L'esclavage - la voie à suivre.
Comment est-on devenu esclave ? Vous pourriez avoir la malchance de naître esclave, bien sûr. Au-delà, la guerre était la source la plus fréquente d'esclaves. Beaucoup de Britanniques celtiques conquis seraient devenus des esclaves. Les gens pouvaient aussi devenir des esclaves s'ils ne pouvaient pas payer une amende. Dans certains cas, une famille vendrait un enfant en esclavage en temps de famine pour assurer la survie de l'enfant.

. et la sortie
Cependant, l'esclavage n'était pas nécessairement une peine à perpétuité. Un esclave pouvait être racheté par ses proches ou accordé la liberté dans le testament d'un propriétaire. Si une personne devenait esclave parce qu'elle était incapable de payer une dette, elle pouvait être libérée lorsque la valeur de son travail atteignait la valeur de la dette initiale.

Vêtements
La robe ou la tunique froncée à la taille était le vêtement commun pour un homme, complété par des bas et des chaussures souples. Pour une femme, la robe ou la robe s'étendait jusqu'aux pieds. Les matières habituelles étaient le lin et la laine, les tenues les plus chères étant marquées par des teintures colorées et des bordures exotiques. Les broches étaient utilisées pour attacher les vêtements des riches et des pauvres, et des amulettes de pierres étaient portées pour la chance.

Armes
En temps de guerre, l'arme commune était la lance faite d'un manche en frêne de sept pieds de long et d'une tête en fer. Il a été à la fois jeté et utilisé pour piquer. Les boucliers étaient ronds, en bois recouvert de cuir et avaient un bossage en fer au centre.

Seule la noblesse utilisait des épées, qui mesuraient environ 30 pouces de long, en fer avec des bords en acier. La poignée était souvent richement sculptée et ornée de bijoux, et pouvait être inscrite avec des symboles de bonne chance et les noms de dieux.

Les Vikings danois étaient plus lourdement armés que les Anglo-Saxons, s'appuyant sur des cottes de mailles et des casques, et de courtes épées poignardées qui étaient utiles au corps à corps, ainsi que la redoutable hache de combat à deux têtes.

Loisirs
Quand ils ne se battaient pas (on se demande quand c'était le cas), les passe-temps favoris de l'âge des ténèbres étaient les dés et les jeux de société comme les échecs. Les énigmes élaborées étaient populaires, tout comme les courses de chevaux et la chasse. Lors des fêtes, le divertissement le plus courant était la harpe, qui était également utilisée dans la musique d'église. En plus de la harpe, des scènes de jonglage de balles et de couteaux ont été retrouvées illustrant des livres de l'époque.

En voyageant
Les voyages n'étaient pas rares et les principales routes commerciales, souvent le long des anciennes voies romaines, étaient fréquemment utilisées. Cependant, les déplacements en dehors des routes principales pourraient être une entreprise risquée. On a conseillé aux voyageurs de crier, de souffler dans des cornes et de faire beaucoup de bruit. Sinon, tout étranger était considéré comme un hors-la-loi et pouvait être tué d'emblée.

Administration
La terre était divisée en comtés, principalement selon le territoire des premières tribus. Le comté était divisé en centaines, ou dans le Danelaw, wapentakes. Il s'agissait des unités de base de l'administration et du système judiciaire.

Les ealdormen et les shire-reeves (shérifs) étaient chargés de veiller aux intérêts du roi (voir à ce que toutes les taxes soient collectées) et d'administrer la justice. À l'intérieur des comtés se trouvaient les villes, ou burhs, dont la taille variait de 5 000 personnes à York à 500 à St. Albans. Initialement, seules certaines des villes étaient fortifiées, et celles-ci souvent avec des terrassements rappelant l'âge du bronze.

Agriculture
A la campagne, la grande majorité de la population vivait de l'agriculture. Au début, la plupart des fermes appartenaient à plein régime. Les ceorls travaillaient en coopération, partageant les frais d'un attelage de bœufs pour labourer les grands champs communs en bandes étroites qui étaient réparties alternativement de sorte que chaque fermier avait une part égale de bonnes et de mauvaises terres.

Plus tard, une grande partie de ces terres a été consolidée dans les grands domaines de riches nobles. Les Ceorls pouvaient travailler la terre en échange de services ou de produits, ou ils pouvaient travailler la terre du seigneur un nombre donné de jours par an. Au fil du temps, de plus en plus de ces grands domaines ont été établis en tant qu'entreprises commerciales intégrées, dotées d'un moulin à eau pour moudre le grain.

Nourriture
Les cultures les plus fréquemment cultivées étaient le blé, l'avoine, le seigle et l'orge (à la fois comme céréale et comme base pour la bière). Les pois, les haricots et les lentilles étaient également courants. Le miel était le seul édulcorant utilisé et il était utilisé pour fabriquer l'hydromel de boisson alcoolisée. Les porcs étaient l'un des principaux animaux destinés à l'alimentation, tout comme les bovins, les chèvres et les moutons. Des chevaux et des bœufs étaient élevés pour le travail agricole et le transport, bien que l'étrier n'ait pas encore fait son apparition depuis l'Extrême-Orient.


Épée ancienne

Deux détecteurs de métaux amateurs de la région, Sue et Mike Washington, ont découvert l'ancienne tombe en 2018.

Ils avaient fait trois voyages sur le site, avec leur équipement montrant initialement ce qui semblait être enterré fer à repasser &mdash quelque chose qu'ils pensaient être probablement un outil agricole assez récent de peu d'intérêt.

Lors de leur dernière visite, cependant, ils ont déterré deux bols en bronze, &mdash et, réalisant l'importance de la découverte, ont enregistré leur découverte auprès du Portable Antiquities Scheme (PAS) géré par le British Museum et le National Museum of Wales, qui enregistre les archéologues amateurs. trouve.

Un archéologue PAS a ensuite enquêté, récupérant les bols en bronze et une paire de fers de lance en fer qui suggéraient que le site était probablement une tombe anglo-saxonne. Ces objets seront bientôt exposés au Buckinghamshire Museum d'Aylesbury.

Après cette enquête, Thomas a mené une fouille complète en août qui a révélé la squelettique restes du seigneur de guerre de Marlow, aux côtés de l'épée et d'autres objets funéraires. L'épée est en fer et est tenue dans un fourreau décoré en bronze, cuir et bois. Une partie du cuir a survécu à plusieurs siècles dans le sol car il était protégé par la corrosion de la lame de fer et les matières organiques comme le cuir pourrissent généralement rapidement dans la terre. matériel, dit-il.

Le fourreau avait également un raccord en bronze appelé "chape" à la fin, qui montrait une marque de coupure où il aurait pu être endommagé par un guerrier à pied qui a frappé le porteur du fourreau assis à cheval.

Cela suggérait que l'épée était une arme de travail, plutôt que juste pour le spectacle, a-t-il déclaré. "C'est une preuve assez intéressante que cette personne a assisté à un combat actif."


Le Fyrd anglo-saxon vers 400-878 après JC

Le mot vieil anglais fyrd est utilisé par de nombreux écrivains modernes pour décrire l'armée anglo-saxonne, et c'est en effet l'une de ses significations, bien que le mot ici est tout aussi valable. Dans sa forme la plus ancienne, le mot fyrd avait signifié "a voyage ou expédition". Cependant, le sens exact du mot, comme la nature des armées qu'il est utilisé pour décrire, a beaucoup changé entre le moment où les premiers colons germaniques ont quitté leurs terres natales et le moment de la bataille d'Hastings. La période anglo-saxonne fut violente. La guerre a dominé son histoire et façonné la nature de sa gouvernance. En effet, la guerre était l'état naturel dans les patries germaniques et la mosaïque de royaumes tribaux qui composaient l'Angleterre pré-Viking. Les chefs se sont engagés dans une lutte apparemment sans fin contre des ennemis étrangers et des parents rivaux pour l'autorité, le pouvoir et le tribut. Même après que le christianisme leur ait fourni une idéologie de royauté qui ne dépendait pas du succès au combat, ces petites guerres ont continué jusqu'à ce qu'elles soient terminées par les invasions vikings. De 793 après JC jusqu'aux dernières années du règne de Guillaume le Conquérant, l'Angleterre était constamment menacée, et souvent attaquée, par les hommes du Nord.

Afin de comprendre la nature des armées qui ont combattu dans ces batailles, de nombreux historiens du XIXe et de la première moitié du XXe siècle se sont tournés vers les auteurs classiques, en particulier l'auteur romain du 1er siècle Tacite. Tacite, dans son livre Germania, donne beaucoup de détails sur la façon dont les tribus allemandes ont organisé leurs forces militaires, et de nombreux historiens ont utilisé le fait que les tribus dont Tacite écrivait étaient les ancêtres des premiers envahisseurs germaniques pour expliquer la nature des Anglo-Saxons. fyrd. Mais les coutumes tribales des peuples barbares sont-elles vraiment une bonne base pour la nature d'une nation supprimée de près de 1000 ans ? Des recherches plus récentes ont montré que la nature du fyrd a beaucoup changé au cours des 969 années entre l'époque de l'écriture de Tacite et la bataille d'Hastings.

Pendant de nombreuses années, il y a eu beaucoup de débats parmi les érudits pour savoir si le fyrd était composé de nobles guerriers qui se battaient pour le roi en échange de terres et de privilèges (les paysans cultivaient et les aristocrates se battaient), ou si le fyrd consistait en un prélèvement général de tous les valides. les hommes dans un ceorl économie basée sur (paysanne). En 1962, C.W. Hollister proposa une solution ingénieuse : il n'y avait pas eu un mais deux types de fyrd. Il y avait eu une " fyrd select ", une force de guerriers professionnels et nobles propriétaires terriens, et une seconde levée, la " grande fyrd " - la nation en armes. Ce point de vue, en raison de son élégante simplicité, a rapidement atteint le statut d'orthodoxie parmi la plupart des historiens, et est le point de vue mis en avant dans de nombreux livres plus généraux sur la période publiés aujourd'hui. Cependant, des recherches continues ont montré que ce point de vue était incorrect. Hollister a inventé les termes "great fyrd" et "select fyrd" parce qu'il n'y avait pas de terminologie équivalente en vieil anglais ou en latin contemporain. Les recherches actuelles montrent que les anglo-saxons fyrd était une organisation en constante évolution, et sa nature change au fur et à mesure que vous traversez la période anglo-saxonne.

D'après le peu que nous savons des coutumes et de la nature des premiers colons allemands dans ce pays, nous pouvons être à peu près sûrs qu'une grande partie de ce que Tacite a écrit sur les Allemands du premier siècle s'appliquait encore à leurs descendants des quatrième, cinquième et début du sixième siècle. Les premières tribus étaient de nature militaire, composées principalement de familles de guerriers libres et de fermiers, libres et non libres, dirigés par un chef de tribu ou un roi. Ces tribus étaient souvent regroupées en nations, parfois sous le règne d'un « haut-roi ».

"Ils choisissent leurs rois pour leur noble naissance, leurs chefs pour leur valeur. Le pouvoir même des rois n'est ni absolu ni arbitraire. Quant aux dirigeants, c'est leur exemple plutôt que leur autorité qui leur vaut une admiration particulière - pour leur énergie, leur distinction, ou leur présence dans le fourgon de combat.
"Aucune affaire, publique ou privée, ne se traite sauf en armes. Mais c'est la règle que personne ne prendra les armes tant que la tribu n'aura pas attesté qu'il est susceptible de réparer. Le moment venu, l'un des chefs ou le père ou un parent équipe le jeune guerrier d'un bouclier et d'une lance au conseil public. Ceci avec les Allemands est l'équivalent de notre toge - la première distinction publique de la jeunesse. Ils cessent d'être simplement des membres de la famille et sont maintenant membres de la tribu. L'ascendance remarquable ou les grands services rendus par leurs pères peuvent gagner le rang de chef pour les garçons encore adolescents. Ils sont attachés aux autres chefs, plus mûrs et plus approuvés, et personne ne rougit de se voir ainsi dans les rangs des compagnons. Cet ordre de compagnons a même ses différents grades, déterminés par le chef, et il y a une vive rivalité entre les compagnons pour la première place par le chef, entre les chefs pour les compagnons les plus nombreux et les plus enthousiastes. La dignité comme le pouvoir consistent à être continuellement suivis par un corps de jeunes choisis. Cela vous donne de la considération en temps de paix et de la sécurité en temps de guerre. Ce n'est pas non plus seulement dans la nation d'un homme qu'il peut s'illustrer par le nombre et la qualité supérieurs de ses compagnons, mais aussi dans les États voisins. Les chefs sont courtisés par les ambassades et complimentés par des cadeaux, et ils décident souvent virtuellement des guerres par le simple poids de leur réputation.
"Sur le champ de bataille, c'est une honte pour le chef d'être surpassé en valeur par ses compagnons, pour les compagnons de ne pas s'élever à la valeur de leur chef. Quant à laisser une bataille en vie après la chute de votre chef, cela signifie une infamie et une honte à vie. Le défendre et le protéger, mettre ses propres actes d'héroïsme à son crédit - c'est ce qu'ils entendent vraiment par "allégeance"'. Les chefs se battent pour la victoire, les compagnons pour leur chef. De nombreux jeunes nobles, si leur terre natale stagne dans une paix prolongée, recherchent délibérément d'autres tribus, où une guerre est en cours. Les Allemands n'ont aucun goût pour la paix, la renommée se gagne plus facilement parmi les périls, et vous ne pouvez entretenir un grand corps de compagnons que par la violence et la guerre. Les compagnons sont prodigues dans leurs exigences envers la générosité de leurs chefs. C'est toujours "donnez-moi ce cheval de guerre" ou "donnez-moi cette lance sanglante et vicieuse". Quant aux repas avec leur tarif copieux, quoique simple, ils comptent simplement comme un salaire. Une telle ouverture des mains doit avoir la guerre et le pillage pour le nourrir. »

Nous savons par d'autres parties des écrits de Tacite que les fermiers des tribus soutenaient le chef et ses guerriers en échange d'une protection contre les dépravations des tribus ennemies. Au besoin, le chef pouvait appeler tous les hommes libres valides pour défendre les terres de la tribu, bien qu'il ne comptait généralement que sur ses "compagnons" guerriers. Ces compagnons étaient nourris et logés par le chef, et recevaient un paiement en équipement de guerre et en nourriture (la seule utilisation des métaux précieux par les Allemands à l'époque de Tacite était pour le commerce avec l'Empire romain).

Manuscrit Cotton.Claudius.B.IV de la British Library. Ceci a été dessiné vers 1000 après JC, et est une traduction de l'Ancien Testament qui a été en partie traduite par Ælfric. Une autre illustration du même ouvrage se trouve dans le chapitre sur le droit anglo-saxon. Il affiche des pièces d'équipement assez étranges telles que les "chapeaux phrygiens" comme casques et seul le roi porte du courrier, ce qui est irréaliste

Comment ces compagnons étaient-ils équipés ? Encore une fois Tacite peut nous aider ici :

"Seuls quelques-uns utilisent des épées ou des lances. Les lances qu'ils portent - cadres est le mot indigène - ont des têtes courtes et étroites, mais sont si tranchantes et faciles à manier, que la même arme sert au besoin pour des combats rapprochés ou éloignés. Le cavalier ne demande que son bouclier et sa lance, mais l'infanterie a aussi des javelots à doucher, plusieurs par homme, et ils peuvent les lancer à grande distance car ils sont soit nus, soit légèrement vêtus de leurs manteaux. Il n'y a rien d'ostentatoire dans leur tour. Seuls les boucliers sont choisis avec des couleurs soigneusement sélectionnées. Peu de gens ont un gilet pare-balles seulement ici et là, vous verrez un casque en métal ou en peau. Leurs chevaux ne se distinguent ni par la beauté ni par la vitesse, et ils ne sont pas non plus entraînés à la mode romaine pour exécuter divers virages. Ils les montent droit devant ou avec un seul mouvement vers la droite, gardant la ligne de roue si parfaite que personne ne tombe derrière les autres. D'un point de vue général, leur force réside plutôt dans leur infanterie, et c'est pourquoi ils combinent les deux armes au combat. Les hommes qu'ils sélectionnent dans l'ensemble de la force et de la station dans le fourgon sont légers et s'intègrent admirablement dans l'action de cavalerie. Le nombre de ces hommes choisis est exactement fixé. Une centaine sont tirés de chaque district, et 'la centaine' est le nom qu'ils portent à la maison."

Cela semble être un malentendu de Tacite car, bien que la centaine était une division terrestre, il est peu probable, étant donné la taille des armées à l'époque, que chacune enverrait 100 guerriers. Cependant, d'après cette description, il semblerait que les guerriers étaient principalement de l'infanterie avec une petite quantité de soutien de cavalerie. Ils ne seraient généralement armés que de lance(s) et d'un bouclier, bien que quelques-uns des plus grands/plus aisés puissent posséder une épée, un casque ou, rarement, une armure. L'archéologie le confirme, et probablement la plupart des épées, casques et chemises de maille sont originaires de l'Empire romain, atteignant les Allemands soit par le commerce, soit comme butin de guerre. La banalité relative et la rareté des divers types d'armes et d'armures sont bien confirmées par les découvertes des tourbières sacrificielles où des offrandes votives des armes et des armures des ennemis vaincus étaient souvent faites. Dans ces trouvailles, les boucliers et les lances (et étonnamment souvent les arcs et les flèches) sont de loin les plus courants, les épées, les casques et les armures étant tous beaucoup plus rares. Jusqu'au IVe siècle, la plupart de ces épées, casques et chemises de mailles sont de type romain, bien qu'à partir du Ve siècle, les épées de type distinctement allemand deviennent plus courantes.

Au moment de l'invasion de la Grande-Bretagne au Ve siècle, les Allemands étaient devenus si fortement dépendants de leur infanterie qu'un écrivain britannique nous dit qu'"ils ne connaissent pas l'utilisation de la cavalerie". prédécesseurs romains. La plupart des récits racontent que les armées n'arrivaient que sur deux ou trois navires, et comme les navires de cette époque ne transportaient généralement pas plus de 50 à 60 hommes, la plupart de ces armées ne comptaient probablement que 100 à 200 hommes. Malgré la petite taille de ces armées, les Allemands ont pu se tailler de nombreux petits royaumes, tuant, chassant ou asservissant la population indigène au fur et à mesure, mais il faut se rappeler qu'ils n'ont pas toujours fait les choses à leur guise. C'était l'époque d'Arthur qui, grâce à son utilisation des tactiques de cavalerie romaine contre l'infanterie germanique, était capable de vaincre les envahisseurs si lourdement qu'ils étaient incapables d'avancer davantage pendant près de cinquante ans. Cependant, à la fin du VIe siècle, les envahisseurs germaniques, ou comme ils commençaient alors à s'appeler eux-mêmes, les envahisseurs anglo-saxons s'étaient emparés d'une grande partie de la Grande-Bretagne des plaines et avaient créé de nombreux petits royaumes de forces et de hiérarchies variables, tout comme ils l'avaient fait dans le passé. Allemagne.

La guerre était endémique dans les royaumes de Grande-Bretagne aux VIe, VIIe et VIIIe siècles. Un souverain anglo-saxon de cette période était avant tout un chef de guerre, un sécher, comme le disent les sources en vieil anglais. Son premier devoir était de protéger son peuple contre les déprédations de ses voisins et de le mener en expédition ( fyrds) de pillage et de conquête. Comme nous l'entendons dans Beowulf (qui vivait à cette époque) à propos de Scyld (littéralement 'bouclier'), le fondateur mythique de la lignée royale danoise :

"Scyld Sceafing a souvent privé ses ennemis, de nombreuses tribus d'hommes, de leurs bancs d'hydromel. Il terrifiait ses ennemis, mais lui, enfant, avait été retrouvé alors que le destin avait fait amende honorable. Il prospéra sous le ciel, gagna la louange et l'honneur, jusqu'à ce que les hommes de toutes les tribus voisines, de l'autre côté du chemin de la baleine, soient obligés de lui obéir et de lui payer tribut. C'était un bon roi ! »

Scyld était un bon roi parce qu'il était le seigneur d'une puissante troupe de guerre qui profitait de son leadership. Tant qu'il a vécu, son peuple était en sécurité et il a apprécié l'hommage des tribus environnantes. Ce portrait n'est pas une simple convention d'un genre héroïque. Même les premiers moines anglo-saxons, en écrivant sur les rois anglo-saxons de cette époque, montrent que ce n'était pas un idéal héroïque, mais la façon dont un roi gouvernait.

Il est à noter que les premières sources utilisent le langage de la seigneurie personnelle pour exprimer les obligations dues à un roi. Lorsque Wiglaf a suivi Beowulf dans le combat contre le dragon, il n'a pas parlé de son devoir de « représentation et de patrie », mais de la responsabilité d'un serviteur de servir et de protéger son seigneur. En fait, parmi les premiers Anglo-Saxons, un roi était simplement le seigneur des nobles. Même le terme cynique [roi] signifie littéralement « de la famille » et désigne un membre de la lignée royale, tandis que la fonction de roi est exprimée par les titres hlaford [seigneur ou propriétaire terrien] et sécher [chef militaire]. Les &un&éligieux qui a été choisi pour le poste de roi n'était que le membre de la lignée royale qui pouvait commander la plus grande troupe de guerre. Ce fait aide à expliquer les nombreuses "guerres civiles" qui ont eu lieu dans les premiers royaumes anglo-saxons, et pourquoi un roi qui a gagné sa position par la force pouvait si rapidement être accepté par ses sujets.

Une scène représentant le Psaume 27 dans le Harley Psalter, montrant une armée et son camp

Un roi du VIIe ou du VIIIe siècle accédait le plus souvent à son trône par la violence ou la menace de violence, et gardait sa couronne en repoussant ses rivaux nationaux et étrangers. La paix n'était que la conséquence d'une guerre et le prélude d'une autre. Dans des moments violents comme ceux-ci, il était nécessaire qu'un roi sécurise (selon les mots du poète Beowulf) "des compagnons bien-aimés pour le soutenir, des gens pour le servir quand la guerre surviendra." Mais qu'est-ce qui obligeait les hommes dans l'Angleterre du VIIe siècle à servir une armée royale, et quelle sorte d'hommes étaient-ils ? Au fur et à mesure que les royaumes se développaient en Angleterre, les ceorl (paysan) était venu pour recevoir une position plus importante que dans les patries germaniques, mais a-t-il remplacé le noble en formant la majeure partie de l'armée du roi (un point de vue soutenu par de nombreux historiens du XIXe et du début du XXe siècle). Une étude attentive des sources contemporaines a montré que bien que le ceorl, en tant qu'homme libre, avait le droit de porter des armes, il aurait rarement rejoint le roi"s fyrd. Le mot fyrd avait, à cette époque, acquis une connotation nettement martiale, et en était venu à signifier « expédition ou force armée ».

Il est clair que les compagnons du roi ou, pour utiliser le terme vieil anglais, Gési&thorons étaient encore issus de familles guerrières aristocratiques, mais maintenant, les cadeaux vus dans les temps anciens avaient quelque peu changé. Maintenant, en plus de l'équipement de guerre, des cadeaux d'objets de valeur (un seigneur est souvent appelé "donneur d'anneaux" dans la littérature) étaient également donnés, ou les plus recherchés de tous, des terres. Dans l'Angleterre anglo-saxonne, un cadeau n'était pas offert gratuitement et un cadeau était attendu en retour sous forme de service. Lorsqu'un guerrier prenait service auprès d'un seigneur, il devait "aimer tout ce que son seigneur aimait et haïr tout ce qu'il haïssait". Par exemple, bien qu'il soit d'usage qu'un guerrier reçoive un domaine à vie (le sien ou celui de son seigneur), ce n'était pas une certitude. Si quelqu'un manquait à son devoir envers le roi, la subvention royale pouvait être perdue. Ainsi le don du roi était aussi illimité que le contre-don de service de ses serviteurs était continuellement renouvelé et confirmé par le second.

Recevoir des terres d'un seul seigneur était un signe de faveur particulière. Un domaine foncier était à la fois un don symbolique et économique. Il différait des autres cadeaux en ce que sa possession signifiait un nouveau statut plus élevé pour le guerrier au sein de la suite du roi. Par conséquent, vers le septième siècle, nous voyons l'émergence de différentes classes de nobles guerriers - les géogu&épine (jeunesse) et dugu&épine (guerrier confirmé). Les premiers étaient de jeunes guerriers célibataires, souvent fils de dugu&épine, qui, n'ayant pas encore de terre à eux, résidaient avec leur seigneur, l'assistant et l'accompagnant au fur et à mesure qu'il progressait dans ses domaines, tout comme l'avaient fait les "compagnons" de Tacite". Le règlement bien connu de West Stow près de Bury St. Edmunds dans le Suffolk pourrait bien avoir représenté un domaine du type qui aurait été accordé à un dugu&épine. Lorsqu'un gesi&épine de cette sorte avait fait ses preuves à la satisfaction de son seigneur, il reçut de lui une dotation convenable de terres, peut-être même la terre que son père avait détenue du seigneur. Cela a fait de lui un dugu&épine&épine. Il cessa d'habiter la maison de son seigneur, bien qu'il assiste toujours plutôt à ses conseils, il vécut sur le domaine donné, se maria, éleva une famille et entretenait sa propre maison. Afin d'améliorer sa position, le dugu&épine soulevait souvent ses propres serviteurs militaires, probablement parmi les ceorls les plus prospères de ses domaines (c'est ainsi que le nom générer [compagnon] est né pour décrire les hommes de la partie supérieure de la cierlisc classe) et d'autres géogu&épine qui ne s'étaient pas encore juré à un autre seigneur. Ces domaines sont souvent référés à un scir (shire) dans les premiers enregistrements. Cette suite militaire était connue sous le nom de seigneur"s coeurþweru ou hir&épine [troupes domestiques ou "de foyer"].

Lorsqu'un roi rassemblait son armée, le dugu&épine devaient répondre à sa convocation à la tête de leur suite, tout comme ils assisteraient à sa cour en temps de paix. Les fyrd auraient donc été les guerriers de la maison du roi (gesi&épine) augmenté par les suivants de ses serviteurs débarqués (dugu&épine). Si un guerrier ne répondait pas à l'invocation du roi, il pourrait être pénalisé, comme le montrent les lois du roi Iné :

51. Si un gesiþcund lun [un noble] qui détient des terres néglige le service militaire, il paiera 120 shillings et perdra sa terre [un noble] qui ne possède pas de terres paiera 60 shillings par cierlisc [paysan] paiera 30 shillings comme pénalité pour avoir négligé le fyrd.

Cette clause ne prouve pas que le premier fyrd anglo-saxon était composé de guerriers paysans, comme le soutiennent certains historiens. Au contraire, cela montre que certains paysans ont combattu aux côtés de la noblesse lorsque le roi a convoqué son armée. Ces ceorls étaient les paysans au service du roi, ou au service d'un de ses dugu&épine. Lorsqu'un roi anglo-saxon du VIe au VIIIe siècle choisissait de faire la guerre, ses serviteurs le suivaient dans la bataille, non par devoir de défendre la "nation" ou le "folk", mais parce qu'il était leur seigneur. De même, leurs propres hommes, également obligés par le lien de la seigneurie, combattaient sous leurs ordres.

La taille de ces armées était assez petite. Le roi Ine a défini la taille d'une armée dans son code de loi :

13. §1. On utilise le terme "voleurs" si le nombre d'hommes n'excède pas sept, "bande de maraudeurs" [ou "bande-guerre"] pour un nombre compris entre sept et trente-cinq. Tout ce qui se trouve au-delà est une "armée" [ici]

Bien que la taille exacte des armées de cette époque reste inconnue, même les rois les plus puissants ne pouvaient probablement pas faire appel à des guerriers comptant plus que quelques centaines. Certes, à la fin du VIIIe siècle, le &un&elignage (prince) Cyneherd considérait son armée de quatre-vingt-quatre hommes suffisamment nombreuse pour tenter de s'emparer du trône de Wessex.

Lorsque Centwine devint roi des Saxons de l'Ouest en 676 après JC, il poussa son parent rival, Cáeligdwalla, à l'exil. Le noble exilé chercha refuge dans les "lieux désertiques de Chiltern et du Weald" et rassembla autour de lui une troupe de guerre. Avec le temps, ses partisans sont devenus si nombreux qu'il a pu piller les terres des Saxons du Sud et tuer leur roi dans le processus. Après neuf ans de brigandage, il revint au Wessex et commença à « se battre pour le royaume ». fyrd a été vaincu de manière décisive. Il semble très probable que la victoire de Cædwalla"s ait été le triomphe d'une bande de guerre sur une autre, plutôt que la conquête d'une "nation."

À maintes reprises, on nous dit dans les sources qu'un nouveau roi devait défendre son royaume avec de petites armées. Plus tard dans leurs règnes, ces mêmes rois ayant survécu à ces attaques faites « alors que leurs royaumes étaient encore faibles », se retrouvent à la tête de grandes armées. Après tout, la victoire signifiait un tribut et des terres, et cela signifiait à son tour qu'un roi pouvait attirer plus de guerriers à son service.

Comment ces guerriers étaient-ils équipés ? Malheureusement, nos seules sources écrites pour cette période sont les contes héroïques tels que Beowulf et le fragment de Finnesburh, etc., mais ceux-ci sont remarquablement cohérents dans leurs descriptions. Du fragment de Finnesburh, nous entendons :

"…Les oiseaux de bataille hurlent, le loup gris hurle, les lances sonnent, le bouclier répond à la hampe. …Puis de nombreux thegns, chargés d'or, attachèrent le ceinturon de leur épée. …Le bouclier creux appelait des hommes audacieux"s les mains, les casques éclatèrent …Puis Guþere se retira, un homme blessé il dit que son armure était presque inutile, son byrnie [mail-shirt] cassé, son casque s'est ouvert."

Dans Beowulf, nous entendons de nombreuses références aux armes et armures telles que :

« Alors Hrothgar » a sauté sur son cheval et, brandissant une lance, a galopé jusqu'au rivage, il a immédiatement demandé : « Guerriers ! Qui êtes-vous, dans vos cottes de mailles, qui avez dirigé votre grand voilier sur les voies maritimes jusqu'à ces rivages ? . Jamais guerriers, portant leurs boucliers, ne sont venus dans ce pays d'une manière plus ouverte. Vous n'étiez pas non plus assuré de l'approbation de mon chef, du consentement de mes parents. Je n'ai jamais vu un homme plus noble, un guerrier en armure, que l'un de votre groupe, il n'est pas un simple serviteur, si anobli par ses armes. Le blason du sanglier, brillamment luisant, se dressait au-dessus de leurs casques : superbement trempé, plaqué d'or brillant, il protégeait la vie de ces sinistres guerriers. . Leurs byrnies brillaient, les solides maillons d'une cotte de mailles étincelante s'enroulaient ensemble. Lorsque les voyageurs maculés de mer eurent atteint la salle elle-même dans leur redoutable armure, ils placèrent leurs larges boucliers (travaillés si habilement) contre le mur d'Heorot. Puis ils s'assirent sur un banc que chantèrent les braves hommes en armure. The seafarer"s gear stood all together, a grey tipped forest of ash spears that armed troop was well equipped with weapons. . in common we all share sword, helmet, byrnie, the trappings of war."

These descriptions are borne out by archaeology. Male burials in the pagan period were often accompanied by war gear. On average around 47% of male burials from the pagan period contain weapons of some sort. This figure has often been used to argue for the idea of a "nation in arms", but has conveniently overlooked the fact that although spears were found in just over 86% of the accompanied burials, shields were found in only 44%. As we have seen earlier, and as the literary evidence bears out, spear and shield made up the basic war-gear of an Anglo-Saxon warrior. It should be borne in mind that, although the spear was used in battle, it was also a tool of the hunt. Many of the interred spears probably represent hunting tools rather than weapons. As we start to look at other types of weapon, we find they are far less common than the spear and shield. Swords are found in only about 12% of accompanied burials, axes in about 2% and seaxes (traditionally, the knife from which the Saxons derive their name.) only about 4%. This makes for an interesting comparison with the Saxons" continental homelands where some 50 - 70% contained seaxes. Armour and helmets, whilst not unknown are decidedly rare and are usually only found in the richest of burials. Certainly in archaeology they seem to be far rarer than in literature, although the few examples we have agree remarkably well with the literary descriptions. This apparent rarity of armour and helmets may have more to do with burial customs than the scarcity of these items at the time. It appears that the pagan Anglo-Saxons believed in some warrior heaven, similar in nature to the Viking Valhalla. The grave goods were what they would need in this afterlife, and in order to fight the warrior needed weapons, but if death was only a "temporary setback", why give them armour that could be far better used by their mortal counterparts?

It would seem likely from these sources that the kings and more important noblemen would possess a coat-of-mail and a crested helmet, a sword, shield and spear(s). Noblemen of middling rank may have possessed a helm, perhaps a sword, and a shield and spear(s). The lowest ranking warriors would have been equipped with just a shield and spear(s), and perhaps a secondary weapon such as an axe or seax.

The advent of Christianity in the seventh century was to bring about a change in the fyrd which would totally change its nature by the middle of the ninth century. As Christianity spread the monasteries needed land on which to build, and as we have already seen land tended to be given only for the lifetime of the king. However, the monasteries needed a more secure arrangement than just the hope that the king"s successor would maintain the donation. This was achieved through the introduction of a Roman system known as ius perpetuum, or as the Anglo-Saxons called it bocland [bookland]. Under this system the king gave the land to the Church in eternity, and the grant was recorded in writing [the book] and witnessed by important noblemen and churchmen so that the land could not be taken back in future. Although book-land was foreign in origin, it flourished in England because the notion a man gave so that he might receive was anything but foreign to the pagan English. Book-land must have struck early Christian kings as a reasonable demand on the part of the Church. A Christian king gave a free gift to God in hope of receiving from Him an eternal gift - salvation. Whilst nothing that he could give to the Lord would be sufficient, for no man could be God"s equal, just as no retainer could hope to be the equal of his lord, a king could at least respond with an eternal terrestrial gift, a perpetual grant of land and the rights over it. This exchange of gifts confirmed the relationship of lordship that existed between a king and his Lord God in the same way as the relationship between a gesiþ and his lord.

How did book-land impinge upon the early fyrd arrangement? On the simplest level, what was given to the Church could not be used to endow warriors. As time went by more and more land was booked to the church, and many of the kings noblemen became disgruntled. Some of the noblemen offered to build abbeys and become the abbot on their land in return for the book-right, and this was often granted even if the noblemen did not keep his end of the bargain. The holders of these early books, both genuine and spurious, enjoyed their tenures free from all service, including military service. And by giving the land in book-right, the king had removed it permanently from his control.

The kings faced a dilemma. This dilemma was first solved by the Mercian kings of the mid-eighth century, when King Æþelbald decreed that all the churches and monasteries in his realm were to be free from "all public renders, works and charges, reserving only two things: the construction of bridges and the defence of fortifications against enemies."

By the latter part of the eighth century book-right was being granted to secular as well as ecclesiastical men. In order to maintain his fyrd, King Offa of Mercia further refined Æþthelbald"s decree by giving land free of all service "sauf for matters pertaining to expeditions [fyrd], and the construction of bridges and fortifications, which is necessary for the whole people and from which none ought to be excused." By the mid ninth century these "common burdens" (as they were often referred to) were being demanded in all the kingdoms.

In short the idea of military service as a condition of land tenure was a consequence of book-right. Under the traditional land-holding arrangement a stipulation of this sort would have been unnecessary - a holder of loanland from the king was by definition a king"s man, and his acceptance of an estate obliged him to respond with fidelity and service to his royal lord. Book-land tenure, a hereditary possession, was quite a different matter, for such a grant permanently removed the land from the king"s control without assuring that future generations who owned the property would recognise the king or his successors as their lord. By imposing the "common burdens", the king guaranteed military service from book-land and tied the holders of the book securely to the ruler of the tribe. By this time the terms geoguþ et duguþ were being replaced by dreng (young warrior) and thegn (one who serves). Les dreng still attended the king directly, whilst the thegn was usually the holder of book-land. By now, the term scir usually denoted more than just a single estate, and the thegn who held the scir was usually referred to as an ealdorman. Many of the lesser thegns within the scir would have held their land from the ealdorman in addition to those who held land directly from the king.


Hoard of Golden Treasure Is the Most Important Anglo-Saxon Find in History

Britain’s most spectacular Anglo-Saxon treasures may well have been captured on a series of Dark Age battlefields – during bitter conflicts between rival English kingdoms.

Archaeologists, who have just completed a major study of the finds, now believe that they were captured in several big mid-seventh century battles.

It is likely that the treasures, now known as the Staffordshire Hoard, were seized (in perhaps between three and six substantial military encounters) by the English midlands kingdom of Mercia from the kingdoms of Northumbria, East Anglia and possibly Wessex.

The hoard – the greatest Anglo-Saxon golden treasure ever found – is one of the most important archaeological discoveries ever made in Britain.

After 10 years of detailed research, archaeologists are to publish a complete account of the hundreds of high status gold and silver objects found by a metal detectorist a decade ago in a field in southeast Staffordshire.

The book – published by the world’s oldest historical organisation, the Society of Antiquaries of London – describes all of the hoard’s 700 objects (4kg of gold items and 1.7kg of silver ones).

Strikingly, they do not seem to reflect the wide range of gold and silver artefacts which would have existed in Anglo-Saxon society.

Instead, the study demonstrates that the material is almost exclusively military in nature. Even one of the small number of ecclesiastical objects in the hoard appears to have been of a potentially military character.

The hoard was made up of golden fittings from up to 150 swords, gold and garnet elements of a very high status seax (fighting knife), a spectacular gilded silver helmet, an impressive 30cm-long golden cross, a beautiful gold and garnet pectoral cross, a probable bishop’s headdress – and parts of what is likely to have been a portable battlefield shrine or reliquary.

The extraordinarily ornate bishop’s headdress is the world’s earliest surviving example of high status ecclesiastical headgear.

Dating from the mid-seventh century AD, its presence in an otherwise predominantly military hoard suggests that its ecclesiastical owner may well have been performing a supporting role on a battlefield.

Significantly, the headdress bears no resemblance to later medieval or modern bishops’ mitres – and is therefore likely to trigger debate among historians as to its stylistic origins because it looks so similar in basic design to headdresses believed by early medieval clerics to have been worn by biblical Jewish high priests and also resembles headdresses worn by pagan Roman priests.

The discovery may therefore prompt scholarly speculation that the style of headwear worn by senior Christian priests in the early medieval period could have been at least partly inspired by perceived biblical precedent – or may even have been inherited from the pagan Roman past.

The headdress – made of beautifully crafted gold, inlaid with garnets and white and dark red glass – dates from the period when Christianity was being re-established across many of the local kingdoms that would eventually become England.

It represents the status and prestige of the Church – but, significantly, it is decorated with typical pre-Christian Anglo-Saxon semi-abstract animal designs as well as seven Christian crosses.

If indeed the archaeologists are right in believing it to be potentially an early-to-mid-seventh century bishop’s headdress, it would have been worn, perhaps during royal or other ceremonial events, by the first or second generation of clergy involved in the re-Christianisation of what is now England.

The portable shrine – potentially presided over by the owner of the headdress or a similar senior cleric – was probably designed to be carried into battle on two horizontal poles (like a litter or later sedan chair) – in order to obtain God’s help in securing military victory.

Only seven elements of the shrine, all made of gold, have survived.

One element (probably part of a cross) bears a highly significant inscription – a quotation from the Book of Numbers. It reads “Rise up, LORD, and let thine enemies be scattered and let them that hate thee flee before thee”.

Its biblical context is that of Moses uttering these words alongside the Ark of the Covenant accompanying the Israelites in their journey across the wilderness, threatened by hostile tribes. The nature of the inscription suggests that the precious shrine or reliquary (in Latin, arca) had probably been used as a war talisman in the long and bitter conflicts between warring kingdoms in early Anglo-Saxon England.

The ecclesiastical treasures and secular/military items appear to have been treated in a potentially disrespectful way before they were buried. They had been broken and/or folded and deliberately bent out of shape.

Back in the mid-seventh century, southeast Staffordshire (the area near Lichfield where the material was found) was controlled by a powerful pagan Anglo-Saxon king called Penda.

His geopolitical and military activity formed a major part of the bloodsoaked rivalry and conflict between his own kingdom (Mercia) and other, often Christian, kingdoms in other parts of England – especially in Northumbria and East Anglia.

Given the probable mid-seventh century date of the burial of the treasure, it is therefore possible that it was war booty captured by the pagan Mercian king, Penda, from armies led by Christians, such as the East Anglians.

One possible explanation is that the treasure was ritually buried as a Mercian pagan war trophy – perhaps even as a thanks offering to a pagan deity for delivering victory.

Putting Christian material into the ground in such a way may have been seen by Penda (or an equivalent figure) as a spiritual or ideological victory over Christianity to mirror a military one.

The 10-year investigation into the hoard has involved detailed scientific examination of the metalwork, exhaustive art historical assessment of the stylistic and iconographic aspects of the artefacts and research into the potential historical contexts of its burial.

However, now that the material has been fully published, there is likely to be an ongoing debate as to the most likely historical narrative or narratives that led to so much gold and silver being buried almost 1,400 years ago in a field in Staffordshire.

This bas-relief sculpture from Rome shows what at least some ancient Roman pagan priests wore on their heads.

Scholars would love to know who originally owned the bishop’s headdress, the portable battlefield shrine and the golden helmet. But sadly the reality is that it may never be possible to definitively solve those particular mysteries.

However, there are potential candidates for the sort of individuals who may have been their original owners.

At around the time that the headdress was made, East Anglia was being Christianised, by the area’s first bishop a French cleric called Felix. It is therefore conceivable that the headdress was commissioned by him.

His successor as bishop was a man called Thomas, an East Anglian of possible Celtic British origin, and he would certainly be a candidate for the individual the Mercians actually captured the headdress from – because he died, potentially in battle, around the time that the East Anglian kingdom was defeated by Mercia.

The gilt silver helmet almost certainly belonged to an Anglo-Saxon royal figure.

“It potentially adorned the head of a king of East Anglia,” said one of the Staffordshire hoard book authors, archaeologist Chris Fern of the University of York.

“It is even more spectacular than the famous early seventh century helmet unearthed at the Anglo-Saxon royal burial site at Sutton Hoo, Suffolk, 80 years ago.

“Such helmets were the equivalents of royal crowns in Anglo-Saxon England,” said Mr Fern.

But perhaps one of the most fascinating questions raised by the Staffordshire Hoard is what inspired the strikingly unusual design of the probable bishop’s headdress. Was it biblical precedent – or ancient Roman priestly headgear? If the latter, it would suggest a potentially significant additional aspect of continuity between pagan Imperial Rome and early medieval Christianity.

One avenue of future research may well be linguistic rather than purely archaeological or historical.

Despite the fact that bishops are depicted bare-headed in Anglo-Saxon art, unpublished linguistic research by Anglo-Saxon clothing and textiles specialist Professor Gale Owen-Crocker suggests that early Anglo-Saxon bishops did indeed wear headgear known as a hufe.

Her research suggests that the Latin word for a bishop’s hufe était flammeolum ou flammeum. Intriguingly, the pagan Roman priests, whose headgear may potentially have been the original inspiration for the type of bishop’s headdress in the Staffordshire Hoard, were known as the Flamines – and that suggests a potential and tantalising link.

The ecclesiastical material all appears to date from the second quarter of the seventh century – and to have been buried some time in the third quarter of that century.

The Christian and secular artefacts are being described in full for the first time in the newly-published book The Staffordshire Hoard: An Anglo-Saxon Treasure.

The treasure is on display at Birmingham Museum and Art Gallery and The Potteries Museum and Art Gallery, Stoke on Trent. Although it is conceivable that it was interred for pagan ritual purposes, it is also possible that it was buried for safekeeping – and that its owners never returned to retrieve it.

The research into the Staffordshire Hoard has been funded by Historic England.

Its chief executive, Duncan Wilson, said: “The range of fascinating objects discovered has given us an extraordinary insight into Saxon craftsmanship and culture and this new monograph gives in-depth detail of everything we know about this spectacular discovery.”

To supplement the newly published book, the public can now access a new online information and picture database about the Staffordshire Hoard.

[Editor’s Note: The original article includes close-ups of many of the artifacts.]


Early Anglo-Saxon Swords - History

History :
When Rome was weakening early in the fifth century c.e., troops in the outlying regions, including the British Isles, were withdrawn. Walls, roads, and baths remain even now. They also left the native Celts and Celtic-speaking Britons somewhat christianized, and Picts and Scots in the north, but "political" power fell to unstable tribal units. One of these leaders, Vortigern, "invited" Angles, Saxons, and Jutes to join his military power, so the land saw a swell of invasions by Jutes -- a germanic tribe from Denmark -- in 449, followed soon by Angles and Saxons. (The current name originates as "Angle-Land.") These hordes settled in and pushed the Celts into Cornwall, Wales, Ireland, and to the north. King Arthur grew from legends of one Celtic chieftain who held out better than most.

The Anglo-Saxon social structure consisted of tribal units led by chieftains ("kings," or "lords") who, theoretically at least, earned their respect from their warriors (or "retainers," or "thanes," the group being called a "comitatus"). Kings should display the heroic ideal and be known for an extraordinary and courageous feat or for success in war, all preceded by some boasting. The king must be a generous "ring-giver" too -- that is, he must dish out the spoils of war to his thanes rather than hoard the treasures won in tribal warfare (a practice that has survived in diluted form, says Tom Garbaty, with the Queen giving medals to the Beatles and such). These weapons and treasures are important too. The craftsmanship is always elaborate and stories accrue about each ding. Although theoretically the thanes freely agreed to join a king, it was nevertheless vital for one's sense of self to be part of a tribe. The thane shouldn't survive the king, and the worst fate for these people was to be exiled or to outlast all one's fellow warriors. The sense of identity came from the warrior community.

Fighting was a way of life, and not to avenge the death of a family member was a social disgrace, so endlessly intricate blood-feuds generated perpetual excuses for going to war. The two alternatives for ending a blood-feud were 1) paying "wergild" -- the man price, or 2) arranging a marriage. Women were known as "cup-bearers" (because they served the mead) and "peace-weavers" (because of this function whereby feuds could be ended). But none of this really ever worked. The germanic tribes hated peace fighting was more honorable.

Occasionally some tribes temporarily grouped together for a larger war task, or against Viking invaders, but there was no national unity or any Round Table in these early years. Alfred the Great and Athelstan made names for themselves as successful against the Norse.

In 597 St. Augustine was sent by Pope Gregory the Great (Mr. Chant) to convert the Anglo-Saxons. Writing came in only with Christianity, and the Latin alphabet ousted the crude germanic runes. In general, churchmen were anxious to eliminate pagan stories, so Beowulf is quite unusual. Edwin, King of Northumbria, converted to Christianity in 627. Laws started to be written. The Venerable Bede's Ecclesiastical History of the English People emerges in 731.

Alfred the Great in the late 800s united the tribes somewhat successfully against the Norse and was a patron of literature -- a political maneuver, since language and literature help form a national identity. Latin works were translated into Old English, including Bede the Anglo-Saxon Chronicles were begun (and lasted to the mid-12th century) and works were preserved through copyings (such as Beowulf ).

Language and Style :
Old English is not uniform. It consists of various dialects, but literature needs to treat it as a language. We get our syntax from the Anglo-Saxons, our preference for and greater ease with nouns, the tendencies to simplify grammar and shorten words, and the "law of recessive accent" -- the tendency to place the accent on the first syllable and to slur over subsequent syllables. (Later words adopted from outside illustrate: "quantité" is anglicanized to "quántity" "contraire" to "contrary.")

The Anglo-Saxon gods lend their names to days of the week: Tuesday from Tiw, the dark god Wednesday from Woden, the war god Thursday from Thor, the thunder god Friday from Frigga, goddess of the home.

Most Anglo-Saxon poetry emerges from an oral tradition and was meant for mead-hall entertainment. Scops (the poets) and Gleemen (harpists) sung or recited and were the only historians of the time. The poetic structure was based on accent and alliteration (not rhyme and meter), and made use of stock formulae.

Epithets were useful for alliteration, so God could be called "Weard" (guardian) or "Meatod" (measurer) or "Wuldor-Fæder" (glory-father) or "Drihten" (lord) or "Scyppend" (creator) or "Frea" (master), etc. A king could be a "ring-giver" or a "noble lord" or a "righteous guardian." A phrase replaces a simpler name.

Appositions show up as several epithets in a row, and we're even more top-heavy with noun-phrases.

Kennings were poetic phrases consisting of compound metaphors. The sea could be called "the swan's road" or "the whale's way." As mentioned above, women were "cup-bearers" or "peace-weavers."

Litotes refers to ironic understatement, another apparent favorite trope of the Anglo-Saxons in which the affirmative is expressed by the negation of its contrary. "Not easily did I come through it with my life."

Johnson, David and Elaine Treharne, eds. Readings in Medieval Texts: Interpreting Old and Middle English Literature . NY: Oxford University Press, 2005.

Mursell, Gordon. The Wisdom of the Anglo-Saxons . Oxford: Lion Publishing, 1997.

Rosenwein, Barbara H. A Short History of the Middle Ages . Orchard Park, NY: Broadview Press, 2002.


ɿind of the century': medieval hoard of treasures unearthed in Cambridge

An early medieval graveyard unearthed beneath student accommodation at Cambridge University has been described as “one of the most exciting finds of Anglo-Saxon archaeology since the 19th century”.

King’s College discovered the “extensive” cemetery, containing more than 60 graves, after demolishing a group of 1930s buildings which had recently housed graduates and staff in the west of the city, to make way for more modern halls.

Around 200 items in the graves, including bronze brooches, bead necklaces, swords, short blades, pottery and glass flasks, have been systematically uncovered. Most date from the early Anglo-Saxon period (c400-650 CE), although evidence of iron age structures and Roman earthworks has also been found.

Dr Caroline Goodson, who teaches early medieval history at King’s, said the human remains they found were remarkably “well preserved”. “The alkaline soil, which is typical around here, hasn’t decomposed the bones.”

This is significant, because it will enable archaeologists to apply very modern scientific techniques to reveal the diet and DNA of the dead, permitting analysis of migration and family relationships.

A late Roman glass flask found at the site. Photograph: Albion Archaeology

Goodson said the excavators – a team from Albion Archaeology hired by King’s – had been “surprised” to find so many graves and such an extensive early medieval cemetery surrounded by Roman ditches and so close to the remains of Roman Cambridge. According to Bede’s Histoire ecclésiastique, which was written in the eighth century, Cambridge was abandoned – like many other Roman towns – when the Romans withdrew their military forces from England during the 5th century. “We already know that Cambridge wasn’t fully abandoned. But what we’re seeing now is a greater and clearer picture of life in the post-Roman settlements.”

Goodson speculates that people living in Cambridgeshire were a mix of descendants from earlier Roman populations and recent migrants to Britain from the continent, living in a post-imperial world.

“They are no longer living as the Romans did, they’re eating differently, dressing differently and finding different ways of exploiting the land. They are changing the way they are living during a period of considerable fluidity.”

Some of the finds throw up questions about the emotional connections people living at the time of the burials may have felt towards the Romans who lived in Cambridge before them. In one grave, archaeologists found a body buried with what appears to be a late Roman piece of glass shaped like a small barrel for storing wine.

“It looks like a classic Roman object being reused in a post-Roman context, as grave goods.” Another grave looks like a typical late Roman burial from the fifth century, suggesting there may have been continuity of use of the burial ground from the Roman period onwards. “That would be really interesting,” said Goodson.

So far archaeologists have not found “strong evidence” that people living in the sixth century were still choosing to bury their dead near late Roman graves, but few graveyards of this size have ever been scientifically excavated using modern methods and technologies, such as advanced radiocarbon dating techniques and isotopic analysis.

The site of the dig, in the west of the city. Photograph: Dronescapes

“It would be great to say very clearly – and we’re going to need an ample suite of carbon-14 dates to do this –… that we’ve got people using this site from the fifth until the seventh century,” says Goodson. “We can see that the burial of the dead and the treatment of their bodies is particularly significant to the living in a way that is different from elsewhere in the post-Roman world.” That points to a different world view and a different “cosmology”: “It’s a new form of commemoration.”

She hopes to find out whether anyone in the cemetery died of the Justinianic plague, a pandemic that raged across Europe in the 540s.

“I’m really interested to find out whether it was in Cambridge, too, and how much that relates to what else was going on.”

This article was amended on 31 January 2021 to add text clarifying that the excavation was carried out for King’s by a team from Albion Archaeology.


4. The Prittlewell Prince

In 2003, archaeologists from the Museum of London Archaeology Service working on a small area of land in Essex as part of a road improvement scheme revealed an elite Anglo-Saxon burial chamber. It is thought to be the earliest ‘princely’ Anglo-Saxon burial, dating to around 580-605 AD.

As with Sutton Hoo, the amazing finds took time to conserve and analyse, for the Prittlewell burial artefacts, this process lasting to 2019 was partly funded by us. Among the finds were parts of a musical instrument called a lyre – and gold foil crosses which may have been placed over the eyes of the dead person. The latter may mean the person was an early convert to Christianity, despite the pagan overtones of a burial with a range of grave goods.


Early Anglo-Saxon Swords - History

I work as curator of the European Early Medieval and Sutton Hoo collections at the British Museum. I specialise in early Anglo-Saxon material culture with a particular research interest in metalwork, beliefs and ritual, warrior culture, attitudes and world-views, and the life-histories of artefacts. I also have a special interest in the Sutton Hoo ship burial, its context and its associated archive.

I worked as assistant curator on the temporary Room 2 exhibition 'Highlights from the World of Sutton Hoo' (2010-12) and was lead curator on the refurbishment of the British Museum's permanent early medieval gallery, which reopened as the Sir Paul and Lady Ruddock Gallery of Sutton Hoo and Europe AD 300-1100 in March 2014. In 2019 I curated a small display entitled 'Sutton Hoo: Discovery, Destiny, Donation' in Room 2, celebrating the 80th anniversary of the Sutton Hoo discovery. I am a regular contributor on early medieval topics on television, radio and social media.

My PhD was awarded by the Institute of Archaeology, UCL in December 2013. Its primary focus was the relationship between swords and their wielders in early medieval Northern Europe, and in particular how swords were perceived by those who owned, used and encountered them. It was a multi-disciplinary study incorporating art, archaeology and texts, and compared Anglo-Saxon and Scandinavian attitudes.


  • Metal detectorists first discovered the location of the shallow burial site in 2018
  • They called in experts to carry out a full archaeological survey of the burial site
  • The team found the remains of a 6ft tall Anglo-Saxon warrior with luxury items
  • This has changed the way historians think about the history of the mid-Thames basin during the 6th century, suggesting it was more important than believed

Published: 09:12 BST, 5 October 2020 | Updated: 09:34 BST, 7 October 2020

The remains of an Anglo-Saxon warrior dubbed the 'Marlow Warlord' who lived during the 6th century AD have been uncovered by metal detectorists.

The 6ft-tall warrior had been buried on a hilltop alongside an ornately decorated scabbard, a selection of expensive luxury items, spears and glass vessels.

The pagan burial site had remained undiscovered for more than 1,400 years until it was found by Sue and Mich Washington using metal detection equipment in 2018.

University of Reading archaeologists excavated the site near Marlow in Berkshire in August this year - as it was 'very shallow' and 'at risk from farming activity'.

The discovery of the site, complete with the remains of a 'formidable warrior' suggest this region was more important in post-Roman Britain than first thought.

The remains of an Anglo-Saxon warrior dubbed the 'Marlow Warlord' who lived during the 6th century AD have been uncovered by a metal detectorist

The 6ft tall warrior had been buried on a hilltop alongside an ornately decorated scabbard and sword (pictured), a selection of expensive luxury items, spears and glasses

Reading researchers say it was the first discovery of its kind in the mid-Thames basin - an area often overlooked by experts in favour of the Upper Thames and London.

The burial site was found in a field in Berkshire near Marlow but the exact location hasn't been revealed due to the risk of people 'descending on the site' and disturbing the archaeological work.

A team involving archaeologists from the University of Reading and local volunteer groups carried out a two-week excavation of the site in August 2020.

This activity included a geophysical survey, test excavations, and a final excavation of the grave site to uncover the full glory of the warlords burial hoard.

Found buried with the Marlow Warlord were a sword with an exceptionally well-preserved scabbard made of wood and leather with decorative bronze fittings - making it one of the best-preserved sheathed swords known from the period.

There was also a selection of spears, bronze and glass vessels, dress-fittings, shears and other implements - all currently being conserved for further study.

The man, who was buried on a hilltop site with commanding views over the surrounding Thames valley, must have been a high-status warlord, the team believe.

Glass and bronze bowls were included among the burial goods found with the 6ft tall warrior

University of Reading archaeologists excavated the site near Marlow in Berkshire in August this year - as it was 'very shallow' and 'at risk from farming activity'

Sue Washington (left) was among a team of metal detectorists that uncovered the first signs of the burial ground. A group from the University of Reading (right) worked on a full survey

Dr Gabor Thomas, a specialist in early medieval archaeology, said the warrior would have been tall and robust compared to the men at the time, adding that he 'would have been an imposing figure even today'.

'The nature of his burial and the site with views overlooking the Thames suggest he was a respected leader of a local tribe,' Thomas explained.

Thomas was called in after Sue Washington unearthed two bronze bowls during visits to the site with the Maidenhead Search Society metal detecting club.

Realising the age and significance of the find, she stopped digging and alerted the Portable Antiquities Scheme (PAS) who recovered the fragile artefacts.

Dr Thomas said it was a surprising discovery as they had expected to find 'some kind of Anglo-Saxon burial' but the extent of what they found exceeded expectations.

The burial site was found in a field in Berkshire near Marlow, Buckinghamshire - but the exact location hasn't been revealed due to the risk of people 'descending on the site' and disturbing the archaeological work


Early Anglo-Saxon Swords - History

The Anglo Saxon Broken Back Seax
An article by Frank Docherty

The origins of the seax are difficult to determine, but early forms of the weapon have been found in 5th century Frankish graves. This is surprising in as much as the weapon gave its name to the people known as "Saxons" who were one of three Germanic tribes who settled in Britain.

The term "scramaseax" is sometimes used in modern descriptions of this weapon, but it occurs only once in an historical account. Dans son History of the Franks, Gregory of Tours describes how sixth century Frankish king Sigibert was assassinated by two young men using "strong knives commonly called scramaseax" (cultris validis quos vulgo scramasaxos vocant).

The blade of the knife terminates in an iron tang by which the grip was attached. The grip was made of perishable material such as wood, horn or bone, and does not generally survive. The majority of knives have quite short tangs, between 3cm and 7cm long, although occasionally it is much longer, suggesting the grip was suitable to be gripped in two hands. The tang is usually a plain iron bar tapering towards the end. It can therefore be presumed that the grip was bored out to hold the tang which was held in place by friction, perhaps aided by softwood wedges or glue. It is possible the tang was heated and burned into place although this would tend to weaken the fabric of the grip. Occasionally knives have metal hilt fittings, either a pommel or both a lower-guard and pommel.

Beyond this basic description, the typological classification of the weapon follows the system devised in modern times to describe Frankish finds:

Class A: The narrow/small seax 5th-6th century
Class B: The broad seax 7th century
Class C: The long seax 8th century




Part of a 10th century burial cross

In its shorter forms, sometimes just a few inches long, the seax typically was worn across the stomach with edge upright and with the hilt at the right-hand side. This orientation prevented the weapon from resting on its cutting edge. A 10th century burial cross in a churchyard in Middleton, Yorkshire shows a warrior surrounded by weapons. His seax is shown suspended from his waistband. (Shown at right)

In spite of extensive research on the way this weapon was made—including metallurgical tests, examination of grave finds, and even practical experiments in making modern day seaxes (of which I have several good examples of all sizes—relatively little is known about how it was used in battle.



Martial Use
It is certainly possible that there was more than one way to fight with a seax. It may have been used simply as a short sword or a knife along the same principles set down by later masters of the English martial arts, but there are a few other clues about the martial use of the seax.

Fortunately, we have evidence from literary and archaeological sources about many historic weapons and fighting techniques. These sources tell us that the English warrior, and even everyday men and women, systematically trained in martial arts probably already ancient to them, and which comprised a fighting system. For example, the famous British Antiquary Leland tells us that King Alfred the Great (871-899AD) had his warriors trained in unarmed as well as armed combat. The literature of other cultures may offer further clues about Anglo Saxon use of the seax.

England is not the first home of the English. Their ancestral home—known as Angeln—was situated on the mainland of continental Europe in an area that roughly corresponds to the southern half of present-day Denmark. The Engle, as the English were then known, were a Germanic race so it is likely that their culture would have had something in common with that of other Germanic races who settled the region. It is therefore not unreasonable to suppose certain likenesses in the military skills of the Engle and the methods of other early Germanic peoples of Western Europe. It may then be possible to extract some understanding of the military practices of the Engle from classical sources such as Tacitus.

The physical features of the broken back seax itself provide some clues to how it might have been used in combat. Even in its longest forms, the seax allowed a warrior to fight in close. Its sharp wedge shape gives it great—even armour-piercing—strength. A cutting blow would smash flesh and bone beneath mail. On an unarmoured body, a cut would prove to be crippling or deadly. Likewise, its needle point would make thrusts devastating to the human body.

Conclusion
However it was used, the broken back seax must have been a very effective weapon, as demonstrated by its widespread popularity. Even from a modern perspective, I much prefer this ancient and effective edged weapon over any other for personal defense. Fifteen-hundred years later, the broken back seax still makes a very convincing case for itself.

A propos de l'auteur
Frank Docherty is an English martial arts practitioner with 23 years training and who is a Provost and Assistant Instructor to Ancient Maister Terry Brown in the English martial arts. His interests lie in the broadsword, backsword, sword & buckler, sword & dagger, quarterstaff, bill hook, threshalls, and knife work based on Silver's System and Principles. He also practices bare fist fighting, and has a special interest in the seax, particularly the English broken back seax. Mr. Docherty has a Shodan in Jodo (Japanese stick fighting), a Shodan in Iaido, a black sash in five animals kung fu, and has been a kickboxing Instructor.

Sources
English Martial Arts: Terry Brown
Anglo-Saxon Weapons and Warfare: Richard Underwood
La bataille de Maldon: Translated and edited by Bill Griffiths
Beowulf: Text and Translation: Translated by John Porter
English Heroic Legends: Kathleen Herbert
The English Elite in 1066, Gone but not forgotten: Donald Henson
The English Warrior from earliest times to 1066: Stephen Pollington
Peace-Weavers and Shield-Maidens, Women in Early English Society: Kathleen Herbert