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Victor Kiernan

Victor Kiernan

Victor Kiernan, l'un des trois enfants de John Edward Kiernan, est né à Ashton upon Mersey, le 4 septembre 1913. Il a fait ses études à la Manchester Grammar School (1924-1931) où il a remporté de nombreux prix et bourses. (1)

En 1931, Kiernan est allé au Trinity College grâce à une bourse d'histoire. La plus grande influence sur Kiernan était Maurice Dobb. Maître de conférences en économie, il était membre du Parti communiste de Grande-Bretagne en 1922 et était ouvert avec ses étudiants sur ses convictions communistes. Kiernan, rapporta plus tard : « Nous n'avions alors pas le temps d'assimiler la théorie marxiste plus que très grossièrement ; elle commençait seulement à prendre racine en Angleterre, bien qu'elle ait eu un interprète remarquable à Cambridge en Maurice Dobb. (2) La maison de Dobb, "St Andrews" à Chesterton Lane, était un lieu de rencontre fréquent pour les communistes de Cambridge qu'elle était connue localement sous le nom de "The Red House".

David Guest a rejoint le Parti communiste de Grande-Bretagne. Il est devenu le chef d'une cellule qui comprenait Victor Kiernan, John Cornford, Guy Burgess, Donald Maclean et James Klugmann. Cela a permis à des dons tels que Maurice Dobb et John Bernal de prendre du recul. « La volonté de David Haden-Guest d'assumer la responsabilité de l'organisation a eu un autre effet utile. Elle a levé une charge indésirable sur les épaules de Dobb, Bernal et Pascal qui, en tant que Fellows de leurs collèges respectifs, ont estimé qu'il était plus sage de rester discrètement dans le Les autorités universitaires ont adopté une vision vaguement tolérante des excès de premier cycle dans le domaine politique ; mais les dons qui étaient connus pour être des fonctionnaires communistes actifs auraient été à la cour des ennuis inutiles. » (3) Il a été affirmé que David Guest « entrait à grands pas dans le hall de Trinity portant un marteau et une faucille sur son revers ». (4) Avec l'aide de Dave Springhall, organisateur national de la Young Communist League, le parti compte bientôt 25 membres, le Trinity College à lui seul compte 12 membres et des réunions hebdomadaires dans les chambres des étudiants.

Victor Kiernan a rappelé plus tard que l'enseignement de Dobb l'avait aidé à comprendre l'évolution de la société : « Nous sentions tout de même que cela pouvait nous élever bien au-dessus du niveau académique de Cambridge. Nous avions tout à fait raison, car l'avancée rapide de Les idées et l'influence marxistes se sont manifestées depuis lors. Nos principales préoccupations, cependant, étaient d'ordre pratique, populariser le socialisme et l'URSS, fraterniser avec les marcheurs de la faim, dénoncer le fascisme et le gouvernement national, avertir de l'approche de la guerre. Nous appartenions à l'ère de la Troisième Internationale, véritablement internationale au moins dans l'esprit, où la Cause était bien au-dessus de toute revendication nationale ou paroissiale." (5)

Victor Kiernan obtient son diplôme avec une première double étoile en 1934 et reste à l'Université de Cambridge. Selon son biographe, Eric Hobsbawm : « Sa thèse, publiée sous le Diplomatie britannique en Chine, 1880-1885 (1939), une étude diplomatique avec des interpolations marxistes intéressantes, a annoncé sa préoccupation constante pour le monde en dehors de l'Europe, non pas que la Chine de la fin du XIXe siècle ou toute autre période ou sujet ait satisfait sa curiosité sans fin ou épuisé sa tenue systématique de dossiers. »

En 1938, il profita d'une année de sa bourse de quatre ans au Trinity College pour visiter l'Inde. Il est resté pendant les huit années suivantes. Tariq Ali a souligné : « La connaissance de l'Inde de Kiernan était de première main. Il était là de 1938 à 46, établissant des contacts et organisant des cercles d'étude avec les communistes locaux et enseignant à Aitchison (anciennement Chiefs) College, une institution créée pour éduquer les Noblesse indienne selon les lignes suggérées par feu Lord Macaulay. Ce que les étudiants (principalement des guêpes à tête de bois) ont fait de Kiernan n'a jamais été révélé, mais un ou deux des meilleurs ont plus tard embrassé des idées radicales. Ce serait bien de penser qu'il était responsable : il est difficile d'imaginer qui d'autre cela aurait pu être. L'expérience lui a beaucoup appris sur l'impérialisme et dans un ensemble de livres étonnamment bien écrits, il a beaucoup écrit sur les origines et le développement de l'empire américain , la colonisation espagnole de l'Amérique du Sud et d'autres empires européens." (6)

Il retourna en Angleterre en 1946. Son marxisme franc lui empêcha de trouver un poste d'enseignant. "Il est revenu à Trinity, un communiste non reconstruit, mais toujours critique avec de vastes projets pour un travail marxiste sur Shakespeare. Son arbitre a dénoncé sa politique lorsqu'il a postulé pour des postes dans les universités d'Oxford et de Cambridge, mais - telle était la Grande-Bretagne en 1948 - n'a pas attention au charme subversif qui contamine le département d'histoire de l'université d'Édimbourg. » (7)

Victor Kiernan s'est associé à E. P. Thompson, Christopher Hill, Eric Hobsbawm, Maurice Dobb, A. L. Morton, John Saville, Raphael Samuel, George Rudé, Rodney Hilton, Dorothy Thompson et Edmund Dell pour créer le Groupe des historiens du Parti communiste. Saville écrira plus tard : « Le Groupe de l'historien a eu une influence considérable à long terme sur la plupart de ses membres. Ce fut un moment intéressant, ce rassemblement d'une assemblée si vivante de jeunes intellectuels, et leur influence sur l'analyse de certaines périodes et les sujets de l'histoire britannique devaient être de grande envergure. (8) Il a également écrit pour le journal Passé et présent et Nouvelle critique à gauche.

Victor Kiernan a quitté le Parti communiste de Grande-Bretagne après le soulèvement hongrois. Il est resté un marxiste engagé et a publié une série de livres dont Les Seigneurs de l'Humanité : Attitudes européennes vis-à-vis du monde extérieur à l'époque impériale (1969), Amérique : le nouvel impérialisme (1978), Le duel dans l'histoire européenne (1988) et Tabac : une histoire (1991).

Victor Kiernan est décédé à l'âge de 95 ans le 17 février 2009.

Nous n'avions alors pas le temps d'assimiler plus que très grossièrement la théorie marxiste ; elle commençait seulement à prendre racine en Angleterre, bien qu'elle ait eu un interprète remarquable à Cambridge en Maurice Dobb... Nous sentions tout de même qu'elle pouvait nous élever à un niveau bien au-dessus du niveau académique de Cambridge. Nous appartenions à l'ère de la Troisième Internationale, véritablement internationale du moins dans l'esprit, où la Cause était bien au-dessus de toute revendication nationale ou paroissiale.

Le capital marchand, le capital usurier ont été omniprésents, mais ils n'ont pas, à eux seuls, provoqué une altération décisive du monde. C'est le capital industriel qui a conduit à un changement révolutionnaire et a été la voie d'une technologie scientifique qui a transformé l'agriculture aussi bien que l'industrie, la société et l'économie. Le capitalisme industriel a fait son apparition ici et là avant le XIXe siècle, mais à une échelle considérable, il semble avoir été rejeté comme une greffe étrangère, comme quelque chose de trop contre nature pour s'étendre loin. Cela a été une étrange aberration sur le chemin humain, une mutation abrupte. Il fallait des forces extérieures à la vie économique pour l'établir ; seules des conditions très complexes et exceptionnelles pouvaient engendrer, ou maintenir vivant, l'esprit d'entreprise. Il y a toujours eu des moyens beaucoup plus faciles de gagner de l'argent que l'investissement industriel à long terme, la corvée de la gestion d'une usine. J.P. Morgan a préféré s'asseoir dans un petit salon de Wall Street en fumant des cigares et en jouant au solitaire, tandis que l'argent affluait vers lui. Les Anglais, les premiers à découvrir la grande route industrielle, la désertèrent bientôt pour des parloirs similaires dans la City, ou recherchèrent des ruelles, des raccourcis et des eldorados coloniaux.

Victor Kiernan, décédé à l'âge de 95 ans, était un homme au charme désintéressé et au savoir étonnamment vaste... Comme plusieurs de ses contemporains parmi les historiens marxistes, dont Christopher Hill, Rodney Hilton et Edward Thompson, il venait d'un non-conformiste Contexte. Dans son cas, il s'agissait d'une famille de la classe moyenne inférieure activement congréganiste à Ashton-on-Mersey, bien qu'à l'époque où il était membre du Trinity College de Cambridge, il utilisa son nom irlandais comme excuse pour justifier un manque de zèle pour la monarchie britannique.

Il est venu au Trinity College du lycée de Manchester en 1931 et y est resté pendant les sept années suivantes en tant que premier cycle, chercheur exceptionnellement brillant et, à partir de 1937, boursier. En 1934, année de l'obtention de son diplôme (double étoile première de l'histoire), il adhère au Parti communiste, dans lequel il restera pendant 25 ans. Son premier livre, Diplomatie britannique en Chine 1880-1885 (1939) a annoncé son intérêt constant pour le monde en dehors de l'Europe.

Contrairement à son camarade de Trinity John Cornford, à propos duquel il a écrit avec une perception remarquable, son profil public parmi les membres du parti communiste de Cambridge des années 1930 était faible. Seuls ceux qui avaient des intérêts particuliers étaient susceptibles de le rencontrer, un visage de garçon émergeant dans une robe de chambre parmi les chaînes de montagnes de livres sur le grenier de Trinity Great Court. C'est parce qu'il a rapidement repris le "groupe colonial" officiellement inexistant du canadien EH Norman, plus tard un éminent historien du Japon, diplomate et victime éventuelle de la chasse aux sorcières McCarthyite aux États-Unis, et le premier d'une succession de communistes. (et plus tard ex-communistes) historiens qui se sont occupés des "coloniaux" - en grande majorité d'Asie du Sud - jusqu'en 1939.

Victor Kiernan, professeur émérite d'histoire moderne à l'Université d'Édimbourg, était un historien marxiste érudit aux intérêts variés qui couvraient pratiquement tous les continents. Sa passion pour l'histoire et la politique radicale, les langues classiques et la littérature mondiale était également partagée.

Son intérêt pour les langues s'est développé chez lui dans le sud de Manchester. Son père travaillait pour le Manchester Ship Canal en tant que traducteur d'espagnol et de portugais et le jeune Victor les a ramassés avant même d'obtenir une bourse pour la Manchester Grammar School, où il a appris le grec et le latin. Son amour précoce pour Horace (son poète préféré) a donné lieu à un livre plus tard. Il a poursuivi ses études au Trinity College de Cambridge où il a étudié l'histoire, s'est imprégné de la perspective antifasciste dominante et, comme beaucoup d'autres, a rejoint le Parti communiste britannique.

Contrairement à certains de ses distingués collègues (Eric Hobsbawm, Christopher Hill, Rodney Hilton, Edward Thompson) du Communist Party Historians Group fondé en 1946, Kiernan a beaucoup écrit sur des pays et des cultures très éloignés de la Grande-Bretagne et de l'Europe...

La connaissance de l'Inde de Kiernan était de première main. L'expérience lui a beaucoup appris sur l'impérialisme et dans un ensemble de livres étonnamment bien écrits, il a beaucoup écrit sur les origines et le développement de l'empire américain, la colonisation espagnole de l'Amérique du Sud et sur d'autres empires européens.

Il parlait désormais couramment le persan et l'ourdou et avait rencontré Iqbal et le jeune Faiz, deux des plus grands poètes de l'Inde du Nord. Kiernan les a traduits tous les deux en anglais, ce qui a contribué à élargir leur audience à une époque où les langues impériales étaient totalement dominantes. Son interprétation de Shakespeare est très sous-estimée, mais si elle figurait sur des listes de cours, ce serait un antidote sain à l'embaumement.

Il avait épousé la danseuse et activiste théâtrale Shanta Gandhi en 1938 à Bombay, mais ils se sont séparés avant que Kiernan ne quitte l'Inde en 1946. Près de quarante ans plus tard, il épousa Heather Massey. Quand je l'ai rencontré peu après, il m'a avoué qu'elle l'avait rajeuni intellectuellement. Les écrits ultérieurs de Kiernan ont confirmé ce point de vue.

Tout au long de sa vie, il a obstinément adhéré aux idées marxistes, mais sans aucune trace de rigidité ou de maussade. Il n'était pas du genre à se plier aux dernières modes et méprisait la vague post-moderniste qui a balayé l'académie dans les années 80 et 90, rejetant l'histoire en faveur des anecdotes.

(1) Eric Hobsbawm, Oxford Dictionary of National Biography (2004-2014)

(2) Victor Kiernan, Critique de livres à Londres (25 juin 1987)

(3) Andrew Boyle, Le climat de trahison (1979) page 64

(4) Philippe Knightley, Philby : Maître espion du KGB (1988) page 32

(5) Victor Kiernan, Critique de livres à Londres (25 juin 1987)

(6) Tariq Ali, L'indépendant (20 février 2009)

(7) Eric Hobsbawm, Le gardien (18 février 2009)

(8) Jean Saville, Mémoires de la gauche (2003) page 88


Victor Kiernan, historien marxiste, décède à l'âge de 96 ans

Victor Kiernan, professeur émérite d'histoire moderne à l'Université d'Édimbourg, était un historien marxiste érudit aux intérêts variés qui couvraient pratiquement tous les continents. Sa passion pour l'histoire et la politique radicale, les langues classiques et la littérature mondiale était également partagée.

Son intérêt pour les langues s'est développé chez lui dans le sud de Manchester. Son père travaillait pour le Manchester Ship Canal en tant que traducteur d'espagnol et de portugais et le jeune Victor les a ramassés avant même d'obtenir une bourse pour la Manchester Grammar School, où il a appris le grec et le latin. Son amour précoce pour Horace (son poète préféré) a donné lieu à un livre plus tard. Il a poursuivi ses études au Trinity College de Cambridge où il a étudié l'histoire, s'est imprégné de la perspective antifasciste dominante et, comme beaucoup d'autres, a rejoint le Parti communiste britannique.

Contrairement à certains de ses distingués collègues (Eric Hobsbawm, Christopher Hill, Rodney Hilton, Edward Thompson) du Communist Party Historians Group fondé en 1946, Kiernan a beaucoup écrit sur des pays et des cultures très éloignés de la Grande-Bretagne et de l'Europe.


Victor Kiernan (1913-2009) : historien et ami de l'Inde

La mort de Victor Kiernan à l'âge de 95 ans il y a quelques jours représente probablement la fin d'une époque. Ce n'est pas parce qu'il a vécu bien au-delà des trois vingt dix bibliques, mais parce qu'il était parmi les rares survivants d'un groupe d'intellectuels qui formaient le Groupe des historiens du Parti communiste de Grande-Bretagne. La plupart des membres de ce groupe pensaient qu'il était le plus érudit et le plus lu parmi tous.

Né en 1913, il est venu à Trinity College, Cambridge de la Manchester Grammar School. À Trinity, il décroche une double étoile première en histoire et remporte la bourse de recherche du collège. C'est à Cambridge que Kiernan s'est tourné vers le marxisme et a rejoint le parti communiste en 1934. Il a quitté le parti au lendemain de l'invasion soviétique de la Hongrie en 1956. Kiernan faisait partie d'un grand exode du CPGB qui comprenait Christopher Hill, Rodney Hilton , John Saville et les deux Thompson, Edward et Dorothy. Le seul historien de ce groupe qui a conservé sa carte de parti était Eric Hobsbawm.

La conversion de Kiernan au communisme n'est pas difficile à comprendre. Pour beaucoup de sa génération, la Dépression a rendu l'effondrement du capitalisme imminent, et le nazisme semblait la menace ultime pour la civilisation. Le communisme et la Russie soviétique sont apparus comme des alternatives à beaucoup, des historiens aux scientifiques, de Hill à Haldane. Des hommes comme Kiernan croyaient alors, à tort comme l'histoire l'a montré, que le communisme et la Russie soviétique offraient une perspective plus humaine. Pour défendre une société plus humaine et civilisée, de jeunes hommes comme John Cornford, l'ami de Kiernan de Trinity et le héros de sa génération, sont allés combattre en Espagne et y sont morts. Quelques jours avant de mourir au combat – il n'avait que 21 ans – Cornford a écrit dans un poème espagnol : « Et l'histoire se forme entre nos mains / Pas de la pâte à modeler mais du sable rugissant… Nous sommes l'avenir. ’’ Des sentiments similaires ont inspiré toute une génération. L'appel du communisme était en partie romantique, en partie rationnel. Surtout, il y avait la certitude que le temps et l'histoire étaient de leur côté, et la confiance que le monde pouvait être correctement interprété et changé.

Les intérêts politiques et intellectuels de Kiernan ne restent pas confinés à l'Europe et à l'Occident. A Cambridge dans les années 30, il fut l'ami, le philosophe et le guide de nombreux Indiens qui montèrent dans cette université, parmi lesquels Renu Chakrabarty, Mohan Kumaramangalam et Arun Bose. Ce sont peut-être de telles amitiés et son intérêt pour le monde en dehors de l'Europe qui ont décidé Kiernan en 1938 de passer une année de sa bourse de six ans en Inde. Son intention initiale était de rester en Inde et de voir la situation politique par lui-même. Il est resté jusqu'en 1946, enseignant à Lahore et travaillant en étroite collaboration avec le Parti communiste indien, qui était alors dirigé par P.C. Joshi dont Kiernan est devenu l'ami.

La visite en 1938, cependant, n'était pas entièrement innocente. Kiernan emportait avec lui, sans doute à la demande de Rajani Palme Dutt (connu sous le nom de RPD, le chef du CPGB qui dirigeait le CPI par télécommande depuis Londres avec les ordres de Moscou), un document du Komintern. Il s'agit d'un éclairage intéressant sur le fonctionnement de l'IPC. Tout comme le voyage universitaire de Kiernan a été utilisé par le Komintern pour envoyer un message secret au parti indien, en 1948, lorsque Mohit Sen est allé à Cambridge en tant qu'étudiant, il a reçu du CPI les documents de base de sa nouvelle compréhension et une lettre codée à RPD — tous deux tapés sur du papier très fin et placés sous la couche inférieure d'une boîte d'allumettes. Le parti a demandé à Mohit de commencer à fumer afin que son transport d'une boîte d'allumettes ne semble pas incongru. Le pauvre homme toussa et cracha de Bombay à Londres.

Kiernan se souviendra plus tard de sa joie lorsqu'il apprit à Bombay la libération de Paris des nazis. Il a, en effet, écrit un hommage à l'occasion, "une tentative d'expliquer aux Indiens quelque chose de ce que Paris signifiait pour l'Europe". Cela aurait dû être lu à la radio par Kumaramangalam qui est arrivé tard à la station de radio et la déclamation de Kiernan n'a pas été entendue.

De retour en Grande-Bretagne, Kiernan n'a pas réussi à se faire élire dans une bourse d'un collège d'Oxbridge car son arbitre a dénoncé son idéologie et sa politique. Il s'est installé pour un emploi à l'Université d'Édimbourg, où il est resté professeur d'histoire pendant toute sa vie professionnelle. Les intérêts intellectuels de Kiernan étaient vastes - il traduisit Iqbal et Faiz de l'ourdou, sa passion était Shakespeare et vers la fin de sa vie, il écrivit deux livres sur le barde et un autre sur Horace. Il avait une belle monographie sur le duel dans l'histoire européenne et une autre sur l'absolutisme. Il a écrit sur l'Espagne et la Chine. Le livre dont on se souvient le mieux est The Lords of Human Kind: European Attitudes to the Outside World in the Imperial Age. Le titre – tiré de « Pride in their port, defiance in their eye,/ I see the Lords of humankind passer by Oliver Goldsmith » – reflétait l’immersion de Kiernan dans la littérature. Le livre était un extraordinaire tour d'horizon d'un vaste thème et révélait la capacité enviable de Kiernan à stocker des bribes d'informations tirées de sa vaste lecture. Sherlock Holmes appelait un tel esprit un grenier, mais cela rendait l'écriture de l'histoire très attrayante.

Peut-être à cause de ses nombreux intérêts, Kiernan n'a jamais produit le magnum opus dont il était capable. Il n'est pas tout à fait devenu l'historien de la stature de Thompson et Hill. Lorsque ce dernier dédiait un livre à Kiernan, la dédicace disait : « Esprit, provocateur et ami généreux de cinquante ans ». Le choix des mots n'est pas sans importance.

Tout au long de sa vie, Kiernan a conservé un amour et un intérêt constants pour l'Inde (y compris le Pakistan). Malgré cela, comme beaucoup d'Anglo-Saxons de sa génération, il n'a pas su apprécier les différences culturelles entre l'Inde et l'Occident. Je me souviens d'une matinée tranquille au St Antony's College d'Oxford (Kiernan était venu parler au séminaire d'histoire de l'Asie du Sud de Tapan Raychaudhuri), lorsque nous nous disputions à propos de Wajid Ali Shah. Il venait de voir Shatranj ke Khiladi et n'arrêtait pas de dire que Ray avait dépeint le roi avec trop de sympathie. Wajid Ali Shah, a-t-il dit, était un roi sans espoir. J'ai essayé de lui expliquer qu'il jugeait le dirigeant d'Awadh selon les normes de gouvernance occidentales et qu'il commettait ainsi la même erreur que Dalhousie et Outram. Victor grimaça d'être comparé aux impérialistes mais refusa d'en voir l'utilité. Il était toujours affectueux et amical et avait un sens de l'humour espiègle. Il présidait un séminaire à Oxford et m'a repéré au dernier rang. Lorsque la discussion s'est tournée vers 1857, il m'a surpris, ainsi que d'autres, en disant : « Le Dr Mukherjee, qui s'est déployé à l'extérieur du pays, devrait à ce stade être appelé sur le terrain. » J'ai été flatté et charmé par la reconnaissance inattendue d'un historien de très haut niveau.

Il pouvait aussi être terriblement honnête envers lui-même. Lorsque l'Union soviétique vacillait vers sa chute à la fin des années 80, Kiernan a annoncé à une audience de séminaire à l'UCLA : « Toute ma vie, j'ai chassé une illusion » ou des mots à cet effet. C'est à se demander quel genre de relation il entretenait avec son acolyte avoué, un jeune malayali à qui il enseignait à Édimbourg à la fin des années 60. Ce jeune homme a-t-il appris de Kiernan à être honnête, à avoir l'esprit ouvert sur son marxisme, à remettre en question et à douter ? Le nom de cet homme est Prakash Karat. Qu'est-ce que Karat a dit à Kiernan sur la performance de son parti au Bengale occidental et en Inde ? Son histoire était-elle honnête envers son historien-mentor ? Surtout, si le camarade Karat avait lu avec soin Les Seigneurs de l'humanité, il ne regarderait pas le monde avec fierté dans son port et défi dans son œil.

J'aurais adoré demander à Victor ce qu'il pensait de son acolyte indien. La réponse aurait été pleine d'esprit, provocatrice et pas moins qu'honnête.


“La politique de la douleur” dans La nation

En 1971, peu après la publication du tour de force intellectuel de Kiernan, La nation a approché Kiernan pour explorer « La politique de la douleur » au milieu des révélations croissantes de torture organisées par l'armée américaine et les agents du renseignement en Asie du Sud-Est et en Amérique latine.

Kiernan peut être considéré comme un historien des grandes guerres coloniales et des régimes répressifs lointains, mais des moments poignants ont émergé lorsque les thèmes de la solitude et de la souffrance des individus ont pris vie dans sa critique sociale. Dans « La politique de la douleur », il a parlé de l'hérétique hussite du XVe siècle Hieronymus de Prague, «un homme de forte carrure qui a lutté et a crié dans les flammes pendant longtemps.» Lorsque Richard Friedenthal est entré dans son étude de 1970 sur Luther a observé que « beaucoup ont crié », a rétorqué Kiernan, « Il y en a beaucoup aujourd'hui. »

Il a admis que « nous avons perdu une grande partie de notre plaisir dans la cruauté, mais avons acquis la faculté de fermer les yeux sur elle. » Aux États-Unis du Vieux Sud, les « propriétaires d'esclaves urbains » envoyaient souvent leurs esclaves au poste de police pour recevoir autant de coups de fouet, plutôt que de les faire fouetter à la maison. Les Américains modernes préféreraient faire confiance aux cadres de police spéciaux en Amérique latine pour faire tout ce que la sauvegarde de leurs investissements peut exiger. C'est en effet l'une des recommandations du néocolonialisme, contrairement au contrôle impérial direct, qu'un pays civilisé n'est pas obligé de faire lui-même la partie non civilisée de son travail.

Alors qu'une grande partie du monde espérait que la présidence de Barack Obama mettrait fin à la torture externalisée et aux formes d'interrogatoire brutales, la nouvelle administration américaine a rassuré l'appareil de sécurité nationale que le programme nommé "Rendition" reste sacro-saint. L'option américaine d'envoyer des prisonniers capturés dans des pays tiers ne sera pas répudiée, les chiffres de l'administration se penchant confortablement sur le statu quo. C'est dans ce contexte que l'essai de Kiernan a renouvelé sa force et sa pertinence.

Pour un service commémoratif tenu à Édimbourg le 28 février, Eric Hobsbawm a demandé qu'une déclaration écrite soit lue exprimant sa profonde appréciation pour l'accomplissement de Victor Kiernan :

Il me manque et il continuera à me manquer. C'était bien d'être son contemporain, un homme qui n'améliore pas vraiment la vie, mais qui confirme que la bonté, l'honnêteté et la vertu avec la plus légère des touches existent toujours dans le monde. Si le bon seigneur me demandait (si Richard Dawkins le permet) une bonne action qui m'aiderait à franchir la porte étroite le jour du jugement (en supposant que c'est là où je voulais aller), je dirais : " savait qu'il n'y avait qu'un seul homme capable d'écrire Les seigneurs du genre humain, et je lui ai demandé de l'écrire.”

John Trumpbour John Trumpbour est directeur de recherche du programme Labour & Worklife, Harvard Law School. Il peut être contacté à john_trumpbour à harvard dot edu.


  • Le Dragon et Saint-Georges : relations anglo-chinoises 1880-1885 (1939)
  • La diplomatie britannique en Chine, 1880 à 1885 (1939)
  • Poèmes d'Iqbal, traduction (1955)
  • La révolution de 1854 dans l'histoire espagnole (1966)
  • Les seigneurs du genre humain. Attitudes européennes envers le monde extérieur à l'époque impériale (1969)
  • Marxisme et impérialisme : études (1974)
  • L'Amérique, le nouvel impérialisme : de la colonisation blanche à l'hégémonie mondiale (1978)
  • État et société en Europe, 1550-1650 (1980)
  • Les empires européens de la conquête à l'effondrement, 1815-1960 (1982)
  • Le duel dans l'histoire européenne : l'honneur et le règne de l'aristocratie (1988)
  • Histoire, classes et États-nations (édité et présenté par Harvey J. Kaye (1988)
  • Shakespeare, poète et citoyen (1993)
  • L'impérialisme et ses contradictions (édité et présenté par Harvey J. Kaye 1995)
  • Huit tragédies de Shakespeare : une étude marxiste (1996)
  • Empires et armées coloniaux 1815-1960 (1982, 1998)
  • Horace : poétique et politique (1999)

Voir également

  • Histoire & humanisme : essais en l'honneur de V.G. Kiernan (édité par Owen Dudley Edwards 1977)
  • À travers le temps et les continents : un hommage à Victor G. Kiernan (édité par Prakash Karat 2003). ISBN 81-87496-34-7.

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Michel Brecher : Succession en Inde. Une étude sur la prise de décision. Presses de l'Université d'Oxford.

Brecher est un étudiant bien informé de la scène politique en Inde, notamment à Delhi. L'essentiel de ce livre est une étude de la manière et des conséquences du choix de Shastri comme successeur de Nehru à la mort de ce dernier en mai 1964. La mort de Nehru était un événement qui avait suscité auparavant de nombreuses spéculations anxieuses. Brecher a fait le tour de Delhi en tapant des politiciens et des observateurs, et en fouillant dans les archives des journaux, pour déterminer exactement ce qui s'est passé d'heure en heure pendant les six jours et nuits entre la mort de Nehru et l'élévation de Shastri. Sa conclusion est que les plus hauts gradés du parti du Congrès ont géré une crise grave « en douceur » et « avec maturité ».

Les lecteurs peuvent être conscients plutôt d'une liberté mûre en douceur des principes politiques incommodes. L'épreuve de force, qui s'est rapidement centrée sur les candidatures rivales de Shastri et Morarji Desai, a été celle des personnalités et des factions, pas celle des convictions. Aucune pression sérieuse ne s'est développée de la part de la gauche, malgré l'engagement nominal du Congrès envers les idéaux socialistes. Brecher commente qu'en 1964 comme en 1947 « la continuité a fait la stabilité politique, mais à un prix énorme ». Il est vrai que la prise de contrôle souvent prévue par l'armée n'a pas eu lieu. Mais l'un des facteurs déterminants était le poids des premiers ministres des États, qui contrôlaient le mécénat local, et l'une des tendances qui se développait par la suite fut l'affaiblissement de l'autorité centrale sur les provinces. Un autre aspect du régime Shastri que Brecher documente était l'empiétement sur la sphère de décision du gouvernement par des hauts fonctionnaires, des bureaucrates moulés dans le moule britannique, loyaux serviteurs autrefois du pouvoir britannique et maintenant du conservatisme indien et de ses alliés étrangers.

Brecher illustre les conséquences de la succession en évoquant deux des nombreux problèmes ahurissants hérités par Shastri : la pénurie alimentaire et la controverse sur le remplacement de l'anglais comme langue officielle par l'hindi, auxquels le Sud de langue dravidienne s'est violemment opposé. Shastri a été prudent en n'essayant pas d'imiter le style éclairé de son prédécesseur.

l'autocratie, tout comme il refusait d'emménager dans le vaste manoir officiel de Nehru. Sa méthode était d'essayer d'arranger les choses, ou de laisser les gens s'exprimer, par la patience, le tact et la conciliation. Mais les problèmes de l'Inde ne doivent pas être résolus par une inactivité magistrale, et Brecher est forcé de se demander si la paix et la tranquillité n'ont pas été achetées par la probabilité de troubles plus graves et de schismes plus profonds plus tard. Il voit les difficultés fondamentales sur la nourriture : autorité centrale réduite sur les provinces, incapacité à forcer les plus aisés à partager avec les plus pauvres, et l'impossibilité pour le Congrès de défier les négociants en grains et les spéculateurs qui sont des éléments puissants dans l'entreprise. communauté sur laquelle repose toute l'organisation du parti.

La guerre du Cachemire de 1965 a sauvé Shastri de l'indifférence publique et en a fait un héros. Mais il mourut à Tachkent, et le problème de la succession se posa de nouveau au Congrès plus brutalement qu'en 1964, mais de manière moins critique car il y avait désormais un précédent. D'où une lutte plus tranquille et systématique pour le poste de premier ministre, que Brecher se précipita vers l'Inde pour observer de première main. Kamaraj, le président du Congrès, voulait Mme Gandhi, et a joué ses cartes pour elle avec une grande habileté. Elle-même avait l'avantage du nom de son père et d'appartenir à l'Uttar Pradesh, le cœur de l'Inde de langue hindi. Encore une fois, les principaux ministres comptaient pour beaucoup, et la plupart d'entre eux se sont ralliés à Kamaraj. Desai a insisté sur un scrutin du parti parlementaire du Congrès et a obtenu un nombre surprenant de voix, 169 contre 355, de nombreux membres de la base ont peut-être ressenti la manipulation au sommet.

Depuis lors, l'histoire a ajouté un nouveau chapitre. Une élection générale a eu lieu et le Congrès a perdu le contrôle d'un certain nombre de provinces. Kamaraj lui-même a été vaincu à Madras, par un simple étudiant. Il est maintenant clair que le Congrès ne peut pas continuer avec le vieux jeu du brassage et de la tromperie : il doit s'engager à un certain progrès par des actes aussi bien que des paroles, ou bien être considéré comme franchement conservateur. Desai est maintenant vice-premier ministre. Dans sa première lutte pour le pouvoir, il a gâché ses chances, comme le montre Brecher, par trop d'empressement dans sa seconde, il a encore échoué, mais a vécu pour se battre un autre jour. Il a maintenant un pied au pouvoir, et il ne faudra peut-être pas longtemps avant qu'il n'ait l'autre aussi.


Commémoration de Victor G. Kiernan : les marxistes de la métropole aux marges

L'Islam de Maidule

Le 22 octobre 2010, le Centre d'études sud-asiatiques de l'Université de Cambridge a organisé une conférence à la mémoire du célèbre historien communiste britannique, Victor Kiernan (4 septembre-17 février 2009). La Conférence, intitulée Lessons of Empire: A Past & Present Conference en l'honneur de V.G. Kiernan (1913-2009) a été soutenu par la revue académique d'histoire Passé et présent, avec lequel Kiernan était intimement lié. Lors de la conférence, d'éminents historiens et universitaires ont pris la parole, dont l'ami de longue date de Kiernan, le légendaire historien marxiste, Eric Hobsbawm, l'économiste Jayati Ghosh et l'historien Vijay Prashad.

Outre les universitaires, Prakash Karat, secrétaire général du CPI (M) et étudiant de Victor Kiernan à l'Université d'Édimbourg, se souvient également de son professeur et de l'engagement de Kiernan avec la gauche indienne dans les années 1940. La conférence a commencé à 14 heures et était présidée par John Trumpbour (Harvard University), qui a également brièvement parlé de « l'Empire, de la politique et des poètes » en faisant référence à l'engagement de Kieran avec les œuvres du poète marxiste Faiz Ahmed Faiz. Heather Kiernan a montré une fascinante collection d'images de Victor Kiernan complétée par une musique apaisante. Le bref documentaire photo intitulé «VGK: A Life in Pictures» a capturé de nombreux moments mémorables de la vie de Victor Kiernan.

Une réminiscence intéressante du camarade de classe de Kiernan à la Manchester Grammar School a été lue par Christopher Ray sous le titre : « The History Boys ». The brief introductory session from 2pm—2.30pm was followed by a panel under the common title: ‘State and Society in Europe and the Wider World: From Absolutist Monarchy to the Crises of Communism and Capitalism’ (2.30pm—4pm). In this session, David Parker (Leeds University) gave a talk on ‘Absolutism, the English Revolution, and the Communist Party Historians Group’, focusing particularly on Kiernan’s engagement on the topic and his debates with other members of the Communist Party Historians Group in Britain. James Dunkerley (Queen Mary College, University of London) presented a paper on ‘Andres Bello: Architect of the Chilean Liberal State.’ Gareth Stedman Jones (King’s College, Cambridge) presented on ‘Marx and the Extra-European World’, especially dealing with Marx’s writings on Indian village community. Finally, in this session, the chair, John Trumpbour briefly discussed Stephen Stearns’ (College of Staten Island, City University of New York) paper ‘The VGK Diaries and Suez and Hungary Crises of 1956’ in absentia followed by a brief question and answer session.

Victor G. Kiernan

There was a brief coffee break followed by a session on ‘Empires: From Conquest to Collapse’ (4.15pm—6.15pm). In this session, Julia Lovell (Birbeck College, University of London) presented a paper on ‘The Opium Wars and its Afterlives’. Tim Harper (Magdalene College, Cambridge) follows her by a paper on ‘Empires and the Revolutionary Underground in Asia’. Eminent JNU economist Jayati Ghosh in her presentation on ‘The Unsteady Empire of Finance’ talked about how Victor Kiernan’s work is a broad history of capitalism and how the economists have much to learn from such magnificent analysis of a serious Marxist historian in order to understand the current nature of the empire of finance capital.

In his presentation, titled as ‘Victor Kiernan and the Left in India’, Comrade Karat introduces himself as a student of Kieran, with whom he first met at Edinburgh University. Karat told the audience that Kiernan was an able historian in narrating the oppression and exploitation of British colonialism and imperialism besides being a translator of Faiz Ahmed Faiz’s Urdu poetry. Karat pointed out that next year, the Indian Left would be looking forward to celebrate Faiz’s birth centenary. Karat informed the audience about the deep friendship between Kiernan and the then general secretary of undivided Communist Party of India, P.C. Joshi in 1940s when Kiernan was in India for eight years from 1938-1946.

Karat said that Kiernan was a friend of the party, whose views on the British imperialism and Indian bourgeoisie was very incisive particularly his understanding of how colonialism had destructive impacts and hindrance to the growth of Indian capitalism. In fact, the Indian Left took four decades to understand the exact dynamics of Indian capital, particularly its collusion and collision towards imperialism. Karat argued that during the freedom struggle, the Indian Left failed to make a link between the international contradictions between anti-fascist struggles with the national question of anti-imperialist struggle.

According to Karat, Indian capitalism has not been comprehensively studied and has been under-researched and under- theorised. Karat continues by saying that a section of the Indian Left, driven by Soviet understanding of Indian bourgeoisie described it as ‘progressive’ and adopted the idea of ‘progressive nationalism’. In fact, ‘it took four decades to understand the dual character of Indian bourgeoisie—the dual character of both co-operation and opposition with imperialism’, said Karat.

Karat argues that the Indian capital has become more powerful under the neoliberal dispensation. Moreover, Marxists in India have now recognized the negative role of caste in hindering the social development and growth of productive forces as argued by Karat. Karat further pointed out that the communists have gained their mass base wherever, they were able to launch a united struggle against both imperialism and landlordism. The examples of Tebhaga movement in Bengal, peasant struggles in Kerala under the leadership of the Indian Communists, land reforms movement in all Left-ruled states, Telengana peasant rebellion in Andhra Pradesh, and struggle for Tribal rights in Tripura were cited as examples to support the argument. Karat said that although Kiernan was a supporter of the party, the British historian was an independent Marxist, sometimes critiquing the party for its deficiency to be interested in serious theoretical understanding and discussions within the party. Kiernan used to often visit the then party headquarters in Bombay, where he noticed almost business like daily activities without an interest in ‘theory’ as described by Karat.

Karat returns back to contemporary situation in India, where there is a growth of 17 dollar billionaires in just one year from 52 in 2009 to 69 in 2010. This only shows an enormous concentration of wealth in few hands and growing economic inequality under neoliberalism in India. In this respect, Karat argues that the Left is trying to provide some alternative policy orientation and giving relief to the people in three Left-ruled states of West Bengal, Kerala and Tripura comprising of a population of over 120 million.

Karat said that when he edited a book [Prakash Karat (ed.), Across Time and Continents: A Tribute to Victor G. Kiernan (New Delhi: LeftWord Books, 2003)] in celebrating Kiernan’s 90 th birthday, it was the last time when his beloved and respected teacher wrote him by saying ‘I am probably harsh with the Communist Party in 1940s, but I have great admiration for the Indian communists because of their tremendous sacrifices.’ In the conference, historian Vijay Prashad in his presentation on ‘Marxists at the Margins’ spoke about Marxists in the Third World and specifically emphasized on the theoretical writings of EMS Mamboodripaad, and poetries of Faiz, both contemporaries of Victor Kiernan. There was a brief question and answer session at the end of this session followed by a hurried drinks and coffee break. The final session of the conference (from 6.15 pm to 7.15pm) started with some introductory remarks by Christopher Bayly (St. Catherine’s College, Cambridge) on ‘Reflections on History’ followed with an elaboration by the doyen, Eric Hobsbawm on the same topic. Hobsbawm emphasized on the misconceptions and prejudice of history writing of the colonial metropolis on the colonized third world and later on towards the post-colonial third world, which Kiernan himself has wrote in his book The Lords of Human Kind: European Attitudes towards the Outside World in the Imperial Age (London: Weidenfeld & Nicolson, 1969). The present author would also suggest that much before Edward Said’s, Orientalism (London: Routledge & Kegan Paul, 1978), Kiernan was a pioneer in making the world know about ‘the western conception of the orient’ in the words of Said.

The conference was attended by many academics, scholars and students alike. It was a learning experience for all participants and a historic conference in commemorating a historian, whose works were discussed in a rare international academic platform where Marxists from the metropolitan world to the third world margins shared the same dais.


The Western canon is the body of Western literature, European classical music, philosophy, and works of art that represents the high culture of Europe and North America: "a certain Western intellectual tradition that goes from, say, Socrates to Wittgenstein in philosophy, and from Homer to James Joyce in literature".

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Ideological warrior against Empire

It was in 1934, a time of radical ferment among Cambridge students, that Kiernan joined the Communist Party. He found his radicalism subsequently reinforced by what he regarded as the treachery of Britains elites.-BY SPECIAL ARRANGEMENT

VICTOR GORDON KIERNAN, Professor Emeritus of Modern History at Edinburgh University and recognised as one of the most wide-ranging of global historians, died of heart failure on February 17 at his home in Stow, Galashiels, Scotland.

Ninety-five years old, he was a man of letters close to the Edwardian era but infused with a radical consciousness from the Great Depression and a decade of witnessing anti-colonial struggles in the Indian subcontinent. While his middle name came from one of British imperialisms greatest heroes, General Gordon of Khartoum, Kiernan emerged as one of the nations foremost ideological warriors against Empire.

Born on September 4, 1913, in Ashton-on-Mersey, a southern district of Manchester, Kiernan was the son of Ella and John Edward Kiernan, who served as a translator of Spanish and Portuguese for the privately owned Manchester Ship Canal. His family came from a congregationalist religious heritage, and he later suggested that nonconformity played a role in the socialist formation of many members of the Communist Party Historians Group founded in 1946. He confided that a Christian childhood story by O.F. Walton called Christies Old Organ about a poverty-stricken organ grinder, a poor, forlorn old man, without a friend in the world, had given him a vague but youthful sympathy for a socialist social order, forms of community that might restore solidarities among those otherwise cast aside under capitalism.

A scholarship student at the Manchester Grammar School, Kiernan developed a passion for the classics, as he added ancient Greek and Latin to the modern European languages he had already learned at home. Propelled with three new scholarships, he then went on to Trinity College, Cambridge University, where he achieved a double-starred First in History (B.A., 1934 M.A., 1937). During a time of radical ferment among Cambridge students, Kiernan joined the Communist Party in 1934. He found his radicalism subsequently reinforced by what he regarded as the treachery of Britains elites.

We saw pillars of British society trooping to Nuremberg to hobnob with Nazi gangsters we saw the National government sabotaging the Spanish Republics struggle, from class prejudice, and to benefit investors like Rio Tinto, blind to the obvious prospect of the Mediterranean being turned into a fascist lake and the lifelines of empire cut, he explained in the London Review of Books (June 25, 1987).

After completing his fellowship at Cambridge, Kiernan embarked on political activity in South Asia, as well as teaching at the Sikh National College and Aitchison College in Lahore. He married the dancer and theatre activist Shanta Gandhi in 1938. Though remaining friends, they split up when he returned to Britain in 1946. Quickly spurned by Cambridge and Oxford, Kiernan landed in 1948 at the University of Edinburgh, thanks to the intervention of historian Richard Pares. He taught at this Scottish academic citadel until his retirement in 1977. Kiernan would marry the Canadian researcher and film expert Heather Massey in 1984.

Kiernan made immense contributions to the post-war flowering of British Marxist historiography that transformed the understanding of social history.

Seeking escape paths from a congealing Stalinism, this intellectual movement grew from several figures, among them the Blakean visionary E.P. Thompson, the don of 17th century radical dissent Christopher Hill, the radical medievalist Rodney Hilton, the encyclopaedic Kiernan, and the scholar of primitive rebellion and large-scale economic change Eric Hobsbawm.

Brash and confident in wielding the best of the Lefts cultural arsenal, they welcomed open-ended dialogue with non-Marxist traditions. Some of this dialogue was on display in the journal Past & Present, which became the most prestigious journal of social history in the English-speaking world. Kiernan wrote a major essay in 1952 for the first issue of the journal, produced several landmark articles, and later served on its editorial board from 1973 to 1983. He also contributed to New Left Review throughout the journals transitions from the early editorship of Stuart Hall (1960-1962) to the decades under Perry Anderson (1962-1982) and Robin Blackburn (1982-1999).

While Thompson, Hill and Hilton were rooted in English social history, Kiernan and Hobsbawm practised a historical craft with more global aspirations. Kiernans distinctive contributions included the following:

Elites in history: While many practitioners of Marxian and radical historiography focussed on history from below (workers and peasantries), Kiernan developed an understanding of history from above, with analyses of aristocracies and militaries in history. Even though latter-day Marxists had abandoned military history, Kiernan took note of Engels fascination with armies, which provoked the Marx family to nickname him The General.

Kiernan admitted that Marx and Engels harboured suspicions of guerillas and peasantries, which may have come as a surprise to some aspiring revolutionaries and rural rebels of the 20th century. He also established how aristocratic elements frequently retained political power and pre-eminence in many nations, well beyond the early modern time frames of many conventional Marxists too eager to identify the rising bourgeoisie as the motor force of historical change.

David Parkers new book Ideology, Absolutism, and the English Revolution (2008) demonstrates how in the early days Kiernan pushed and prodded the Communist Party Historians Group to reopen questions about landed aristocracies, the nature of early modern capitalism, and the social bases of the Tudor-Stuart monarchies. The group broke up shortly after the twin crises of Hungary and Suez in 1956 that brought many resignations from the Communist Party of Great Britain and the rise of the first New Left (the generation of 1956).

While exuberant about the expansion of history from below, Kiernan feared the Lefts vulnerability if it remained unable to understand ruling classes and the wiles of power. Machiavelli had decried the expansion of mercenary armies, but Kiernan saw how absolutist monarchs deployed these forces to crush insurgencies and avert the arming of the common people.

While Kiernan sometimes faced resistance to his innovations from the first New Left, he found a more open reception to his ideas from the second New Left (the generation of 1968). Representing the latter, Perry Anderson credited classical Marxism with strengths in economic analysis of industrial capitalism but with fundamental vulnerabilities when it came to formulating theories of politics and the state.

The mythologies of imperialism: Kiernan carried out a relentless unmasking of imperialist ideologies and white European supremacist justifications for rule over South Asians, Africans, East Asians, and the indigenous peoples of the Americas. Kiernan noted in particular how British colonialists used existing hierarchies in India to portray their rule as more benign than that of their predecessors.

The aristocratic streak in these English rulers made for an aloof and chilly manner, he wrote in The Lords of Human Kind (1969), and Indian environment stiffened it. They came to think of themselves, it has been remarked, as a caste, infinitely above the rest. If Hindus complained of being looked down on, they could always be reminded that their own treatment of one another, especially of untouchables, was worse.

Thomas Paine in 1792 paused to remark about the depredations from British rule, The horrid scene that is now acting by the English Government in the East Indies is fit only to be told of Goths and Vandals.

The famine of 1770 in Bengal may have wiped out a third of the population. And yet, there are still historians who eagerly portray British colonial rule as quite benign, most notably Niall Ferguson, who was rewarded in 2004 with a lifetime tenured chair of History at Harvard by then university president Lawrence Summers. Edward Said often noted that Kiernans Lords of Human Kind was a seminal influence on the Palestinian intellectuals modern-day classic Orientalism (1978).

Recognising that European-style colonialism was not the only game in town, Kiernan explored the neo-imperialist patterns mastered by the United States in his America, The New Imperialsm: From White Settlement to World Hegemony (1978, and re-released in 2005, with a new preface by Hobsbawm).

The folklore of capitalism and conservatism: In essays for New Left Review such as Problems of Marxist History and Shepherds of Capitalism, Kiernan called attention to the ways in which feudal remnants and survivals shape the economic order. Capitalists talk a lot about the entrepreneurial spirit, but many of them are quick to abandon industrial investment for speculative and rentier pursuits.

As Kiernan expressed it, There have always been easier ways of making money than long-term industrial investment, the hard grind of running a factory. J.P. Morgan preferred to sit in a back parlour on Wall Street smoking cigars and playing solitaire, while money flowed towards him. The English, first to discover the industrial highroad, were soon deserting it for similar parlours in the City, or looking for byways, short cuts and colonial Eldorados.

As capitalism is shaken by the new financial crisis, Kiernan had withering observations about the ascendancy of financial capital, England was the first country to undergo capitalism, first agrarian and then industrial, but it is also (if we leave out Holland) the first to relapse from industrial into financial, speculative, usurer capitalism.

Long-drawn landowning ascendancy must surely have something to do with this. Englands old ruling class was too busy chasing foxes and poachers, and its chief share in production was to keep up the tone of the labour force by sending objectors to Botany Bay, much as Russian landowners sent recalcitrant serfs to Siberia. It was a class essentially parasitic, like our City sharks and sharpers and harpies, many of them its lineal descendents.

One of Kiernans most controversial moves was to rebuff the common conservative charge that the Left is soaked in treason. Commenting on another outburst of barking and braying about Cambridge traitors for cooperating with the Soviet Union during the Second World War and the early Cold War, he observed in the London Review of Books (June 25, 1987) that it has come to be a perennial resort of reaction, when it is left without any fresher topic for claptrap, to indulge in these spasms of virtuous indignation about the wickedness of a small number of idealists of years ago.

Kiernan noted how the Right has short memories, able to forget how many Tories gave enthusiastic support to army mutinies when a Liberal government was again about to concede Home Rule to Ireland or later when numbers of officers refused to take part in any coercion of Ulster. British officers received unstinted sympathy from the overwhelming majority of Tories when they would decline to act against white rebels in Rhodesia. He added that in the 1980s Tories continued to cherish fraternal feelings towards the white savages of South Africa, their partners in upholding the natural right of capitalism to exploit its victims: quite indifferent to the moral damage to Britain, but also to the material losses to be expected from an alienation of black Africa and most of the Commonwealth.

He added how often these British patriots have given support to Washington in destabilising democratic governments around the world. He thought that the Right had repeatedly deployed accusations of treason to de-legitimise the Left, and it was time to deliver a few bruising counterpunches.

Literature and social change: Rejecting R.H. Tawneys belief in Social History and Literature (1949) of the absence of links between the art of an epoch and the economic order, Kiernan fought back against the tendency to see genius as beyond any social explanation. It may be conceivable, but is extremely unlikely, that Shakespeare could have written as he did about war, death, property, all the while contemplating their grimness from an Olympian peak of detachment, he countered. Though, himself seeking to avoid moralising, Joseph Conrad conceded that even the most artful of writers will give himself (and his morality) away in about every third sentence.

While steeped in Western literature and the classical heritage of Horace, Kiernan called for an appreciation of Urdu poetry, as he translated works from its literary golden age spanning from Ghalib (1796-1869) to Iqbal (1877-1938) to Faiz (1911-1984). He elevated writers from the East who had been largely banished by guardians of the Western canon and then overlooked by stylish post-modern literature professors prowling for more transgressive exemplars of literary craft.

Kiernans friendship with Faiz began in the late 1930s, and he translated the poems with flair. Faiz conveyed the world of canines in the poem Dogs (1943):

With fiery zeal endowed to beg, They roam the street on idle leg, And earn and own the general curse, The abuse of all the universe At night no comfort, at dawn no banquet, Gutter for lodging, mud for blanket. Whenever you find them any bother, Show them a crust theyll fight each other, Those curs that all and sundry kick, Destined to die of hungers prick.

If those whipped creatures raised their heads,

Mans insolence would be pulled to shreds:

Once roused, theyd make this earth their own,

And gnaw their betters to the bone If someone made their misery itch, Just gave their sluggish tails a twitch!

Faiz then returned to the plight of humans under repressive regimes when in the opening stanzas of Bury Me Under Your Pavements (1953) the canines return, this time with renewed overtones of impending menace:

Bury me, my country, under your pavements,

Where no man now dare walk with head held high,

Where your true lovers bringing you their homage

Must go in furtive fear of life or limb For new-style law and order are in use

Good men learn, Stones locked up, and dogs turned loose

Kiernan wrote that Faiz sought to convey that citizens are allowed no means of defending themselves against persecution. Kiernan might be regarded as a historian of great colonial wars and distant repressive regimes, but poignant moments emerged when themes of solitude and suffering of individuals came alive in his social criticism.

In The Politics of Pain, written for the New York-based Nation (January 4, 1971), he spoke of the 15th century Hussite heretic Hieronymus of Prague, a man of strong build who struggled and screamed in the flames for a long time. When Richard Friedenthal in his study of Luther (1970) observed that There were many who screamed, Kiernan retorted, There are many today.

Kiernan with his friend Eric J. Hobsbawm in Belfast in 1985. While other intellectuals such as E.P. Thompson, Christopher Hill and Rodney Hilton were rooted in English social history, Kiernan and Hobsbawm practised a historical craft with more global aspirations.-BY SPECIAL ARRANGEMENT

He admitted, We have lost a great deal of our pleasure in cruelty, but have acquired a faculty for shutting our eyes to it. In the U.S. of the Old South, Urban slave owners would often send their slaves to the police station to be given so many strokes of the whip, rather than have them whipped at home. Modern Americans would rather trust special police cadres in Latin America to do whatever the safeguarding of their investments may require. It is indeed one of the recommendations of neocolonialism, by contrast with direct imperial control, that a civilised country is not compelled to do the uncivilised part of its work itself.

As much of the world held out hope that the new presidency of Barack Obama might bring an end to outsourced torture, the new U.S. administration has reassured the national security apparatus that the programme named Rendition remains sacrosanct. The U.S. option of sending captured prisoners to third-party nations will not be repudiated, with administration figures waxing comfortably about business as usual.

While consoling themselves that they are far more humane than Nazi architects of oven-ready torture and final solutions, the contemporary national security oligarchs and their liberal enablers are still eager to preserve the repressive mechanisms of statecraft, this time in the name of democracy and humanitarian interventionist uplift. Kiernan showed us the hellish horror that results from their high-minded projects, but he also let us see there could be better paths for humankind. Marx wondered whether human progress might find a new face, a visage more attractive than that hideous pagan idol, who would not drink nectar but from the skulls of the slain.

Though recognising that imperialism had incredible staying power, aided and abetted by a vast entourage of court intellectuals and supine journalists, Kiernan left us with historical resources and literature with the power to inspire resistance. He urged us not to stay silent when killers and torturers are among us. In such moments, Kiernan turned to his messenger Faiz in the poem Speak (1943), verse with the simplicity to be his epitaph:

Speak, for your two lips are free Speak, your tongue is still your own This straight body still is yours Speak, your life is still your own. See how in the blacksmiths forge Flames leap high and steel glows red, Padlocks opening wide their jaws, Every chains embrace outspread! Time enough is this brief hour Until body and tongue lie dead Speak, for truth is living yet Speak whatever must be said.

John Trumpbour is Research Director, Labour & Worklife Programme at Harvard Law School, Cambridge, Massachussetts.


Kiernan and Urdu poetry [ edit ]

While steeped in Western literature and the classical heritage of Horace, Kiernan called for an appreciation of Urdu poetry, as he translated works from its literary golden age spanning from Ghalib (1796-1869) to Allama Iqbal (1877-1938) to Faiz Ahmad Faiz (1911-1984). He elevated writers from the East who had been largely banished by guardians of the Western canon and then overlooked by stylish post-modern literary figures looking for more transgressive exemplars of literary craft.


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