Chronologie de l'histoire

La bataille de la mer de Barents

La bataille de la mer de Barents

La bataille de la mer de Barents a eu lieu le 31 décembre 1942. La mer de Barents, en tant que bataille, n'est pas souvent mentionnée, mais elle a conduit Adolf Hitler à ordonner la démolition de toute sa flotte de bataille.

Capitaine Robert Sherbrooke, VC

Au printemps 1942, Hitler s'était convaincu que les Alliés planifiaient une attaque contre l'Europe occupée par les nazis et que cette attaque passerait par la Norvège. Le nombre croissant de raids commandos sur la Norvège a aidé à persuader Hitler qu'il avait raison. Il avait donc besoin d'un plan pour contrer cette attaque. Il n'avait pas l'intention de déplacer des troupes de Russie, il a donc ordonné à la marine allemande d'envoyer une puissante flotte de navires de guerre en Norvège qui serait ensuite utilisée pour attaquer tout raid amphibie planifié par les Alliés via la mer du Nord en Norvège. En conséquence, les «Prinz Eugen», «Scharnhorst» et «Gneisenau» ont reçu l'ordre de quitter Brest, en France, pour la Norvège. Ils ont rejoint le «Hipper», «Admiral Scheer» et «Köln» qui étaient déjà basés à Altenfjord, en Norvège. Par conséquent, il y avait une présence formidable de grands navires de guerre allemands basés en Norvège. Il y avait également un problème concernant leur utilisation. Hitler avait spécifiquement ordonné que les navires ne puissent être utilisés à d'autres fins que d'attaquer une force d'invasion et qu'il n'accepterait aucun "risque indu" pour les navires là-bas. Par conséquent, l'utilisation de ces navires puissants contre les convois a été interdite par Hitler car il est clair que les convois n'étaient pas une force d'invasion.

Entre septembre et novembre 1942, il n'y avait pas de convois de l'Arctique, les Alliés concentrant leurs ressources sur l'opération Torch. Les convois vers la Russie ont repris en décembre 1942. Il avait été décidé que deux convois partiraient pour la Russie en décembre - un le 18 et un autre le 22. Les deux convois devaient se composer de 15 navires. Le premier voyage de retour devait commencer le 31 décembre.

Le premier des convois - JW-51A - a navigué à l'heure le 18 et est arrivé en toute sécurité car il était protégé par des destroyers et deux croiseurs - «Sheffield» et «Jamaïque». Les croiseurs étaient là pour effrayer les U-boot et à cette occasion, ils ont fait un travail parfait. Ils constituaient également une menace majeure pour tout navire de guerre de surface qui pourrait vouloir attaquer les navires marchands du JW-51A, car le 'Jamaica' et le 'Sheffield' étaient armés de canons de 6 pouces.

Le convoi JW-51B a navigué, comme prévu, le 22. Ce convoi transportait 202 chars, 2 046 véhicules, 87 chasseurs, 33 bombardiers, 11 500 tonnes de carburant, 12 650 de carburant aviation et un peu plus de 54 000 tonnes d'autres fournitures. Le convoi était protégé par trois destroyers, un dragueur de mines, deux corvettes et un chalutier lorsqu'il quitta l'Écosse. À l'est de l'Islande, six grands destroyers de flotte ont pris le relais des trois plus petits destroyers. ces six destroyers étaient les «Onslow», «Oribi», «Obedient», «Obdurate», «Orwell» et «Achates». La force destructrice était commandée par le capitaine R Sherbrooke.

Le 28 décembre, le convoi a été frappé par une tempête qui l'a divisé. Lorsque les navires se sont reformés, ils ont été repoussés beaucoup plus au sud que prévu et, le 30, ils n'étaient qu'à 200 milles d'Altenfjord - la base de nombreux grands navires de guerre allemands. Sherbrooke a été avertie par l'Amirauté qu'elle avait capté beaucoup plus d'activités radio allemandes le long de la côte norvégienne que la normale. Est-ce à dire qu'ils étaient sur le point d'attaquer le convoi? En fait, les Allemands préparaient une attaque majeure contre un convoi qui avait été suivi par des U-354 qui avaient rendu compte de sa vitesse et de sa direction.

Le même jour, Hitler s'était lancé dans une tirade contre la marine allemande qui avait été précipitée par sa conviction que la marine britannique avait le libre usage de la mer Méditerranée et que la marine allemande n'y faisait rien. En ce qui concerne la marine norvégienne, Hitler aurait déclaré:

«Notre propre marine n'est qu'une copie des Britanniques - et une mauvaise copie à cela. Les navires de guerre ne sont pas en état de préparation opérationnelle; ils sont inactifs dans les fjords, totalement inutiles comme tant de vieux fer. »

Cependant, quand il a été signalé à Hitler que le convoi JW-51B était juste au large des côtes d'Altenfjord, il est devenu excité. Premièrement, une attaque réussie contre un convoi allié montrerait aux Alliés la force de la marine allemande dans la région et deuxièmement, une attaque réussie empêcherait un équipement précieux d'atteindre les Russes. Une attaque a également eu le soutien de la hiérarchie de la marine allemande, ne serait-ce que pour prouver à Hitler que la marine avait une certaine valeur.

Tard le 30 décembre, le Hipper et le Lützow ont quitté Altenfjord avec six destroyers. Leur plan était simple. Ils se diviseraient en deux groupes (Hipper et trois destroyers et Lützow avec trois destroyers), le groupe dirigé par Hipper attaquant le convoi par le nord, ce qui forcerait le convoi à tourner vers le sud, sur le chemin du Lützow et de ses trois destroyers. Fondamentalement, le convoi serait coincé entre eux.

Cependant, le plan a été fatalement affaibli lorsque l'amiral Kummetz, officier de pavillon sur le Hipper, a reçu un ordre lui rappelant la demande d'Hitler que les grands navires de la marine allemande en Norvège ne soient pas mis en danger en cas de conflit avec l'ennemi. Cela signifiait qu'il devait mettre hors service pour l'attaque à la fois le Hipper et le Lützow. Hitler tenait manifestement à être au courant de l'attaque, car il a ordonné qu'il soit tenu immédiatement informé de tout développement.

Sherbrooke avait été bien informé du trafic radio allemand et il savait qu'un U-boot était en avance sur le convoi avec un autre stationné au sud de celui-ci. Il savait également qu'un destroyer allemand se trouvait à proximité.

La bataille a commencé presque par accident. Les Britanniques avaient supposé qu'ils seraient accueillis par des destroyers russes pendant le voyage - en fait, cela était dû à un malentendu. À 9 h 15, «Obdurate» a aperçu trois destroyers et leur a fait signe de confirmer leur identité de russe. La réponse a été pour un destroyer allemand de tirer sur le 'Obdurate'. La force de Sherbrooke est entrée dans des postes de combat immédiats.

Kummetz a effectivement utilisé le «Hipper» dans l'attaque, mais ses mouvements ont été restreints par l'ordre d'Hitler de ne pas prendre de risques avec les croiseurs. Le journal de bord du «Hipper» montre que Kummetz était extrêmement préoccupé par les tirs de torpilles des destroyers britanniques ainsi que par la météo dans la région.

«Visibilité très médiocre. Tout semble flou. ne peut pas savoir si j'ai affaire à un ami ou à un ennemi. Un total de dix navires en vue, dont certains ressemblent à des destroyers. On ne peut pas dire avec certitude si nos destroyers d'observation ne sont pas parmi eux »«09.44. Un destroyer s'est approché du sud-est et a ensuite mis sa barre à fond. Elle avait tiré ses torpilles. »

Extrait du journal du «Hipper»

En fait, le navire auquel il était fait référence était le «Onslow», mais elle n'avait tiré aucune torpille. Le Hipper a réagi en tournant sa poupe vers l'Onslow pour faire la plus petite cible possible - mais elle a également quitté le convoi. À 9 h 57, le Hipper est retourné au convoi et a utilisé ses huit canons de 8 pouces pour tirer sur l'Onslow et l'Orwell. Les destroyers britanniques ne pouvaient répondre qu'avec des canons de 4 pouces (sur l'Orwell) ou des canons de 4,7 pouces sur l'Onslow. Kummetz savait que ces obus de taille pouvaient faire peu de dégâts au Hipper. Mais malgré cela, le Hipper s'est détourné des destroyers - l'ordre d'Hitler sur le risque a clairement été un facteur majeur dans la formulation de la tactique de Kummetz.

À 10 h 13, le Hipper a effectué une autre attaque contre l'Orwell et l'Onslow. À 10 h 19, un obus du Hipper a heurté l'Onslow et l'a gravement endommagée à la fois sur le pont et dans la salle des machines. Sherbrooke lui-même a été gravement blessé mais a continué de donner des ordres à son équipage. Deux autres obus du Hipper ont causé des dégâts considérables à l'Onslow et l'Orwell a été confronté au choix de faire une attaque en solo sur le Hipper pour l'éloigner de l'Onslow, mais une telle attaque aurait été extrêmement dangereuse ou, d'une manière ou d'une autre, donnerait couvrir l'Onslow pour donner au destroyer une chance de s'échapper. L'Orwell a été épargné par une décision alors que le Hipper s'est de nouveau détourné et a disparu dans une tempête de neige. Sherbrooke, qui a reçu la Croix de Victoria pour son leadership, a remis le commandement de la force destructrice à Obedient et a dirigé l'Onslow dans le convoi. Quarante membres de l'équipage de Sherbrooke ont été tués ou blessés en deux minutes et le navire a subi des dommages importants.

Kummetz sur le Hipper n'a jamais su que le seul navire utilisable entre lui et le convoi était l'Orwell une fois l'Onslow touché.

Le Lützow a continué son mouvement du sud. Son capitaine, Stange, a également été sérieusement gêné par l'ordre d'Hitler d'éviter les risques. Le Lützow a repéré des navires entre trois et sept milles de distance; ses formidables canons de 11 pouces avaient une portée de 15 milles. Pourtant, son journal indique qu '«aucune identification (n'était) possible» des cibles qui ont été vues et qu'elle n'a pas attaqué. Une entrée de journal est très révélatrice:

«(À 10 h 50) Impossible au début de déterminer s'il s'agit d'un ami ou d'un ennemi à cause de la faible lumière et de la fumée et du brouillard à l'horizon. Pour éviter que l'observation depuis le Lützow ne soit obscurcie par les bourrasques de neige et la fumée qui dérive vers le sud, j'ai (Stange) décidé de procéder à faible vitesse au voisinage du convoi, loin des bourrasques de neige, afin de profiter des opportunités d'attaque comme visibilité améliorée. »

En fait, le Lützow aurait pu attaquer le convoi à volonté car il n'y avait pas de navires de guerre britanniques dans la zone alors qu'ils se concentraient sur le Hipper. L'énorme puissance de feu que transportait le Lützow n'a jamais été utilisée dans la bataille. Stange a finalement abandonné tout engagement avec le convoi JW-51B en raison d'une mauvaise visibilité et d'une faible luminosité.

Le Hipper a continué d'attaquer et, dans un sens, Kummetz a ignoré l'ordre d'Hitler. Ayant sérieusement endommagé l'Onslow, il coula les Achates mais se détourna de nouveau des autres destroyers attaquant le Hipper par peur de leurs torpilles. L'implication du Hipper a été scellée lorsque les croiseurs Jamaïque et Sheffield sont apparus sur la scène et 24 obus de 6 pouces ont été tirés sur le Hipper. Un du Sheffield et deux de la Jamaïque ont frappé le Hipper. Un destroyer allemand qui l'accompagne a posé un écran de fumée pour aider au retrait de l'Hipper. Un destroyer allemand, le «Friedrich Eckholdt», a été coulé par le Sheffield.

Le Hipper et le Lützow revinrent à Altenfjord avec ses cinq escortes destructrices restantes. La Jamaïque et Sheffield sont restées avec le convoi assez longtemps pour s'assurer que les Allemands ne reviennent pas et que tous les navires marchands atteignent leur destination. Lorsqu'on lui a annoncé la nouvelle, Hitler s'est déchaîné. Il qualifia ses navires d'inutiles et décida sur le champ que la flotte de haute mer devait être abandonnée. L'amiral Raeder, commandant de la Kriegsmarine, tend à démissionner et est remplacé par l'amiral Dönitz.

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